Linda (Getch) Dawson ’71 a grandi au plus fort de la course à l’espace entre les États-Unis et l’URSS. Elle se souvient avoir conduit avec sa famille jusqu’à un observatoire pour entendre le bip du satellite soviétique Spoutnik alors qu’il passait au-dessus de sa tête. « C’est drôle comme votre chemin prend des virages différents, mais je suis toujours revenue à ce premier amour : l’aérospatiale », dit-elle. Le parcours de Dawson l’a menée du MIT à la NASA, puis dans une deuxième carrière d’enseignante et d’écrivain, ce qui lui a valu le surnom de « Rocket Woman » de la part de ses collègues et journalistes.

Dawson

UNIVERSITÉ DE WASHINGTON, TACOMA

Dawson dit que son «travail le plus excitant de tous les temps» dans l’aérospatiale travaillait comme contrôleur de vol aérodynamique au Johnson Space Center de la NASA à Houston. C’était à la fin des années 70, et elle faisait partie du groupe de contrôle de mission de navigation et de guidage chargé de s’assurer que la navette spatiale rentrait en toute sécurité dans l’atmosphère. Elle a effectué « des simulations sans fin avec des astronautes et des pilotes » pour déterminer la quantité de carburant nécessaire pour le premier vol, ce qui représente les pannes les plus critiques. Elle était de service au contrôle de mission pendant le lancement et la rentrée, exécutant encore plus de simulations pour définir et redéfinir les règles de vol de la navette à mesure que les conditions changeaient. « Lorsque vous volez à des vitesses supersoniques et hypersoniques, tout se passe si vite que vous n’avez pas le luxe de regarder dans un livre pour voir ce que vous devez faire si quelque chose ne va pas », dit-elle. Elle a quitté la NASA bien avant que les catastrophes de Challenger et de Columbia ne montrent à quel point les vols spatiaux habités peuvent être dangereux, mais elle partagera son point de vue sur ces tragédies des années plus tard dans son premier livre.

Après la NASA et un passage chez Boeing Aerospace, Dawson a passé plus de 20 ans en tant que maître de conférences à l’Université de Washington, Tacoma, où elle a conçu des cours sur les femmes en science et sur l’histoire et la science de l’exploration spatiale. Mais, dit-elle, « je n’ai pas pu trouver un [space] livre qui satisfaisait à ce que je pensais devoir être couvert de manière condensée – c’était soit trop technique, soit c’était un livre pour enfants. Alors Dawson a décidé d’écrire la sienne. La politique et les dangers de l’exploration spatiale (Springer, 2017, avec une deuxième édition cette année) et Guerre dans l’espace (Springer, 2018) racontent l’histoire du programme spatial et plongent dans la politique moderne complexe de l’exploration spatiale alors que différentes entreprises et pays se disputent l’accès et les ressources.

Retraitée de l’enseignement, Dawson continue d’écrire et de donner des conférences au Museum of Flight de Seattle, où elle est bénévole de longue date. « Au musée, il y a de toutes nouvelles générations de jeunes qui veulent toujours suivre des cours de fusée et en apprendre davantage sur l’espace », dit-elle. « C’est excitant de voir ça.