Avec de nombreuses réalisations de la course à l’espace maintenant plus d’un demi-siècle derrière nous, il n’est pas étonnant que nous perdions régulièrement les hommes qui ont piloté les fusées des programmes Mercury, Gemini et Apollo dans l’espace. À l’époque, ils étaient tous très bien dans leur prime, mais peu importe ce que vous avez accompli dans la vie, même si cela inclut un voyage sur la Lune, le temps finit par vous rattraper.

Pourtant, ce fut un choc d’apprendre aujourd’hui que l’astronaute Michael Collins est décédé aujourd’hui à l’âge de 90 ans. Collins a fait son voyage sur la Lune à bord d’Apollo 11, la mission qui verrait descendre ses coéquipiers Neil Armstrong et Edwin «Buzz» Aldrin à la surface dans le module lunaire Aigle et faites les premiers pas historiques sur sa surface en juillet 1969.

En tant que pilote du module de commande, Collins avait la tâche difficile de rester en orbite lunaire, en gardant Columbia en altitude et prêt pour leur retour. Alors qu’Armstrong et Aldrin rebondissaient sur la Lune, Collins a été complètement coupé du contact humain pendant 48 minutes sur chaque orbite de deux heures. Collins n’a pas été le premier homme à se rendre seul de l’autre côté de la Lune – John Young a eu ce privilège car ses coéquipiers Tom Stafford et Gene Cernan ont piloté leur LM à moins de 16 kilomètres de la surface lunaire juste deux mois avant sur Apollo 10. Et tandis que on ne peut nier sa solitude, Collins a toujours pensé que suspendre l’étiquette «Lonely Man» sur les pilotes d’Apollo CM était idiot. Il se sentait plein d’énergie par son temps d’isolement et par le fait qu’il était parfois plus éloigné de tout le monde que n’importe quel humain ne l’avait jamais été.

Collins a également toujours soutenu que, loin d’être «l’homme oublié» à qui il avait été privé de sa chance de laisser des empreintes de bottes à la surface, il se sentait très impliqué dans ce qui se passait à 60 miles au-dessous de lui. Il savait que la mission exigeait les efforts de trois hommes et qu’il devait tenir sa part du marché. Il était tellement dévoué à la mission qu’il a pris sur lui d’écrire un manuel des procédures de rendez-vous LM, décrivant ce qu’il fallait faire dans le cas où l’atterrissage ne se déroulerait pas comme prévu. Il a même réfléchi à ce qu’il fallait faire si quelque chose causait Aigle pour se rendre uniquement sur une orbite lunaire basse, en prévoyant comment il piloterait Columbia pour les rencontrer et les sauver.

Heureusement, aucune des éventualités qui occupaient tant les pensées de Collins en son temps seul à Columbia s’est réalisé et la mission Apollo 11 s’est terminée avec succès. Les trois astronautes auraient leur choix d’affectations à leur retour, mais Collins avait pris la décision avant la mission de se retirer de la NASA à son retour. Bien qu’on lui ait offert un poste qui aurait probablement fini par obtenir ses bottes sur la Lune en tant que commandant d’Apollo 17, il a estimé qu’il avait fait sa part pour réaliser la vision du président Kennedy et que sa famille avait déjà payé un prix suffisant. Il choisit plutôt le service public, d’abord au Département d’État et plus tard en tant que directeur du Musée national de l’air et de l’espace, qui au moment de sa nomination n’avait pas encore été construit. Il superviserait la construction de ce qui deviendrait rapidement l’un des musées les plus populaires au monde, où des millions de visiteurs défilent chaque année devant sa bien-aimée. Columbia.

Tout compte fait, Michael Collins a vécu une incroyable traversée de la vie, de West Point au pilote d’essai en passant par le programme Gemini et finalement sur la Lune et retour. Ses empreintes de pas ne sont peut-être pas sur la Lune, mais il a certainement marqué l’histoire.