Aujourd’hui, nous sommes tristes d’annoncer que l’un des principaux câbles de soutien de l’observatoire d’Arecibo s’est cassé, rapprochant le radiotélescope en difficulté d’une catastrophe potentielle. L’antenne réflecteur de 300 mètres de l’Observatoire avait déjà grandement besoin de réparations après avoir passé 60 ans à être exposé aux éléments à Porto Rico, mais la diminution des fonds a rendu difficile pour les ingénieurs de suivre le rythme. Les dommages causés par l’ouragan Maria en 2017 étaient toujours en cours de réparation lorsqu’un câble de support secondaire s’est rompu et s’est brisé à travers l’antenne en août, ce qui a suscité de graves inquiétudes quant à la quantité d’abus que la structure peut subir avant qu’une défaillance catastrophique ne soit inévitable.

La situation est particulièrement désastreuse car les deux câbles défectueux étaient attachés à la même tour. Chacun des câbles restants supporte désormais plus de poids que jamais auparavant, ce qui augmente la probabilité d’une autre défaillance. À moins que les ingénieurs ne puissent soutenir la parabole et soulager la tension sur ces câbles, la structure entière pourrait être abaissée par un effet domino; avec chaque câble se cassant les uns après les autres, car les demandes deviennent trop importantes.

Ouvriers installant les panneaux de maille du réflecteur en 1963.

Par mesure de précaution, le site a été fermé à tout le personnel non essentiel, et pour limiter les risques pour les travailleurs, des drones sont utilisés pour évaluer l’antenne et le câblage alors que les ingénieurs élaborent des plans pour stabiliser la structure jusqu’à l’arrivée des câbles de remplacement. Heureusement, ils ont une longueur d’avance.

En septembre, l’Université de Floride centrale, qui gère l’Observatoire d’Arecibo, a contacté plusieurs entreprises pour élaborer des stratégies pour remédier au câble précédemment défaillant et aux dommages qu’il a causés. Ces plans ont maintenant été renforcés en réponse à ce dernier revers.

Malheureusement, il reste une question de financement. On craignait que l’Observatoire doive être fermé après que l’ouragan Maria ait frappé simplement parce qu’il n’y avait pas assez d’argent dans le budget pour effectuer les réparations relativement mineures nécessaires. L’Université de Floride centrale est intervenue et a fourni les fonds nécessaires pour maintenir l’Observatoire en ligne en 2018, mais ils devront peut-être s’appuyer sur leur partenaire, la National Science Foundation, pour les aider à couvrir la facture de réparation qu’ils ont accumulée depuis lors.

L’Observatoire d’Arecibo est une installation unique, et sa destruction serait un coup dur pour la communauté scientifique. Les chercheurs étaient déjà aux prises avec la perspective de réparations mettant le puissant radiotélescope hors service pendant un an ou plus, mais il semble maintenant qu’il existe une possibilité très réelle de perdre l’Observatoire. Nous espérons que les équipes sur le terrain pourront stabiliser en toute sécurité l’instrument emblématique afin qu’il puisse continuer à explorer l’espace lointain pour les années à venir.

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