Le 18 février, le Persévérance rover a atterri en toute sécurité sur la surface martienne. Dans les jours et semaines à venir, le large éventail d’instruments et de charges utiles scientifiques embarqués à bord du robot explorateur prendra vie; nous permettant d’en savoir plus sur la planète rouge. Avec un peu de chance, cela peut même nous rapprocher de déterminer si Mars a autrefois abrité la vie telle que nous la connaissons.

Parmi tous les équipements à bord du rover, l’un des plus intrigants doit certainement être Ingéniosité. Ce petit hélicoptère deviendra le premier véritable avion à décoller et à voler sur une autre planète, et dans une récente interview avec IEEE Spectrum, responsable des opérations [Tim Canham] a partagé quelques détails fascinants sur le véhicule et certaines des décisions peu orthodoxes qui ont été prises dans sa conception.

Ingéniosité capteurs orientés vers le bas.

[Tim] explique qu’en tant que démonstrateur technologique, l’équipe a été autorisée à prendre beaucoup plus de risques en développant Ingéniosité qu’ils n’auraient pu le faire autrement. Plutôt que de s’en tenir au matériel et aux logiciels hérités, ils étaient libres d’explorer des technologies plus récentes et moins éprouvées.

Cela comprenait des composants grand public prêts à l’emploi, tels qu’un altimètre laser acheté à SparkFun. Cela signifie également que la puissance de calcul intégrée dans Ingéniosité dépasse de loin celui de Persévérance lui-même, mais la capacité du processeur Snapdragon 801 de classe smartphone de l’hélicoptère à gérer l’environnement martien difficile reste à voir.

Côté logiciel, on apprend aussi que Ingéniosité utilise largement le code open source. Non seulement l’ordinateur de bord fonctionne sous Linux, mais le véhicule est contrôlé par un cadre sous licence Apache 2.0 développé par le Jet Propulsion Laboratory de la NASA pour les CubeSats et d’autres petits vaisseaux spatiaux. Le projet est disponible sur GitHub pour tous ceux qui le souhaitent, et selon le changelog, les correctifs et améliorations nécessaires pour le «Mars Helicopter Project» ont été fusionnés il y a quelques versions.

Le fait que le code actuellement à la surface de Mars puisse être téléchargé et implémenté dans votre propre projet de bricolage est une révélation qui n’est pas perdue. [Tim]. «C’est une sorte de victoire open-source parce que nous pilotons un système d’exploitation open-source et un framework logiciel de vol open-source et des pièces commerciales volantes que vous pouvez acheter dans le commerce si vous vouliez le faire vous-même un jour.

Bien sûr, il a fallu beaucoup plus que certaines bibliothèques Python et une poignée de capteurs de SparkFun pour concevoir et construire le premier hélicoptère spatial. Mais le fait que même une petite partie de la technologie à l’intérieur d’un projet comme Ingéniosité est maintenant disponible pour le hacker et le fabricant moyen est un énorme pas en avant vers la démocratisation de la recherche scientifique ici sur Terre.

[Thanks to Måns for the tip.]

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