Il y a quatre ans, Les organisateurs ont créé le défi international AI City Challenge pour stimuler le développement de l’intelligence artificielle pour des scénarios du monde réel, comme compter les voitures traversant les intersections ou repérer les accidents sur les autoroutes.

Les premières années, des équipes représentant des entreprises ou des universités américaines occupaient les premières places de la compétition. L’année dernière, les entreprises chinoises ont remporté trois des quatre concours.

La semaine dernière, les géants chinois de la technologie Alibaba et Baidu ont balayé le AI City Challenge, battant des concurrents de près de 40 pays. Les entreprises ou universités chinoises ont pris la première et la deuxième place dans les cinq catégories. Le créateur de TikTok, ByteDance, a remporté la deuxième place d’un concours visant à identifier les accidents de voiture ou les véhicules en panne à partir de flux vidéo sur autoroute.

Les résultats reflètent des années d’investissement du gouvernement chinois dans les villes intelligentes. Des centaines de villes chinoises ont des programmes pilotes, et selon certaines estimations, la Chine possède la moitié des villes intelligentes du monde. La diffusion de l’informatique de pointe, des caméras et des capteurs utilisant des connexions sans fil 5G devrait accélérer l’utilisation des technologies de ville intelligente et de surveillance.

La technologie affichée dans ces compétitions peut être utile aux urbanistes, mais elle peut également faciliter la surveillance invasive. Compter le nombre de voitures sur la route aide les ingénieurs municipaux à comprendre les ressources nécessaires pour prendre en charge les routes et les ponts, mais le suivi d’un véhicule à travers plusieurs flux de caméras en direct est une forme puissante de surveillance. L’une des compétitions du AI City Challenge demandait aux participants d’identifier les voitures dans les flux vidéo ; pour la première fois cette année, les descriptions étaient dans un langage ordinaire, comme « une Jeep bleue descend tout droit une route sinueuse derrière une camionnette rouge ».

La compétition intervient à un moment de nationalisme technologique accru et de tension entre les États-Unis et la Chine, et d’inquiétude croissante concernant les pouvoirs de l’IA. Le Carnegie Endowment for International Peace en 2019 a qualifié la Chine de « moteur majeur de la surveillance de l’IA dans le monde ». Le groupe a déclaré que la Chine et les États-Unis étaient les deux principaux exportateurs de la technologie. Le mois dernier, l’administration Biden a étendu une liste noire lancée par l’administration Trump à près de 60 entreprises chinoises interdites de recevoir des investissements de financiers américains. Également ces dernières semaines, le Sénat américain a adopté la loi sur la concurrence et l’innovation, qui prévoit des milliards d’investissements pour les puces, l’IA et la fiabilité de la chaîne d’approvisionnement. Il appelle également à des investissements dans les villes intelligentes, notamment en développant un partenariat de villes intelligentes avec les pays d’Asie du Sud-Est (à l’exclusion de la Chine).

La domination de la Chine sur le défi de la ville intelligente peut être accompagnée d’un astérisque. John Garofolo, un responsable du gouvernement américain impliqué dans la compétition, dit qu’il a remarqué moins d’équipes américaines cette année. Les organisateurs disent qu’ils ne suivent pas les participants par pays.

Stan Caldwell est directeur exécutif de Mobility21, un projet de l’Université Carnegie Mellon aidant au développement de villes intelligentes à Pittsburgh. Caldwell déplore que la Chine investisse deux fois plus que les États-Unis dans la recherche et le développement en pourcentage du PIB, ce qu’il appelle la clé pour rester compétitif dans les domaines des technologies émergentes.

Il dit que les chercheurs en IA aux États-Unis peuvent également concourir pour des subventions gouvernementales comme le Civic Innovation Challenge de la National Science Foundation ou le Smart City Challenge du ministère des Transports. Un rapport publié le mois dernier a révélé qu’une subvention de 50 millions de dollars du DOT à la ville de Columbus, dans l’Ohio, n’avait jamais tout à fait tenu sa promesse de construire la ville intelligente du futur.

« Nous voulons que les technologies se développent, car nous voulons améliorer la sécurité, l’efficacité et la durabilité. Mais égoïstement, nous voulons également que cette technologie se développe ici et améliore notre économie », a déclaré Caldwell.

Les porte-parole d’Alibaba et de Baidu ont refusé de commenter, mais les avancées des défis de la ville intelligente peuvent aider à alimenter les offres commerciales des deux sociétés. City Brain d’Alibaba suit plus de 1 000 feux de circulation dans la ville natale de l’entreprise, Hangzhou, une ville de 10 millions d’habitants. Un programme pilote a révélé que City Brain réduisait la congestion et aidait à dégager la voie pour les intervenants d’urgence.