Depuis la création de la République populaire de Chine en 1949, les services de renseignement de Pékin et de Washington se sont battus pour découvrir des secrets dans les pays de l’autre et pour sauvegarder leurs propres secrets, à la recherche d’avantages militaires, économiques et technologiques. De nombreux espions de bonne foi des deux côtés ont été capturés; de nombreux innocents ont été injustement impliqués. Ce qui suit est un bref historique des événements clés de ce conflit.

Qian Xuesen
WIKIMEDIA

1950

Qian Xuesen, co-fondateur du Jet Propulsion Laboratory et professeur à Caltech, est déchu de son habilitation de sécurité pour lien présumé avec le parti communiste. Qian, qui avait interrogé des scientifiques nazis sur les fusées au nom du gouvernement américain après la Seconde Guerre mondiale et travaillé sur le projet Manhattan, démissionne de Caltech et demande à quitter les États-Unis pour la Chine, date à laquelle il est assigné à résidence pendant cinq ans. En 1955, les États-Unis le déportent et Qian est accueilli comme un héros en Chine et devient le père de la fusée chinoise, aidant à relancer les programmes spatiaux et de missiles de la Chine. Aucune preuve substantielle n'a jamais été rendue publique qu'il était un espion chinois. La déportation de Qian était «la chose la plus stupide que le pays ait jamais faite», selon Dan Kimball, sous-secrétaire de la marine au moment de l’arrestation de Qian.

Le vice-premier ministre Deng Xiaoping, serre la main du président Jimmy Carter à la Maison Blanche.
BIBLIOTHÈQUE DU CONGRÈS

1 janvier 1979

Les États-Unis normalisent leurs relations diplomatiques avec la Chine. Trois ans plus tard, il y avait déjà 10000 étudiants chinois aux États-Unis et le FBI a commencé à diriger les bureaux extérieurs pour recruter des étudiants pour des opérations de contre-espionnage.

11 octobre 1996

Le Congrès adopte la loi sur l'espionnage économique, qui fait du vol de secrets commerciaux soit au profit d'une puissance étrangère, soit dans l'intention de nuire à l'entreprise, un crime fédéral.

Les manifestants portent des portraits de journalistes chinois tués dans le bombardement de l’OTAN contre l’ambassade de Chine à Belgrade, lors d’une manifestation devant le consulat américain de Guangzhou, dans le sud de la Chine.
ILLUSTRATION PHOTO | SOURCE: AP PHOTO / VINCENT YU

7 mai 1999

Des bombardiers américains détruisent l'ambassade de Chine en Yougoslavie, tuant 3 journalistes chinois. Les enquêtes du gouvernement américain révèlent que l'incident est un accident, une affirmation que le gouvernement chinois rejette.

13 septembre 2000

Wen Ho Lee, un citoyen américain né à Taiwan, plaide coupable d'un chef d'accusation de possession illégale de données gouvernementales liées à la sécurité nationale et est libéré pour peine purgée. Le cas du gouvernement alléguant Lee comme un super espion qui a aidé la Chine à développer une ogive nucléaire de nouvelle génération s’est effondré et le juge qui supervise le cas de Lee s’excuse pour la façon dont Lee a été traité (y compris l’isolement cellulaire). Bien que de nombreuses actions de Lee restent mystérieuses, peu de gens soupçonnent qu’il a jamais été un espion chinois. Lee a remporté un règlement de 1,6 million de dollars du gouvernement et de plusieurs agences de presse pour avoir divulgué et publié son nom avant d'être officiellement inculpé. La taupe supposée qui a volé des secrets nucléaires n'a jamais été retrouvée.

11 décembre 2001

La Chine rejoint l'Organisation mondiale du commerce, acceptant d'adhérer aux règles multilatérales appliquées par des groupes d'arbitrage supranationaux. L'accord a été annoncé comme la Chine entrant pleinement dans l'ordre mondial.

28 octobre 2005

Chi Mak, un citoyen américain naturalisé né en Chine, est arrêté après que son frère a été arrêté à l'aéroport international de Los Angeles portant des disques cryptés contenant des informations de Chi. En mars 2008, Chi Mak est reconnu coupable et condamné à 24 ans de prison pour avoir conspiré en vue d'exporter de la technologie militaire en Chine, entre autres crimes. L'accusation a fait valoir que Chi était un agent dormant lorsqu'il est arrivé aux États-Unis dans les années 1970 et qu'il a gravi les échelons en tant qu'ingénieur chez un entrepreneur de la défense. Beaucoup de secrets présumés n'ont pas été révélés, mais Mak aurait transmis des renseignements liés à la propulsion sous-marine apaisée pour éviter d'être détecté.

