Vous n’avez pas besoin de chercher très fort pour trouver un autre succès enthousiasmant par SpaceX. C’est une entreprise définie par de grands et audacieux mouvements, et quand quelque chose va bien, ils s’assurent que vous le savez. Du lancement d’une Tesla dans l’espace lointain aux vols d’essai captivants de leur vaisseau spatial Starship de nouvelle génération, la société privée a transformé la recherche et le développement aérospatiaux à enjeux élevés en un événement public. Un culte de la personnalité s’est développé autour du PDG extravagant de SpaceX, Elon Musk, et tant qu’il est à la barre, nous pouvons nous attendre à des lunettes plus grandes et plus lumineuses alors qu’il dirige l’entreprise vers son objectif ultime de mettre les humains sur Mars.

Bien sûr, les choses ne se passent pas toujours bien pour SpaceX. Alors que les revers sont inévitables dans l’aérospatiale, l’entreprise a connu quelques échecs particulièrement embarrassants qui pourraient être directement attribués à leur rythme de développement rapide ou même à leur inexpérience opérationnelle. Un exemple parfait est la perte du satellite israélien AMOS-6 lors d’un incendie statique des moteurs du Falcon 9 sur la rampe de lancement en 2016, alors que les experts de l’industrie se demandaient pourquoi le vaisseau spatial avait même été monté sur la fusée avant qu’il n’ait passé sa pré- contrôles en vol. Depuis cette erreur coûteuse, l’entreprise a attendu que tous les tests du moteur soient terminés avant de fixer la charge utile du client.

L’art conceptuel de SpaceX pour l’atterrissage propulsif

Mais parfois, l’échec n’est pas tant un problème technique qu’une incapacité pour l’entreprise à atteindre ses propres objectifs ambitieux. Parfois, l’une des grandes idées de Musk finit par être trop complexe, dangereuse ou coûteuse à mettre en pratique. Par exemple, malgré des années passées et des sommes d’argent incalculables à perfectionner la technologie impliquée, les atterrissages propulsifs du Crew Dragon ont été annulés avant que l’idée ne puisse être pleinement testée. La NASA aurait été mal à l’aise avec ce qu’elle considérait comme un risque inutile par rapport à l’écrasement plus traditionnel de l’océan sous des parachutes; cela aurait été un spectacle impressionnant, certes, mais cela n’offrait pas un avantage substantiel par rapport à l’approche plus simple.

Un destin similaire est arrivé récemment aux navires de récupération à double carénage de SpaceX Mme Tree et Mme Chief, qui ont été tranquillement retirés en avril. Ces navires ont été conçus pour attraper les carénages de charge utile de la taille d’un bus scolaire du Falcon alors qu’ils redescendaient sur Terre à l’aide de filets massifs suspendus au-dessus de leurs ponts, mais au final, le processus s’est avéré plus difficile que prévu. Plus important encore, ce n’était apparemment même pas nécessaire en premier lieu.

La capture la plus meurtrière

Crédit là où le crédit est dû, les deux Mme Tree et Mme Chief ont réussi à attraper les carénages au cours de leur mandat avec SpaceX. Les navires ont prouvé que le concept était viable et, lors de deux missions en 2020, ils ont même réussi à capturer les deux moitiés de carénage. Mais pris dans son ensemble, leur taux de réussite était assez faible. Selon un décompte de SpaceXFleet.com, sur les 37 missions sur lesquelles un ou les deux navires ont tenté de récupérer les carénages, ils n’ont réussi qu’un total de neuf captures. C’est déjà une assez mauvaise moyenne, mais lorsque vous réalisez que chaque mission a en fait deux carénages qui devaient être capturés, c’est épouvantable.

Le faible taux de réussite est déjà assez mauvais, mais même lorsque les navires ont attrapé l’un des carénages en plein vol, cela ne s’est pas toujours bien terminé. Lors de la mission Starlink du 18 octobre 2020, le flux vidéo en direct de Mme Tree brièvement montré un carénage déchirant le filet et s’écraser sur le pont. Chaque moitié de carénage pesant environ 950 kilogrammes (2094 livres), la perte d’une rupture présente un danger évident pour l’équipage et l’équipement à bord du navire de récupération, sans parler du carénage lui-même. Après tout, le but est de les récupérer intacts afin qu’ils puissent être utilisés lors d’un vol ultérieur.

