Il ne fait aucun doute que le braconnage est devenu une menace existentielle pour les cinq espèces de rhinocéros vivantes aujourd’hui. Même les réserves fauniques où vivent la plupart des rhinocéros luttent pour se protéger du braconnage aveugle et cruel des derniers rhinocéros restants dans le monde.

Les braconniers cherchent généralement à vendre les cornes qui sont constituées de kératine pure, le même matériau qui compose nos ongles et nos cheveux. Les cornes de rhinocéros ont connu une forte augmentation de la demande au cours des dernières décennies, avec un marché noir au Vietnam représentant les plus gros acheteurs, principalement pour une utilisation contre la fièvre et d’autres médicaments, ainsi que pour la transformation en bibelots sculptés. Cela a contribué à un nouvel effondrement de la population de rhinocéros. Les statistiques de 2017 montrent environ 18 000 rhinocéros blancs et moins de 5 500 rhinocéros noirs restants. Récemment, la population de rhinocéros blancs du nord en Afrique s’est effectivement éteinte avec la mort du dernier individu mâle connu.

De toute évidence, si nous voulons empêcher l’extinction, nous devons lutter contre le braconnage. La dernière suggestion ici fait partie du projet Rhisotope. Cela rendrait les cornes de rhinocéros radioactives, mais comment le faire exactement empêcherait-il le braconnage ? Nous allons jeter un coup d’oeil.

Prévenir le braconnage

Un écornage de rhinocéros en cours. Pas de corne signifie pas de braconnage. (Crédit : WildLifeAct.com)

L’acte de braconnage est défini comme « la chasse ou la capture illégale d’animaux sauvages ». De nos jours, cela se réfère principalement à l’abattage illégal d’espèces menacées. La force motrice derrière une grande partie du braconnage dans les zones rurales africaines est la pauvreté. Avec un kilogramme de corne de rhinocéros évalué à environ 60 000 $ sur le marché noir, même si le braconnier n’en tire qu’une fraction d’une corne d’environ trois kilogrammes, c’est toujours un risque très rentable à prendre malgré la sécurité croissante des réserves fauniques.

Ces enjeux élevés ont conduit à une escalade de la guerre entre les braconniers bien armés et les forces de sécurité, entraînant tragiquement des morts des deux côtés. Les braconniers qui sont traduits en justice encourent des peines de prison pouvant aller jusqu’à 25 ans. Une tentative de réduire la demande en 2013 en empoisonnant littéralement les cornes de rhinocéros pour en rendre la consommation dangereuse a finalement été annulée. Jusqu’à présent, l’écornage des rhinocéros sans leur faire de mal a été le moyen de dissuasion le plus efficace contre le braconnage.

Pourtant, il est évident que retirer la corne de chaque rhinocéros n’est pas une approche idéale, car ils utilisent leurs cornes pour marquer leur territoire et pour se faire la cour. Idéalement, les rhinocéros pourraient garder leurs cornes tout en les rendant impropres ou impossibles à obtenir pour les acheteurs sur le marché noir. C’est là qu’intervient le projet Rhisotope. Non seulement cela rendra les cornes faciles à suivre à l’aide des détecteurs de rayonnement existants dans les aéroports et les ports du monde entier, mais cela ne devrait pas affecter les animaux eux-mêmes.

Le projet Rhisotope

Dans le cadre d’une collaboration entre l’Université du Witwatersrand à Johannesburg (WITS), la société russe d’énergie nucléaire Rosatom, l’Australian Nuclear Science and Technology Organization (ANSTO) et l’Université d’État du Colorado (CSU) ainsi que des scientifiques internationaux, le projet Rhisotope a un certain nombre de d’objectifs :

  1. Réduction de la demande et dévaluation de la corne
  2. Éducation
  3. Développement social communautaire et investissement
  4. Recherche sur les rhinocéros

Bien que les rhinocéros aient existé plus longtemps que les humains de quelques millions d’années, nous en savons encore très peu sur ces derniers vestiges de la mégafaune terrestre. Afin de mieux protéger ces animaux, les scientifiques du WITS, du CSU et d’autres universités cherchent à en savoir plus sur la physiologie du rhinocéros. Cela aidera également l’objectif d’éducation, qui vise à permettre aux enseignants et à d’autres d’intégrer facilement des programmes éducatifs qui enseignent aux jeunes générations pourquoi nous devons protéger les rhinocéros de l’extinction.

En tant que problème largement lié à la pauvreté, la résolution du problème de la pauvreté devrait contribuer grandement à réduire la volonté de la population locale de braconner. Pour illustrer l’échelle ici, si, par exemple, un agriculteur local aidait au braconnage d’un rhinocéros, il pourrait obtenir 10 000 rands sud-africains pour cela, ce qui représente environ 726 $ US. Pas beaucoup, pourrait-on penser, mais pour les vrais pauvres, cela pourrait faire la différence entre une famine lente et vivre comme un roi pendant des années.