8 février 2010

Dongfan «Greg» Chun est la première personne condamnée en vertu de la loi sur l'espionnage économique et condamnée à 15 ans de prison. À partir des années 1970, Chun a transmis des informations classifiées sur le bombardier B-1, le chasseur F-15, l'hélicoptère Chinook, le programme de la navette spatiale américaine et la fusée Delta V alors qu'il travaillait pour Rockwell et, plus tard, Boeing. Chun, qui s'est avéré avoir gagné des millions de dollars en vendant des secrets à la Chine, a affirmé qu'il n'était qu'un rat de meute accumulant des documents classifiés.

2010-2012

La Chine démolit le réseau d’espions de la CIA dans le pays et exécute plus de 20 personnes pour espionnage. Alors qu'une taupe a pu jouer un rôle, un Yahoo! Une enquête de presse affirme par la suite que le réseau de communication mal sécurisé de la CIA a probablement été piraté par les Iraniens et ensuite échangé avec la Chine.

L'ordinateur portable, les clés USB, les téléphones portables et d'autres articles confisqués à Wengfeng Lu lors de son arrestation en 2012 alors qu'il tentait de monter à bord d'un avion pour la Chine.
BUREAU FÉDÉRAL D'ENQUÊTE

Novembre 2012

Wengfeng Lu est arrêté avant de monter à bord d'un avion pour la Chine où il prévoyait de créer une entreprise qui imite la technologie des dispositifs médicaux qu'il a volée à deux employeurs précédents. En janvier 2019, il est condamné à 27 mois de prison.

GETTY

Décembre 2013

Mo Hailong, un ressortissant chinois travaillant aux États-Unis, est arrêté pour complot en vue de voler des secrets commerciaux: des semences exclusives fabriquées par Dupont Pioneer et Monsanto. Il est finalement condamné à 3 ans de prison.

19 mai 2014

Le ministère américain de la Justice annonce la mise en accusation de cinq soldats chinois, faisant partie de l'unité 61398, pour piratage des réseaux d'entreprises américaines pour aider les entreprises publiques chinoises concurrentes. Les soldats ont été accusés d'avoir volé la propriété intellectuelle, les plans d'affaires et les stratégies de négociation d'entreprises telles que Westinghouse et U.S. Steel.

28 juin 2014

Su Bin, un ressortissant chinois qui dirigeait une société aérospatiale au Canada, est arrêté au Canada au nom du gouvernement américain pour avoir aidé deux soldats chinois à voler des informations sur l'avion-cargo C-17 et les avions de combat F-22 et F-35. Su Bin est finalement extradé vers les États-Unis et plaide coupable d'avoir participé aux opérations de piratage de 2008 à 2014 et condamné à 46 mois de prison. L'avion cargo chinois Xian Y-20 dévoilé en 2014 présente une ressemblance remarquable avec le C-17.

5 septembre 2014

T-Mobile intente une action en justice contre Huawei, alléguant que ses employés ont volé des logiciels et du matériel dans un laboratoire T-Mobile, y compris un morceau de main robotique, qui a été utilisé pour tester les smartphones. En 2017, un jury déclare Huawei coupable de «détournement» de secrets commerciaux, mais affirme que le vol n'a pas été dirigé par Huawei. Ils ordonnent à Huawei de payer 4,8 millions de dollars pour rupture de contrat. En 2019, le département américain de la Justice accuse Huawei d'avoir volé délibérément des secrets commerciaux à T-Mobile et produit des e-mails montrant que Huawei a offert des primes à ses employés pour avoir volé des technologies à d'autres entreprises.

20 octobre 2014

Sherry Chen, hydrologue pour le National Weather Service, est arrêtée pour avoir prétendument volé des secrets sur les barrages américains et caché des contacts avec des responsables du gouvernement chinois. Cinq mois plus tard, toutes les accusations sont abandonnées contre Chen, qui est né en Chine mais est devenu citoyen américain. Chen avait rencontré un responsable du gouvernement chinois pour aider un ami en Chine dans son entreprise et avait envoyé quelques courriels au même responsable pour répondre à une question sur le financement des barrages aux États-Unis.

Le Dr Xiaoxing Xi et Sherry Chen lors d'une conférence de presse à Washington DC le 16 septembre 2015.
XINHUA / ALAMY

21 mai 2015

Des agents du FBI font une descente dans la maison de Xi Xiaoxing, directeur du département de physique de l’Université Temple, pour avoir prétendument envoyé en Chine les schémas d’un appareil de chauffage de poche, une technologie clé utilisée dans la recherche sur les supraconducteurs. En septembre, le ministère de la Justice abandonne toutes les accusations après qu'il a été révélé que le FBI avait identifié par erreur les schémas comme un appareil de chauffage de poche, alors qu'en fait, il s'agissait d'un appareil entièrement différent que Xi avait inventé. Xi poursuit maintenant l'agent principal du FBI.

