Cette histoire est adapté de Phallacy: Leçons de vie du pénis animal, par Emily Willingham.

Pour les humains et d’autres vertébrés, la réponse littérale à la question de savoir ce qui fait un pénis est qu’il se compose, à des degrés divers, de tissu conjonctif, de tissu spongieux gonflable, de muscles et d’un apport sanguin. Et il est assez simple de voir de nombreux organes vertébrés qui ressemblent à des pénis, appelez-les ainsi («et c’est un pénis, et c’est un pénis! »), et avoir raison. Mais pas toujours.

Si vous étiez sur Mars et que vous trouviez un animal avec quelque chose que vous soupçonniez d’être un pénis, quelles fonctionnalités utiliseriez-vous pour exclure votre hypothèse? Que diriez-vous de «quelque chose qui s’insère dans les organes génitaux d’un partenaire pendant la copulation et transmet des gamètes»? Cela semble raisonnable, même s’il est même possible de discuter de ce qu’est la copulation. Une autre fois. Examinons certaines des choses que les animaux insèrent dans les organes génitaux de leur partenaire pendant la copulation et voyons si elles correspondent à cette vision d’un «pénis».

Pieds phalliques

Les mille-pattes sont probablement mieux connus pour toutes ces jambes, bien que ce ne soit pas le millier que leur nom implique. Le détenteur du record de mille-pattes pour la plupart des jambes n’en a que 750 et la plupart en ont beaucoup moins. Vous pouvez distinguer un membre des quelque quatre-vingt mille espèces de mille-pattes de ses doppelgängers de mille-pattes moins spécifiques par le nombre de pattes qu’ils ont par segment, si vous voulez vous en approcher. Les mille-pattes ont deux paires de pattes par segment, tandis que les mille-pattes en ont une.

Les paires de pattes de mille-pattes qui nous intéressent sont les huitièmes, que ces animaux utilisent comme intromitta, ou gonopodes (ce qui signifie essentiellement «pieds qui copulent»). Ces arthropodes ne sont pas seuls parmi leur espèce arthropode à coopter un appendice de cette manière. La génétique de la construction des membres pourrait également contribuer à la formation du phallus chez les vertébrés. Ces réalités donnent une nouvelle pertinence aux blagues fatiguées et ambitieuses liées au pénis sur les «troisièmes jambes», bien que, comme indiqué, il s’agit de la huitième paire de jambes chez les mille-pattes.

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La huitième paire de pattes n’est pas toute l’histoire de la copulation pour ces animaux multipodés, du moins pour les membres bien étudiés du genre Parafontaria. Ces espèces tirent également les services de la deuxième paire de pattes, où se trouvent leurs ouvertures génitales. Plutôt que de s’impliquer dans l’intromission, comme vous pourriez le penser, cette paire de jambes près des organes génitaux source simplement du sperme pour la huitième paire.

Un mille-pattes amoureux commence à se faire la cour en essayant d’abord d’insérer son intromitta non chargé à huit pattes dans son partenaire de choix. Si elle ne rejette pas ce coup d’essai et qu’il réussit, sa deuxième paire de jambes chargera l’ancienne huitième paire de sperme. Maintenant complètement chargé, il va de nouveau intromettre, cette fois avec les marchandises. La paire deviendra immobile et restera couplée pendant 29 à 215 minutes.

Pourquoi un mille-pattes aurait-il besoin de faire une course à sec avec ses jambes-slash-intromitta quand la vie est courte, en particulier pour les mille-pattes, et que des dangers se cachent probablement tout autour pendant qu’il cale avec un coup d’essai? Si vous vous souvenez bien, les espèces de mille-pattes sont abondantes. Les mille-pattes ne sont que des mille-pattes, et ils peuvent se tromper sur quelle espèce est quelle espèce. Dans ce genre, au moins, la poussée d’essai est un moyen pour le prétendant de confirmer que son partenaire cible est, en fait, le bon ajustement pour ses jambes intromittentes. Ce test rapide lui évite de gaspiller un bol de sperme précieux (sérieusement) sur un mille-pattes inamorata de la mauvaise espèce. Étant donné la durée de ce deuxième combat, c’est probablement aussi un moyen de s’assurer que le mâle investit tout ce temps précieux sur le bon partenaire.

Vous ne vous êtes probablement jamais imaginé considérer les mille-pattes comme un modèle de comportement sexuel normal, mais c’est le moment. Bien qu’employer quatre paires de jambes pour inséminer une femelle semble hors des limites de l’expérience humaine (et c’est le cas), le mille-pattes insère au moins l’intromittum dans les organes génitaux du partenaire. La première fois, il n’y a pas de sperme, mais la deuxième fois, s’il y a une deuxième fois, le sperme vient. Pour les mille-pattes, nous devrons diviser la différence s’ils satisfont à notre test de «quelque chose qui s’insère dans les organes génitaux d’un partenaire pendant la copulation et transmet des gamètes».

L’intromittum bien armé

Nous ne pouvons pas en dire autant pour les nombreuses espèces d’insectes qui sautent complètement ce morceau et injectent simplement du sperme n’importe où sur le corps d’un partenaire. Certains vers plats n’ont pas d’autre choix que de le faire en raison d’un manque d ‘«ouverture femelle réceptive», comme l’a dit un embryologiste. Il n’y a pas d’organes génitaux pour servir d’inserté, de sorte que l’animal est obligé d’utiliser un «stylet» à l’extrémité de son «canal spermatique protrusible» pour percer le corps du partenaire à peu près n’importe où. Suite au piercing, les spermatozoïdes injectés subissent une grande migration à travers le partenaire vers les ovules.

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Bien que l’absence d’ouverture évidente pour le dépôt de sperme explique cette pratique de cible bâclée de la part des vers plats, elle n’explique pas tous les cas de livraison de sperme hypodermique. Certaines espèces d’araignées et d’insectes, qui ne sont pas des groupes particulièrement proches, ont fait évoluer cette adaptation et utilisent des formes assez similaires pour y parvenir. Quelles que soient les pressions qui façonnent l’intromitta hypodermique, elles semblent converger encore et encore sur la même structure: quelque chose de stable mais avec un tube creux pour délivrer le sperme. Mais il ne livre pas le sperme dans les organes génitaux, ne répondant certainement pas au critère de «quelque chose qui s’insère dans les organes génitaux d’un partenaire pendant la copulation et transmet des gamètes». Pour l’instant, appelons simplement ces «intromitta» et ne soyons pas plus précis.

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