Une bataille fait rage sur le long covid chez les enfants

Les enfants développent de nombreux autres syndromes difficiles à définir après avoir eu le covid. La fatigue est courante. Certains enfants peuvent tousser ou avoir mal à la gorge pendant des mois. D’autres mettent des mois à retrouver leur sens du goût et de l’odorat. Certains sont trop faibles pour aller à l’école ou présentent des signes de lésions cardiaques, d’autres souffrent de convulsions et de pertes de connaissance. Les symptômes peuvent disparaître temporairement avant de rechuter. Certains enfants ont un seul symptôme durable, tandis que beaucoup d’autres éprouvent une constellation.

Les symptômes varient également dans leur gravité – et ces différences peuvent être négligées dans les études qui comparent les enfants qui ont contracté ou non le SRAS-CoV-2. Un questionnaire demandant aux enfants s’ils avaient mal à la tête pourrait ne pas différencier une légère douleur à la tête d’une expérience grave qui empêche un enfant d’ouvrir les yeux ou de sortir du lit.

En vérité, un long covid est susceptible d’englober plusieurs conditions différentes. « Ce n’est pas un diagnostic, ce n’est pas une maladie… nous ne savons pas ce que c’est », dit Forrest. « C’est spongieux. » Stephenson et Mcfarland ont rencontré des représentants de l’OMS pour discuter d’une définition potentielle de long covid chez les enfants, mais aucune n’a été établie jusqu’à présent. L’OMS dit qu’elle aura besoin de plus d’études et de recherches.

Bien que les progrès dans la recherche d’une définition clinique soient au point mort, il y a au moins eu un certain accord sur une façon de définir le long covid chez les enfants à des fins de recherche.

En février, Stephenson et ses collègues ont publié une définition du long covid chez les enfants à utiliser dans la recherche qui stipule que les symptômes doivent suivre un cas confirmé de covid-19, doivent avoir un impact sur la vie et le bien-être physique, mental ou social de l’enfant, et doit persister pendant au moins 12 semaines. Stephenson espère que l’OMS alignera sa définition sur celle-ci, mais en attendant, cette définition devrait au moins aider à garantir que les chercheurs étudient la même chose, dit-il.

Valeur vaccinale

La seule façon de prévenir le long covid est d’éviter de contracter le SRAS-CoV-2, c’est pourquoi de nombreux médecins et scientifiques encouragent les gens à se faire vacciner. On ne sait pas combien de protection les vaccins peuvent offrir contre le long covid, mais quelques études récentes suggèrent que la vaccination peut réduire de deux tiers le risque de maladie grave d’un enfant à cause de la variante omicron.

On pense que le long covid suit plus fréquemment des infections plus graves, mais il peut également suivre des cas bénins ou même asymptomatiques. « Cela semble être davantage le cas chez les enfants, ce qui, à mon avis, est unique et inquiétant », déclare Yvonne Maldonado, pédiatre spécialiste des maladies infectieuses basée à l’Université de Stanford et présidente du comité des maladies infectieuses de l’American Academy of Pediatrics.

Mesurer la température d'un enfant malade

GETTY

Parce que les vaccinations peuvent réduire la gravité des cas et devraient réduire la transmission, elles sont recommandées pour tous les enfants de plus de 5 ans aux États-Unis. Au 30 mars, 58% des 12 à 17 ans avaient reçu les deux doses d’un vaccin covid-19, selon les données du CDC publiées par l’American Academy of Pediatrics. Seuls 27 % des 5 à 11 ans en avaient.

Au Royaume-Uni, les vaccinations contre le covid-19 pour les jeunes enfants sont au centre d’un autre débat. Le Joint Committee on Vaccination and Immunization (JCVI) du Royaume-Uni, qui conseille le gouvernement, a annoncé un plan visant à offrir à tous les enfants âgés de 5 à 11 ans un vaccin contre le covid-19 le mois dernier, et uniquement sur une base « non urgente ».

« Je pense que le JCVI a tout compris », déclare Absoud. « La façon dont ils l’ont laissé maintenant, c’est que c’est un choix pour les familles. »

« Beaucoup d’enfants » sont touchés

Binita Kane du NHS Foundation Trust de l’Université de Manchester

Bien sûr, il existe d’autres moyens de réduire la transmission chez les enfants. Les experts que nous avons contactés ont souligné l’importance de garder les écoles ouvertes et ont déclaré que des mesures telles que l’amélioration de la ventilation et de la qualité de l’air, et le masquage, au moins parmi les soignants adultes, pendant les poussées de transmission peuvent aider à réduire le nombre de cas et à prévenir à la fois les longs covid et « syndrome de longue pandémie ». Ils font également partie des seules options dont nous disposons pour protéger les enfants de moins de 5 ans.

Tous les enfants qui sont touchés de manière significative par le SRAS-CoV-2, que ce soit directement ou indirectement, auront besoin de soutien pour se rétablir, de sorte que les arguments sur la prévalence du long covid chez les enfants peuvent être hors de propos. « Qu’il s’agisse d’un long covid ou d’un long syndrome pandémique, tout doit être traité », explique Villapol.

Même si seulement 1% des enfants développent un long covid suite à une infection, le nombre total d’enfants touchés atteindra les millions, vu le nombre d’enfants qui ont déjà contracté le virus. Les directives du JCVI sur la vaccination des enfants suggèrent que 85% des enfants britanniques âgés de 5 à 11 ans avaient été infectés par le virus fin janvier 2022, avant d’être éligibles à la vaccination. « C’est un enfer d’un grand nombre d’enfants », dit Kane.

Aujourd’hui, la fille de Kane, Jasmin, va mieux. Un nouveau régime de traitement semble avoir aidé, et même s’il n’a pas complètement rétabli son niveau d’énergie, elle s’est « remarquablement améliorée », dit Kane.

Le problème est que, alors que les chercheurs débattent de la prévalence, l’accent est détourné des causes biologiques et des traitements potentiels, ce qui signifie que de nombreux autres enfants souffrent encore, dit-elle.

« Nous ne pouvons pas attendre des années », dit Kane. « Nous devons passer à autre chose. »