Seules quelques secondes de vidéo basse résolution ont été diffusées avant que SpaceX ne coupe le flux.

Il peut sembler étrange que SpaceX ait eu tant de mal à attraper ces objets relativement grands et dociles alors qu’ils dérivaient à la surface sous leurs parafoils, en particulier par rapport au feu et à la fureur du premier étage du Falcon 9. Au cours des trois dernières années, SpaceX a réussi à maintenir un taux de réussite d’environ 90% pour les récupérations de rappel en mer, et au moins en surface, il semblerait que les deux procédures se ressemblent plus qu’elles ne sont différentes.

Mais finalement, c’est une question d’autorité de commandement. Les ailettes de grille actives et les capacités de vecteur de poussée du Falcon 9 le rendent beaucoup plus maniable en descente que les parafoils orientables utilisés par les carénages. Même avec le navire de récupération communiquant activement avec la propre avionique du carénage et tentant de tracer un point d’interception, une forte rafale de vent au mauvais moment a suffi pour les faire dévier de leur route.

Faire une éclaboussure

Dès le début, SpaceX pensait qu’il leur faudrait attraper les carénages avec un filet, car leur permettre d’entrer en contact direct avec de l’eau salée les endommagerait au-delà du point de réparation économique. Bien que des détails spécifiques soient difficiles à obtenir publiquement, il est largement admis que l’inquiétude ne provenait pas tant de l’électronique embarquée, qui pourrait vraisemblablement être imperméabilisée, que de la construction unique des carénages eux-mêmes. Fabriqué à partir d’une structure en nid d’abeille en aluminium prise en sandwich entre des couches de matériau composite, l’intrusion d’eau pourrait être un problème sérieux; car une fois que l’eau salée a pénétré dans la structure du carénage lui-même, il n’est peut-être pas possible de la récupérer rapidement et économiquement.

Mais face à un programme de récupération qui semblait aller nulle part, les ingénieurs de SpaceX ont apparemment trouvé un moyen de le faire fonctionner. Des photographies en gros plan de carénages récemment construits montrent que divers évents et ouvertures ont été déplacés afin qu’ils soient plus hauts de la surface de l’eau, et la rumeur veut que les panneaux d’insonorisation internes soient maintenant considérés comme un consommable et jetés après chaque mission plutôt que essayant de les sécher. Le cas échéant, quelles mesures ont été prises pour empêcher l’eau de s’infiltrer dans la construction en aluminium / composite du carénage est actuellement inconnue.

Si le processus de remise à neuf de ces carénages «humides» est sans aucun doute plus coûteux et plus long que s’ils avaient été pris dans le filet, la différence n’est évidemment pas suffisante pour justifier le fonctionnement continu de Mme Tree et Mme Chief. Au lieu de cela, SpaceX a affrété le bien plus grand Shelia Bordelon pour prendre le relais en tant que navire de récupération de carénage principal. Destiné à la recherche sous-marine, le navire de 78 m (256 pieds) de long dispose de larges ponts ouverts, d’une grue intégrée et d’un véhicule télécommandé (ROV) Triton XLX pouvant plonger jusqu’à 3000 m (9840 pieds).

Shelia Bordelon déchargement d’une moitié de carénage. Photo de Kyle Montgomery.

La grue intégrée permet de retirer plus facilement les carénages de l’eau et de les déposer sur le quai, mais sinon, ce navire ne semble pas particulièrement bien adapté à la tâche à accomplir. D’une part, ses capacités sous-marines sont complètement gaspillées. Mais plus important encore, la cadence de lancement rapide exigée par les missions Starlink signifie que le navire de récupération devrait idéalement être capable de contenir quatre moitiés de carénage avant de retourner au port. Donc soit le Shelia Bordelon va bientôt recevoir quelques modifications, ou SpaceX ne l’utilise que temporairement jusqu’à ce qu’ils puissent trouver une solution à long terme.