Un début de février lugubre et froid dans une petite ville britannique pendant un verrouillage pandémique n’est pas le moment et le lieu les plus agréables pour faire votre exercice, mais pour moi, cela a ravivé un souvenir oublié et une histoire intéressante d’une technologie qui promettait beaucoup mais qui n’apportait pas grand-chose. . En parcourant un lotissement du début des années 1990 qui s’étendait sur le flanc d’une colline, j’ai remarqué quelques maisons avec des antennes étranges. À côté des Yagis UHF habituels pour la réception TV, il y avait de petits réseaux de micro-ondes encapsulés de la taille d’une boîte à biscuits. Toute antenne inhabituelle pique mon intérêt mais dans ce cas, bien qu’elles soient certainement inhabituelles, je savais immédiatement ce qu’elles étaient. De plus, un moi beaucoup plus jeune en voulait vraiment un, et ne s’est pas inscrit parce que leur service n’était pas disponible là où je vivais.

Toute la promesse…

La publicité télévisée avait l'air prometteuse en 1998.
La publicité télévisée avait l’air prometteuse en 1998.

Ionica était un produit de l’incubateur d’entreprises de l’Université de Cambridge, formé au début des années 1990 dans le but d’être le premier à offrir une alternative efficace au monopole britannique British Telecom dans la boucle locale. C’est-à-dire qu’au Royaume-Uni à l’époque, le seul moyen d’obtenir une ligne téléphonique domestique était de passer par BT car ils possédaient tous les fils téléphoniques, et le plan d’Ionica était de changer tout cela en fournissant des services téléphoniques à domicile via des liaisons micro-ondes. .

Leur offre serait moins chère que celle de BT à la prise car aucune infrastructure de câble ne serait nécessaire et ils viseraient également à vaincre le monopole des coûts d’appels. Pendant quelques années, au milieu des années 1990, ils ont été le chouchou du monde de l’investissement technologique au Royaume-Uni, avec un immeuble de bureaux de prestige de pointe juste à l’extérieur de Cambridge et des publicités télévisées pour susciter l’intérêt pour leur produit. Le service a été lancé dans quelques villes britanniques, puis presque du jour au lendemain, ils se sont retrouvés en difficulté financière et ont disparu. Après leur disparition à la fin de 1998, le service a été poursuivi pendant un court moment, mais à la fin de la décennie, tout était terminé. Que s’est-il exactement passé?

À l'intérieur de l'antenne de toit Ionica.
À l’intérieur de l’antenne de toit Ionica. De la vidéo de démontage d’Andrew McNeil que nous avons placée au bas de la page.

La technologie derrière le service d’Ionica pourrait probablement être reproduite pour quelques dollars de modules WiFi en 2021, mais à l’époque, elle se situait à la pointe de ce qui était possible près du côté grand public du marché. Une tour a été érigée avec une station de base pour chaque communauté à desservir, et si les locaux du client étaient en visibilité directe, cette antenne en biscuit-étain pouvait être installée.

La liaison en visibilité directe fixe fonctionnait à 3,5 GHz et utilisait du matériel personnalisé conçu pour Ionica par Nortel Networks. Un démontage sur une unité survivante de 2015 que nous avons placée sous la coupure a été mis en place sur YouTube en 2015, et il révèle un tableau phasé d’antennes de patch ainsi que les cartes RF et de contrôle. L’impression écrasante est que cela aurait été un appareil extrêmement coûteux à fabriquer au milieu des années 1990, car bon nombre de ses fonctions RF exotiques seraient désormais intégrées dans du silicium plus récent et probablement exécutées à l’aide de la technologie SDR.

… Mais pas tout à fait la livraison

Être dans un lotissement comme celui sur lequel j’ai vu l’antenne pendant l’hiver 1996 environ aurait été de voir des techniciens d’Ionica faire des études de site et faire des installations. Il y avait une réelle demande pour le service à l’époque, car le monopole de BT signifiait une location de ligne et des frais d’appel élevés, et la promesse de non pas une mais deux prises téléphoniques permettait d’utiliser le téléphone et Internet l’un à côté de l’autre. Des trucs lourds il y a un quart de siècle, et j’en voulais un.

L'arc-en-ciel n'a pas porté chance à Ionica.
L’arc-en-ciel n’a pas porté chance à Ionica.

C’est peut-être aussi bien que je n’ai pas eu la chance, parce que j’aurais sûrement perdu de l’argent (ce n’était pas la seule fois cette décennie où je n’ai pas vu l’inévitable!). Peu de temps après le battage médiatique entourant la disponibilité du service, des histoires d’abandon par temps de pluie ont fait surface. On nous a assuré qu’ils travaillaient sur une solution, mais le pire était encore à venir.

Alors que le printemps est devenu l’été vers 1997, certains clients ont eu du mal à recevoir le moindre service, la faute était le feuillage verdoyant des arbres britanniques. Il semble que les relevés de site effectués en hiver n’aient pas tenu compte des feuilles d’été obstruant la ligne de visée de la station de base, et ce service saisonnier n’a fait qu’ajouter aux malheurs de l’entreprise.

Avec le recul, le produit d’Ionica était un produit à certains égards avant son temps, mais à d’autres, un produit dont le temps était presque écoulé. Le matériel coûteux et la gamme limitée de stations de base seraient désormais résolus en utilisant des chipsets SDR beaucoup moins chers et de nombreuses autres stations de base, de sorte qu’au cours de cette décennie, le déploiement aurait pu être effectué beaucoup plus facilement et de manière plus fiable. Mais le produit lui-même semble maintenant ridiculement daté, car qui a maintenant besoin d’une paire de lignes téléphoniques analogiques? Les connexions ADSL sont arrivées au Royaume-Uni vers 2000, donc très peu de temps après la disparition de l’entreprise, elles auraient été bloquées avec un produit qui ne pouvait pas répondre aux attentes des clients. Auraient-ils pu utiliser le même matériel pour fournir une connexion permanente? Peut-être, mais il n’est jamais apparu dans leurs plans publiés, et il est peu probable qu’il aurait eu suffisamment de bande passante pour rivaliser avec l’ADSL.

Cela fait maintenant plus de deux décennies depuis la disparition d’Ionica, et alors que le dégroupage de la fibre de télévision par câble et de la boucle locale pour placer les racks FAI dans les centraux téléphoniques a considérablement changé le paysage des télécommunications, il reste pour la plupart des gens une connexion de dernier kilomètre appartenant à BT. Les téléphones analogiques filaires sont désormais un élément hérité que de plus en plus de gens n’ont que parce qu’ils sont fournis avec leur ligne haut débit, et même les appels mobiles sont inexorablement usurpés par les services en ligne.

Peut-être que maintenant, avec l’arrivée des téléphones mobiles 5G, nous verrons le monopole du dernier kilomètre de BT brisé. Pendant ce temps, à part quelques antennes altérées dans les banlieues, il ne reste que peu de chose de la société; son matériel de station de base apparaît sur eBay et est recherché par les radioamateurs et son siège social de prestige près de l’A14 à Cambridge abrite maintenant plusieurs occupants du parc technologique très prospère de la ville. Les Britanniques passent beaucoup de temps à lutter contre la pluie, mais ce n’est pas souvent que cela fait tomber une entreprise d’un milliard de livres.