En 2015, alors-Uber Le PDG Travis Kalanick a réussi un raid audacieux de talents en débauchant une quarantaine de roboticiens du National Robotics Engineering Center de Carnegie Mellon. Cette décision aurait laissé tomber l’université d’ingénierie de classe mondiale, et cela semblait indiquer que la startup la plus chaude du monde était sur le point de faire des voitures autonomes une réalité.

Maintenant, cette unité autonome n’est plus et le calendrier estimé pour la domination du robotaxi s’est prolongé bien dans cette décennie. Uber a déclaré lundi qu’il vendrait l’unité autonome résultant de ce raid, le groupe Advanced Technologies Group basé à Pittsburgh. L’unité de 1 200 personnes sera acquise par le développeur de technologie de conduite autonome Aurora. Uber investira 400 millions de dollars dans Aurora dans le cadre de l’accord, portant la valorisation d’Aurora à 10 milliards de dollars et triplant ses effectifs. La PDG de Now-Uber, Dara Khosrowshahi, occupera également un siège au conseil d’administration d’Aurora.

Cette décision poursuit la consolidation de la technologie de conduite autonome, car le processus de création de véhicules autonomes sûrs et sécurisés continue de coûter plus cher et prend plus de temps que les pronostiqueurs ne le croyaient autrefois. Uber ATG a perdu 303 millions de dollars entre janvier et septembre de cette année, selon les documents financiers, et la société a dépensé plus d’un milliard de dollars au cours de ses cinq années d’existence.

Aurora ne prévoit pas de construire elle-même une voiture ou un camion autonome; au lieu de cela, il développe le logiciel complexe qui alimentera les véhicules autonomes. Il a signé des accords avec des constructeurs automobiles tels que Hyundai, la société de véhicules électriques Byton et Fiat Chrysler Automobiles. Grâce à l’accord Uber, Aurora gagne probablement un autre grand partenaire: Toyota. La société japonaise a investi 500 millions de dollars dans l’unité de conduite autonome Uber l’année dernière. Aurora teste sa technologie dans la région de la baie, à Pittsburgh et à Dallas. La société possède également des bureaux à Bozeman, dans le Montana, l’ancienne maison de la société lidar Blackmore, qu’elle a acquise en 2019.

La vente d’ATG poursuit une autre tendance, celle d’Uber réduisant son périmètre et cédant une partie de son activité alors qu’elle recherche la rentabilité. La société de covoiturage – qui espérait autrefois être un «Amazon pour le transport» – a déchargé son unité de micromobilité Jump to Lime cet été et a vendu une partie de son activité de logistique de camionnage, Uber Freight, cet automne. Uber serait également en pourparlers pour vendre son activité de taxi aérien autonome, Elevate. Uber «reste déterminé à commercialiser le transport autonome sur le réseau Uber grâce à des partenariats industriels», a déclaré la porte-parole Sarah Abboud.

Les efforts autonomes d’Uber ont été troublés. Il a été poursuivi par le frère de Google Waymo pour vol de secret commercial après l’acquisition d’un autre développeur de technologie autonome, Otto. Après quelques jours animés de procès public à San Francisco, les deux sociétés ont réglé l’affaire, Uber promettant d’éviter la technologie de Waymo – un sérieux revers pour l’équipe du matériel Uber. Anthony Levandowski, le chef autonome d’Uber au centre de l’affaire des secrets commerciaux, a ensuite été inculpé par les procureurs fédéraux pour son rôle dans le stratagème; après avoir plaidé coupable, il purge actuellement une peine de 18 mois de prison.

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Le guide WIRED des voitures autonomes

Comment une course chaotique de skunkworks dans le désert a lancé ce qui est sur le point d’être une industrie mondiale en plein essor.

En 2018, un véhicule autonome Uber en test a heurté et tué une femme à Tempe, en Arizona. (Le conducteur de sécurité derrière le volant a depuis été accusé de négligence.) Le décès – le premier de l’industrie de la conduite autonome – a conduit Uber à interrompre les tests pendant des mois pendant qu’il réévaluait ses systèmes et son programme de sécurité. (L’entreprise ne disposait pas en fait de division de la sécurité opérationnelle à l’époque.) Selon une enquête du National Transportation Safety Board, les défaillances organisationnelles d’Uber étaient au moins en partie responsables de la mort de la femme. Aujourd’hui, Uber est de retour sur la route dans une capacité plus limitée, testant à Pittsburgh et à Washington, DC.

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