Ils ne devaient pas revenir sur Terre avant le 28 avril au plus tôt, alors pourquoi les astronautes de la NASA Michael Hopkins, Victor Glover et Shannon Walker, ainsi que l’astronaute de la JAXA (Japan Aerospace Exploration Agency) Soichi Noguchi, se sont-ils équipés et ont-ils monté à bord du Dragon d’équipage Résilience le 5 avril? Parce qu’une manœuvre non testée auparavant signifiait qu’après avoir fermé l’écoutille entre leur vaisseau spatial et la Station spatiale internationale, il y avait une chance qu’ils ne reviennent pas.

Sur le papier, déplacer une capsule entre les ports d’amarrage semble assez simple. Tout Résilience devait faire était de se détacher de l’International Docking Adapter 2 (IDA-2) situé à l’avant du Harmonie module, lui-même attaché à l’adaptateur d’accouplement pressurisé 2 (PMA-2) qui était autrefois la place de stationnement orbitale de la navette spatiale, et passez au PMA-3 / IDA-3 au-dessus de Harmonie. Ce fut un court voyage dans un espace ouvert, et lorsque l’équipage sortit de son engin et rentra dans la station à la fin de celui-ci, il ne se trouverait qu’à quelques mètres de son point de départ environ 45 minutes avant.

La manœuvre a été conçue pour être effectuée de manière autonome, donc techniquement, l’équipage n’avait pas besoin d’être sur Résilience quand il a changé de ports d’amarrage. Mais permettre aux astronautes de rester à bord de la station pendant que leur seul retour à la maison se détachait et s’envolait sans eux était un risque que la NASA n’était pas disposée à prendre.

Et si le véhicule avait un problème qui l’empêchait de retourner à l’ISS? Une relocalisation de ce type n’avait jamais été tentée par un vaisseau spatial américain auparavant, encore moins une délocalisation commerciale comme le Crew Dragon. Ainsi, alors que les chances d’un tel accident étaient minces, l’équipage a tout de même traité ce court vol comme s’il pouvait être son dernier jour dans l’espace. En cas de besoin, tous les contrôles et préparatifs nécessaires ont été effectués pour que le véhicule puisse ramener ses occupants sur Terre en toute sécurité.

Heureusement, ce n’était pas nécessaire. Le déménagement autonome de Crew Dragon Résilience s’est déroulé sans accroc, et SpaceX a pu ajouter encore une autre «première» à sa liste toujours croissante de réalisations dans l’espace. Mais cette première relocalisation d’un vaisseau spatial américain à l’ISS ne sera certainement pas la dernière, car les allées et venues des engins spatiaux commerciaux ne feront que se complexifier à l’avenir.

Activité sans précédent

Pendant les années de la navette spatiale, la NASA n’avait pas à se soucier de déplacer son vaisseau spatial, car il n’y avait jamais plus d’un orbiteur ailé dans l’espace en même temps. Mais comme la navette était capable de transporter simultanément sept membres d’équipage et une quantité incroyable de marchandises, ce n’était pas un problème. Tous les besoins opérationnels de la NASA sur l’ISS ont été plus que satisfaits par un seul véhicule.

Bien sûr, tout cela a changé lorsque la navette a été retirée en 2011. La NASA a commencé à conclure des accords avec ses partenaires internationaux, et éventuellement même des sociétés commerciales, pour amener l’équipage et le fret à la Station sur un large éventail d’engins spatiaux plus petits et plus agiles sur le plan opérationnel. Aujourd’hui, ces véhicules, en plus des vaisseaux spatiaux russes Soyouz et Progress, occupent à tout moment la plupart des ports d’amarrage et d’accostage disponibles sur l’ISS. Dans les années à venir, on s’attend à ce que davantage de vaisseaux spatiaux commerciaux soient mis en ligne, ce qui signifie que le trafic ne fera qu’empirer à l’avant-poste en orbite.

Tous les vaisseaux spatiaux sont amarrés à l’ISS le 9 avril 2021.

Le segment américain de l’ISS étant désormais plus occupé que jamais, la NASA est confrontée à un défi logistique auquel ses homologues russes sont déjà bien habitués. C’était peut-être la première fois qu’un vaisseau spatial américain devait être déplacé vers un autre port d’amarrage au cours d’une mission, mais à ce jour, 19 capsules Soyouz ont dû effectuer des randonnées similaires; dont la plus récente venait de se produire quelques semaines auparavant, le 19 mars.

Une danse compliquée

Étant donné que Résilience a fini par déménager dans un port d’amarrage situé à seulement quelques mètres de son emplacement d’origine, il est facile de penser que tout cela était une sorte de preuve de concept expérimentale. Peut-être comme test pour des manœuvres futures plus complexes. Mais en fait, les deux adaptateurs d’amarrage internationaux sont actuellement les seuls endroits de l’ISS où des véhicules commerciaux tels que le Crew Dragon, la capsule Starliner de Boeing et finalement l’avion spatial Dream Chaser de la Sierra Nevada peuvent se fixer. En bref, alors que la destination alternera, les délocalisations de ports pour les vaisseaux spatiaux américains seront toujours un court saut.

Mais pourquoi? Quelle différence un voyage d’une si courte distance pourrait-il faire? La réponse réside dans la conception unique de la variante Dragon’s Cargo, qui est capable de transporter de gros objets encombrants dans le «coffre» creux derrière la capsule pressurisée. D’une manière générale, la cargaison amenée à l’arrière du Cargo Dragon est destinée à être montée à l’extérieur de la station et est récupérée du vaisseau spatial à l’aide du bras robotique du laboratoire en orbite. En l’occurrence, c’est ainsi que les IDA-2 et IDA-3 ont été livrés à la Station en 2016 et 2019.

L’astuce est que le bras de Station ne peut pas atteindre le coffre du Dragon s’il est amarré à Harmony’s port avant. Ce n’est pas un problème actuellement, car Résilience ne transporte aucune cargaison externe. Mais ce sera en juin, lorsqu’un Cargo Dragon livrera un nouvel ensemble de panneaux solaires déployables pour la Station dans le cadre de la mission CRS-22. Pour compliquer davantage les choses, quatre autres astronautes devraient accoster à la Station fin avril à bord de Crew Dragon. Effort.

Un rendu par Raffaele Di Palma illustre la portée limitée du bras robotique de la Station.

Cela signifiait Résilience nécessaire pour passer à PMA-3 / IDA-3 afin Effort peut se connecter à PMA-2 / IDA-2 à la fin du mois. Puis une fois Résilience feuilles, le port d’amarrage supérieur sera libre d’accepter CRS-22 en juin afin que les panneaux solaires puissent être retirés de son coffre avec le bras robotique. Après le départ du CRS-22, Effort devra faire son propre saut vers PMA-3 / IDA-3, car un Boeing Starliner doit accoster à PMA-2 / IDA-2 dans le cadre de son premier vol d’essai vers la Station en juillet.

Cela vous semble compliqué? C’est parce que ça l’est. Mais malheureusement pour la NASA, à moins que les plans d’expansion commerciale de la Station spatiale internationale ne se concrétisent, c’est le jeu orbital des «chaises musicales» auquel ils seront obligés de faire face. Avec seulement deux ports d’amarrage viables disponibles pour les engins spatiaux actuels et futurs, les États-Unis devraient rapidement rattraper leurs homologues russes en ce qui concerne l’art de la jonglerie des vaisseaux spatiaux. Sauf que maintenant, ces délocalisations seront autonomes.