Repensez à être un enfant à la plage, construire des murs autour de vos châteaux de sable. Si vous concevez correctement ces fortifications, la marée monterait et circulerait autour de votre royaume, avant que les murs ne finissent par s’éroder. En redirigeant la montée des eaux, vous auriez sauvé votre château, au moins pour un petit moment.

Maintenant, voyez plus grand. Imaginez que vous êtes un urbaniste dans une zone menacée par la montée des eaux et que vous avez dépensé une fortune pour construire une véritable digue. La marée monte et le mur tient, vous permettant d’économiser des milliards de dollars en dommages matériels. Mais: putain putain. Comme les vagues que vous avez autrefois redirigées autour de votre château de sable, les eaux montantes frappent le mur et se jettent dans les communautés de chaque côté de vous. Vous avez sauvé vos résidents, mais mis en danger d’autres.

Une nouvelle modélisation montre à quel point ce phénomène d’eau capricieuse pourrait être catastrophique dans la région de la baie de San Francisco, où le niveau de la mer pourrait monter de 7 pieds au cours des 80 prochaines années. «Ces eaux montantes mettent en danger des millions de personnes et des milliards de dollars dans les bâtiments», déclare Anne Guerry, directrice de la stratégie et scientifique principale au Natural Capital Project de l’Université de Stanford, qui a co-écrit un article décrivant la recherche. Il a été publié cette semaine dans le journal Actes de l’Académie nationale des sciences. « L’une des nouveautés de ce travail est que les gens n’ont pas nécessairement pensé à la façon dont les communautés, comme dans la région de la baie, sont connectées les unes aux autres à travers ces eaux partagées », poursuit-elle.

Guerry et ses collègues ont réalisé la modélisation en divisant le rivage en sections, en fonction de caractéristiques telles que la géologie. Ensuite, ils ont utilisé des modèles hydrologiques pour montrer où irait la montée des eaux si une section donnée du littoral était fortifiée par une digue. Fondamentalement, ils ont imaginé ce qui se passerait si les habitants d’une zone décidaient de se protéger sans tenir pleinement compte de l’hydrologie qui en résulterait. « Cette eau doit couler quelque part, dit Guerry. « Et ce que nous avons trouvé, c’est qu’il finit par se répandre dans d’autres communautés, aggravant ainsi leurs inondations. »

Ils ont également incorporé une modélisation économique pour calculer les dommages que cela causerait. Par exemple, ils ont estimé que si le gouvernement local érigeait un mur autour de San Jose, une ville de South Bay, il inonderait d’autres communautés avec l’équivalent de 14 400 piscines olympiques d’eaux redirigées. San José serait sauvé, mais la ville voisine de Redwood et d’autres communautés seraient foutues. «Cela équivaut à 723 millions de dollars de coûts supplémentaires en dommages causés par les inondations après une seule marée haute au printemps, lorsque les eaux sont naturellement les plus élevées», explique Guerry. « Et c’est juste de la construction d’une grande digue dans une petite partie de la baie. » Et ce chiffre de plus de 700 millions de dollars ne tient pas compte des dommages potentiels aux écosystèmes et aux pêcheries, le décompte est donc prudent.

L’eau supplémentaire repoussée par le mur de San Jose s’accumulerait même à travers la baie, à Napa et Sonoma, à 80 kilomètres au nord. Les dommages iraient aussi dans l’autre sens : si les côtes de Napa et de Sonoma étaient murées, South Bay subirait des dizaines de millions de dollars de dommages.

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Ce n’est pas une bonne nouvelle, étant donné que les humains ont l’habitude de construire de grandes villes sur les côtes, que les urbanistes doivent maintenant fortifier, et que les digues sont souvent la meilleure défense disponible. Les auteurs de cet article notent que d’ici l’an 2100, les États-Unis à eux seuls devraient dépenser 300 milliards de dollars pour renforcer les rivages afin de freiner à la fois l’élévation du niveau de la mer et les ondes plus importantes qui accompagnent les tempêtes rendues plus puissantes par le changement climatique. Les législateurs doivent bientôt se demander s’il faut dépenser 26 milliards de dollars pour murer la zone autour de Houston. Jakarta a également besoin de construire une digue géante, mais elle ne le pourra pas tant que la terre en dessous ne cessera de couler.

Jusqu’à présent, les décideurs ont assumé que les digues pourraient affecter négativement les communautés voisines, mais cette nouvelle recherche donne des chiffres sur les dommages potentiels, explique Laura Feinstein, directrice des politiques de durabilité et de résilience chez SPUR, un groupe de politique publique à but non lucratif dans la région de la baie. (Elle n’a pas participé à la recherche.) « C’est une démonstration vraiment quantitative et rigoureuse de quelque chose que les gens ont toujours dit de l’élévation du niveau de la mer, à savoir que les régions coulent ou nagent ensemble », dit-elle. « Si une zone investit des ressources dans le blindage de son littoral, cela ne fera qu’exacerber l’élévation du niveau de la mer pour ses voisins. »