4 juin 2015

Le Bureau de la gestion du personnel annonce une faille de sécurité massive qui finit par affecter plus de 20 millions de personnes qui avaient subi des vérifications des antécédents pour des emplois fédéraux depuis 2000. Ces dossiers comprenaient des informations sensibles comme les antécédents psychiatriques ainsi que plus de 5 millions de séries d'empreintes digitales. L'unité militaire chinoise 61938 est soupçonnée d'avoir mené le piratage. Les documents sont très précieux pour les Chinois en tant que base de données d'employés du gouvernement à cibler en tant qu'informateurs, aidés par les informations sensibles sur ces employés.

Juin 2017

L'ancien officier de la CIA Kevin Mallory est arrêté pour avoir transmis des documents classifiés à des agents des renseignements chinois à l'aide d'un téléphone portable qui lui a été donné lors d'un voyage à Shanghai. Mallory, qui a fourni des informations aux agents du FBI et de la CIA avant d'être arrêté, a prétendu être un agent double aidant le gouvernement américain, mais après que le FBI a craqué son téléphone, il a été montré qu'il avait des informations cachées. Mallory, qui était en retard sur son hypothèque et endetté, a reçu 25 000 $ des Chinois. En juin 2018, un jury le déclare coupable d'espionnage et il est par la suite condamné à 20 ans de prison.

Janvier 2018

L'ancien agent de la CIA, Jerry Chun Shing Lee, est arrêté à l'aéroport JFK et accusé d'avoir donné à des agents chinois des informations classifiées sur ses jours à la CIA, y compris les vrais noms et emplacements des actifs en Chine. En mai 2019, Lee plaide coupable d'avoir reçu des centaines de milliers de dollars en échange d'informations et est condamné à 19 ans de prison. Les procureurs ont fait valoir que les informations de Lee avaient aidé à démanteler le réseau chinois de la CIA en 2010.

Juin 2018

Ron Rockwell Hansen, un ancien officier de la Defense Intelligence Agency, est arrêté à l'aéroport international de Seattle-Tacoma portant des informations classifiées sur les plans de préparation militaire. En mars 2019, Hansen plaide coupable et admet avoir accepté de transmettre des secrets militaires à des agents chinois en échange de centaines de milliers de dollars. Il est par la suite condamné à une réduction de 10 ans de prison pour avoir coopéré avec le FBI après son arrestation.

10 octobre 2018

Yanjun Xu, un officier du renseignement pour le ministère chinois de la Sécurité d'État est arrêté en Belgique et extradé vers les États-Unis pour avoir tenté de voler des modèles de pales d'éventail à réaction à GE. Le FBI l'avait attiré en Belgique pour récupérer les informations.

14 février 2019

You Xiaorong, une citoyenne américaine naturalisée, est accusée d'avoir volé des recherches sur les revêtements sans BPA pour bouteilles à son employeur, Coca-Cola. Le ministère de la Justice allègue que vous aviez l'intention de créer une entreprise concurrente en Chine pour reproduire les documents. L'affaire est en cours.

GETTY

Avril 2019

Le MD Anderson Cancer Center licencie trois chercheurs chevronnés après que les National Institutes of Health les ont signalés pour ne pas avoir divulgué leurs liens avec l'étranger. Tous les chercheurs ont signalé que nous sommes asiatiques, ce qui soulève à nouveau des inquiétudes que le FBI cible les Américains d'origine asiatique.

15 mai 2019

Le président Trump publie un décret interdisant effectivement aux entreprises américaines de vendre des équipements à Huawei car cela présente un risque pour la sécurité nationale.

Charles Lieber, professeur à l'université de Harvard, est entouré de journalistes alors qu'il quitte le palais de justice fédéral de Moakley à Boston.
ILLUSTRATION PHOTO | SOURCE: AP PHOTO / CHARLES KRUPA

28 janvier 2020

Charles Lieber, chef du département de chimie de l’université de Harvard, est accusé d’avoir menti sur le fait de recevoir de l’argent du gouvernement chinois tout en recevant 15 millions de dollars de subventions d’agences américaines. Pionnier de la nanotechnologie, Lieber est l’universitaire le plus en vue à être arrêté en lien avec la rivalité technologique sino-américaine.

24 juillet 2020

L’administration Trump ordonne la fermeture du consulat de Chine à Houston, «afin de protéger la propriété intellectuelle américaine et les informations privées américaines (sic)», affirmant que le consulat était utilisé pour coordonner l’espionnage industriel contre les États-Unis. La Chine ferme le consulat américain à Chengdu en représailles.


Alexander Holt est un écrivain à Washington, DC.

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