Cela laisse ensuite l’éléphant proverbial dans la pièce, avec le premier point sur la dévaluation de la corne. Alors que les braconniers locaux font partie du problème, il existe un réseau international d’organisations criminelles et de commerce sur le marché noir qui implique non seulement des cornes de rhinocéros et des défenses d’éléphant, mais aussi d’autres produits illégaux et très rentables. L’idée est de rendre les cornes de rhinocéros peu attrayantes pour ces organisations, réduisant ainsi la demande.

C’est là que les isotopes radioactifs entrent en jeu.

De criminel à terroriste

Isotopes stables injectés dans la corne d’un rhinocéros. (Crédit : projet Rhisotope)

Comme détaillé sur la page Facebook du projet Rhisotope, les premières étapes vers l’injection d’isotopes radioactifs (radio-isotopes) dans les cornes de rhinocéros ont commencé, avec l’injection des premiers isotopes stables. Le but de ceci est de voir comment ces matériaux se comportent lorsqu’ils sont dans la corne.

En tant que projet de recherche, il rassemble l’expertise et le savoir-faire d’experts de la faune sauvage et d’experts en radio-isotopes pour répondre à quelques questions fondamentales :

  • Quelle est la stabilité d’un isotope dans une corne de rhinocéros ?
  • Quel radio-isotope pourrait être le plus approprié ?
  • Comment peut-il passer d’une poignée de rhinocéros à des dizaines de milliers ?

Le rayonnement de ceux-ci ne serait pas suffisant pour causer des dommages à l’animal. Mais la contrebande de la corne par des canaux illicites devient immensément plus difficile car la signature radioactive révélatrice serait difficile à cacher.

Vraisemblablement, le radio-isotope qui serait sélectionné serait un émetteur gamma ou bêta, car ils sont nettement plus difficiles à bloquer que le rayonnement alpha (gros atomes d’hélium). Ce rayonnement ferait que la corne, et tout conteneur d’expédition dans lequel elle serait placée, illuminerait un arbre de Noël sur l’un des détecteurs de rayonnement utilisés aux frontières et dans les ports du monde entier.

Essentiellement, cela rendrait la contrebande de ces cornes radioactives aussi attrayante que la contrebande d’uranium enrichi ou de plutonium via des points de contrôle. Les contrôles de matières radioactives sont devenus beaucoup plus intensifs depuis l’attaque terroriste de 2001 aux États-Unis, comme détaillé dans ce document PDF de 2002 par Interpol, Europol et l’AIEA sur la détection de matières radioactives aux frontières.

Pas de solution simple

Résoudre le problème du braconnage n’est pas facile. Alors que les cibles multiples des projets Rhisotope devraient lui donner une assez bonne chance de résoudre un grand nombre de problèmes, en fin de compte, nous parlons de lutter à la fois contre la pauvreté et les organisations criminelles internationales. Aucun de ces problèmes n’est nouveau, et encore moins facile à résoudre.

Peut-être que l’idée d’attacher l’équivalent radio-isotope d’un traceur GPS à chaque corne de rhinocéros rendra leur contrebande peu attrayante. Mais c’est quelque chose qui est incroyablement difficile à prévoir.

La demande de cornes semble augmenter. Lorsque The Conversation a interrogé des Vietnamiens sur l’achat et l’utilisation de produits à base de corne de rhinocéros, il était clair que les approches actuelles pour dissuader les gens d’acheter ces produits ne sont pas efficaces. En général, les acheteurs ne se souciaient pas du sort des rhinocéros et n’acceptaient pas non plus le fait que la consommation de corne de rhinocéros était aussi médicinale que se ronger les ongles. Pour eux, le statut de luxe et les avantages généraux de ces produits sont plus importants que ces faits.

Le temps presse

L’aspect le plus tragique du projet Rhisotope est peut-être qu’il s’agit peut-être de notre dernière tentative pour sauver ces animaux de l’extinction. Avec des experts prédisant un effondrement à grande échelle de la population de rhinocéros africains d’ici une décennie, ce n’est pas un problème où nous pouvons vérifier dans quelques années pour voir si les choses se sont améliorées. Cela signifie non seulement lutter contre le braconnage, mais aussi trouver des moyens par lesquels les populations humaines et animales peuvent coexister pacifiquement.

Les rhinocéros se retrouvent à court d’habitat et menacés par les braconniers ainsi que par les chasseurs de trophées. Ce n’est peut-être qu’une question d’années avant que nous nous retrouvions à dire adieu non seulement au dernier rhinocéros, mais aussi au dernier éléphant d’Afrique, à la dernière girafe et à de nombreux autres animaux emblématiques.

Pour les générations d’aujourd’hui, c’est peut-être le moment où l’on doit réfléchir à ce qu’il faut dire à ses enfants et petits-enfants lorsqu’on lui demande pourquoi nous laissons tous ces animaux disparaître. Nous pouvons avoir des années, peut-être des décennies tout au plus, mais en regardant les chiffres de la population en chute libre, il ne fait aucun doute que l’extinction de ces espèces est inévitable si nous n’agissons pas aujourd’hui.

(Image de titre : Le Dr William Fowlds réconfortant un rhinocéros dans le cadre du projet Rhisotope. Crédit : projet Rhisotope)