Un espace réel le laser navigue à 300 milles au-dessus de votre tête en ce moment. Lancé en 2018, le satellite ICESat-2 de la NASA contient un instrument lidar, le même type de technologie qui permet aux voitures autonomes de voir en trois dimensions en pulvérisant des lasers autour d’elles lorsqu’elles roulent dans la rue et en analysant la lumière qui rebondit. Mais au lieu de cartographier une route, ICESat-2 mesure l’élévation de la surface de la Terre avec une précision extrême.

Bien que ce laser spatial ne vous fasse aucun mal, il laisse présager une catastrophe. Aujourd’hui dans la revue Communication Nature, les scientifiques décrivent comment ils ont utilisé les nouvelles données lidar d’ICESat-2 pour cartographier les terres de la planète situées à moins de 2 mètres au-dessus du niveau de la mer, ce qui les rend vulnérables au fluage de l’élévation du niveau de la mer. En associant ces données aux chiffres de la population, ils ont calculé que 267 millions de personnes vivent actuellement dans ces zones à risque. En supposant une élévation du niveau de la mer de 1 mètre d’ici l’an 2100, ils prévoient que 410 millions de personnes vivront à terme dans une zone touchée. Les pays asiatiques comme le Bangladesh et l’Indonésie sont particulièrement vulnérables, mais les États-Unis et l’Europe ne manqueront pas non plus de populations à risque.

« Nous croyons fermement que si le monde est capable de faire face à l’élévation du niveau de la mer et de conserver la nature dans les zones côtières – c’est un aspect important – l’élévation doit être connue », déclare l’auteur principal de l’étude, Aljosja Hooijer, expert en risques d’inondation à l’Université nationale de Singapour et Deltares, un institut de recherche aux Pays-Bas.

Les estimations du document, souligne Hooijer, sont prudentes à plusieurs niveaux. D’une part, ils l’ont fait sans pour autant en tenant compte d’une croissance démographique explosive dans les villes du monde, en raison des incertitudes liées au calcul de l’endroit où les gens vont finalement se déplacer. Actuellement, 55 % de la population de la planète vit dans des zones urbaines, ce qui, selon les prévisions des Nations Unies, atteindra 68 % d’ici 2050. Mais cela ne se jouera pas de manière uniforme : la population de certaines villes peut augmenter plus rapidement que d’autres, voire diminuer.

« Les travaux comblent une très grande lacune que nous avons actuellement », déclare Manoochehr Shirzaei, géophysicien de l’Université d’État de l’Arizona, qui étudie l’élévation du niveau de la mer mais n’a pas participé à cette nouvelle recherche. Les scientifiques ont bien des modèles de l’élévation du niveau de la mer, ajoute Shirzaei, « mais lorsque vous voulez quantifier le risque d’inondation, vous devez également connaître l’altitude. Et c’est une grande inconnue.

Auparavant, les chercheurs utilisaient un radar satellite pour cartographier les élévations. Il fonctionne sur le même principe que le lidar, sauf qu’il fait rebondir le radar sur le sol au lieu d’un laser. « Le problème avec le radar, c’est qu’il ne peut pas pénétrer la végétation, seulement un peu », explique Hooijer. « Il reste coincé quelque part entre la canopée et la surface du sol, et la mesure d’altitude que vous obtenez est quelque part entre les deux. » Les lasers, d’autre part, pénètrent facilement la végétation, donnant une mesure plus précise. (Vous avez peut-être entendu parler de la façon dont les scientifiques utilisent le lidar pour voir à travers les arbres de la jungle amazonienne et cartographier les ruines antiques cachées ci-dessous.)

Hooijer a constaté que 72 pour cent de la population qui sera à risque d’inondation vivra sous les tropiques. L’Asie tropicale représentera à elle seule 59 pour cent de la zone à risque, car la région est particulièrement basse. « C’est un énorme problème pour les pays développés, pour l’Europe et pour les États », dit Hooijer. « Mais si vous regardez la feuille de route, quelles sont les personnes qui vont souffrir le plus, et probablement le plus tôt ? Ce sont des gens pauvres, qui vivent pour la plupart dans des zones sous-développées. On ne lui accorde pas beaucoup d’attention, c’est vraiment le point chaud. Et nous avons été surpris par les chiffres nous-mêmes.

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Il y a un autre problème : en plus de faire face à l’empiétement de l’eau de mer sur leurs rives, certaines villes sont également en train de couler. L’affaissement du sol est un phénomène dans lequel le sol se compacte, généralement en raison de la surexploitation des eaux souterraines. Les villes côtières sont particulièrement sujettes à l’affaissement en raison de leur géologie, car des centres urbains sont historiquement apparus là où les rivières rencontrent la mer. Au cours des millénaires, une rivière aurait déposé couche sur couche d’argile, et la ville se serait développée dessus. Mais alors que la métropole puise dans l’aquifère sous-jacent, cette argile s’effondre comme une bouteille d’eau vide, et la ville peut l’accepter. Plus un centre urbain se développe, plus il a besoin de personnes pour s’hydrater, ce qui augmente le taux et la gravité de l’affaissement.

La modélisation de Hooijer prend en compte l’affaissement, mais elle utilise un taux uniforme de perte d’altitude – un demi-centimètre par an – à travers le monde au lieu de calculer le taux pour chaque littoral seul. Ce ne serait pas faisable. Pourtant, les chercheurs savent que certaines zones s’effondrent beaucoup plus rapidement que cela : dans certaines parties de Jakarta, par exemple, la terre s’enfonce jusqu’à 10 pouces par an. D’ici 2050, 95 pour cent du nord de Jakarta pourraient être sous l’eau, car l’altitude des terres diminue tandis que le niveau de la mer augmente. Le problème est si grave que l’Indonésie envisage de déplacer sa capitale hors de la ville.