Cette histoire à l’origine Est apparu sur L’obscurité et fait partie du Bureau Climat collaboration.

Lorsque l’ouragan Ike a touché terre en 2008, Bill Merrell s’est réfugié au deuxième étage d’un immeuble historique en briques du centre-ville de Galveston, au Texas, avec sa femme, leur fille, leur petit-fils et deux chihuahuas. Des vents soutenus de 110 mph ont fouetté le bâtiment. L’eau de mer a inondé le rez-de-chaussée à une profondeur de plus de 8 pieds. Une fois, dans la nuit, Merrell a aperçu une lune presque pleine et s’est rendu compte qu’ils étaient entrés dans l’œil de l’ouragan.

Des années plus tôt, Merrell, océanographe physique à la Texas A&M University à Galveston, avait visité la gigantesque barrière anti-tempête de l’Escaut oriental, un rempart de près de 10 km de long qui empêche les tempêtes de la mer du Nord d’inonder la côte sud des Pays-Bas. Alors qu’Ike rugissait dehors, Merrell n’arrêtait pas de penser à la barrière. « Le lendemain matin, j’ai commencé à esquisser ce que je pensais être raisonnable ici », a-t-il déclaré, « et cela s’est avéré être assez proche de ce que les Hollandais auraient fait. »

Ces croquis étaient le début de la digue Ike, une proposition de barrière côtière destinée à protéger la baie de Galveston. L’idée de base : combiner d’énormes portes à travers l’entrée principale de la baie du golfe du Mexique, connues sous le nom de routes Bolivar, avec de nombreux kilomètres de hautes digues.

Juste en face de Galveston, au moins 15 personnes sont mortes cette nuit-là dans la péninsule de Bolivar, et la tempête y a détruit quelque 3 600 maisons. Des corps manquaient encore l’année suivante lorsque Merrell a commencé à promouvoir l’Ike Dike, mais, a-t-il dit, l’idée « a été vraiment ridiculisée de manière assez universelle ». Les politiciens n’aimaient pas ses coûts, les écologistes s’inquiétaient de ses impacts et personne n’était convaincu que cela fonctionnerait.

Merrell persista. De retour aux Pays-Bas, il a rendu visite à des experts de l’Université de Delft et a obtenu leur soutien. Au cours des années suivantes, des chercheurs universitaires néerlandais et américains ont mené des dizaines d’études sur les options de Galveston Bay, tandis que Merrell et ses alliés ont obtenu le soutien des communautés locales, des chefs d’entreprise et des politiciens.

En 2014, l’US Army Corps of Engineers s’est associé à l’État pour étudier des alternatives de type Ike Dike pour la baie de Galveston. Après de nombreuses itérations, les projets de loi visant à établir une structure de gouvernance pour la proposition de barrière de 26,2 milliards de dollars, que le Corps a développée aux côtés du Texas General Land Office, ont récemment été adoptés à la fois par la Chambre et le Sénat du Texas. En septembre, le Corps présentera ses recommandations au Congrès américain, qui devra approuver le financement du projet.

Personne ne peut deviner le sort exact de la proposition de barrière, étant donné son prix énorme. Et alors que le niveau de la mer s’élève et que les tempêtes s’intensifient avec le changement climatique mondial, Houston est loin d’être la seule région métropolitaine côtière des États-Unis à risque grave. Des mégaprojets côtiers de plusieurs milliards de dollars sont déjà en cours ou à l’étude de San Francisco à Miami en passant par New York.

La nouvelle initiative nationale d’infrastructure de 2 000 milliards de dollars du président Joe Biden appelle spécifiquement à des projets sur les côtes assiégées du pays. L’initiative pour Houston, la cinquième plus grande région métropolitaine des États-Unis et le cœur vulnérable de l’industrie pétrochimique, met en lumière les décisions difficiles pour les mégaprojets côtiers, qui doivent équilibrer les besoins sociétaux, les capacités d’ingénierie, les protections environnementales et les coûts.

Pendant ce temps, la mer continue de monter. « C’est une tension importante entre la nécessité de résoudre ces problèmes et de le faire rapidement », a déclaré Carly Foster, experte en résilience au sein du cabinet de conseil en design mondial Arcadis, « et de le faire correctement.

L’ouragan Ike, vu à 220 milles au-dessus de la Terre depuis la Station spatiale internationale, le 10 septembre 2008.

Photographie : NASA