La technologie de conduite autonome est un Saint Graal qui promet de changer à jamais la façon dont nous interagissons avec les voitures. Jusqu’à présent, il y a eu beaucoup de battage médiatique et d’excitation, mais les véhicules complets qui éliminent le conducteur de l’équation sont restés loin. Tesla se positionne depuis longtemps comme un leader du marché dans ce domaine, avec sa technologie de pilote automatique permettant une autonomie limitée sur certaines autoroutes. Cependant, dans une annonce récente, ils ont annoncé l’arrivée d’une nouvelle capacité «Full Self Driving» pour certains bêta-testeurs dans leur programme d’accès anticipé.

Prendre les choses d’un cran

Les notes de mise à jour de Telsa mettent en évidence les nouvelles capacités de «conduite autonome complète». Les conducteurs sont censés porter une attention continue et être prêts à prendre le relais à tout moment, car le système «peut faire la mauvaise chose au pire moment».

La nouvelle mise à jour logicielle étend encore les capacités des véhicules Tesla à conduire de manière semi-autonome. Malgré le surnom vantard de «Full Self Driving», ou FSD en abrégé, il est toujours classé comme un système d’automatisation de conduite de niveau 2, qui repose sur une intervention humaine en tant que sauvegarde. Cela signifie que le conducteur doit être attentif et prêt à prendre le relais en un instant, à tout moment. Les utilisateurs sont priés de garder les mains sur le volant à tout moment, mais de manière prévisible, des vidéos d’utilisateurs ignorant cette mesure ont déjà fait surface.

La principale différence entre FSD et le précédent logiciel Autopilot est la possibilité de naviguer dans les rues de la ville. Auparavant, les véhicules Tesla n’étaient capables de conduire eux-mêmes que sur les autoroutes, où la circulation plus régulière est plus facile à gérer. Les rues de la ville présentent une complexité beaucoup plus grande, avec des dangers comme les voitures en stationnement, les piétons, les vélos et les intersections compliquées. Contrairement à d’autres dans le domaine, qui investissent massivement dans la technologie LIDAR, le système de Tesla repose entièrement sur des caméras et des radars pour naviguer dans le monde qui l’entoure.

Un test bêta très public

Des réglementations sont en place dans de nombreuses juridictions pour gérer les risques liés aux essais de véhicules autonomes. Surtout après qu’un piéton a été tué par une voiture autonome Uber en 2018, beaucoup se sont méfiés des risques de laisser cette technologie se répandre sur la voie publique.

Tesla semble capable de raccourcir cette exigence, en déclarant simplement que le conducteur est responsable du véhicule et doit rester vigilant à tout moment. Le problème est que cette option ignore l’effet de la conduite autonome sur un conducteur humain. Les aides traditionnelles comme le régulateur de vitesse exigent toujours que le conducteur se dirige, ce qui garantit que son attention est pleinement formée à la tâche de conduite. Cependant, lorsque le véhicule prend en charge toutes les tâches de conduite, l’humain dans la boucle se voit confier le rôle de rester vigilant face au danger. Essayer de se concentrer continuellement sur une telle tâche, sans être obligé de faire quoi que ce soit la plupart du temps, est extrêmement difficile pour la plupart des gens. Les propres ingénieurs de Ford se sont régulièrement endormis pendant les tests des véhicules autonomes de l’entreprise. Cela montre que tout système qui s’attend à ce qu’un humain soit constamment prêt à prendre le relais ne fonctionne pas sans le maintenir impliqué.

Cruise et Waymo sans conducteur en même temps

La décision de Tesla d’ouvrir le test bêta au public s’est avérée controversée. Permettre au public d’utiliser la technologie met non seulement les propriétaires de Tesla, mais également d’autres usagers de la route en danger. La NHTSA a lancé un avertissement sévère, déclarant qu’elle «n’hésitera pas à prendre des mesures pour protéger le public contre des risques déraisonnables pour la sécurité». Bien entendu, Tesla n’est pas la seule entreprise à aller de l’avant dans le domaine de la conduite autonome. GM’s Cruise testera ses véhicules robotiques sans surveillance humaine avant la fin de l’année, et Alphabet’s Waymo gère déjà un service de covoiturage entièrement sans conducteur depuis un certain temps, les conducteurs étant tenus à un strict accord de non-divulgation.

Le véhicule d’essai GM Cruise montre une galerie de toit avec capteur LiDAR que les véhicules Tesla n’ont pas.

La différence dans ces cas est que ni Cruise ni Waymo ne comptent sur un humain pour rester constamment à l’affût du danger. Leurs systèmes ont été développés à un point tel que les régulateurs sont à l’aise, permettant aux entreprises de faire fonctionner les véhicules sans intervention directe. Ce contraste peut être perçu de deux manières, qui ont chacune une certaine validité. La technologie de Tesla pourrait être considérée comme une solution de facilité, tenant un humain responsable de combler les lacunes du système autonome et de protéger l’entreprise contre les litiges. Compte tenu de leurs récentes mises à jour du micrologiciel de leur appareil photo embarqué, cela semble plausible. Alternativement, l’approche de Tesla pourrait être considérée comme le choix le plus prudent, gardant un humain au courant en cas de problème. Cependant, étant donné que la preuve est déjà répandue que cela ne fonctionne pas bien dans la pratique, il faudrait être charitable pour avoir cette dernière opinion.

Un point de vue conservateur suggère qu’au fur et à mesure que la technologie se déploie, nous verrons des dérapages plus flagrants qu’un conducteur humain n’aurait pas commis – tout comme les itérations précédentes de la technologie de conduite autonome de Tesla. Là où les choses deviennent poilues, c’est de déterminer si ces dérapages offrent un meilleur bilan de sécurité que de laisser des humains derrière le volant. Jusqu’à présent, même plusieurs décès n’ont pas ralenti la poussée du constructeur automobile, alors attendez-vous à voir le développement se poursuivre sur les routes publiques près de chez vous.

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