C’est vers 1590 que l’humanité a compris comment utiliser des lentilles optiques pour mettre en évidence des choses plus petites que l’œil naturel peut observer. Avec l’invention du microscope, un monde nouveau et inexploré a été découvert. Le lecteur sera probablement très surpris que les scientifiques de l’époque ne croyaient pas que dans ce nouveau domaine microscopique se trouvait la source de la maladie et de la maladie. La plupart garderaient toujours une croyance en ce que l’on appelait la théorie du miasme, qui remonte à l’Empire romain. Cette théorie affirme que la source de la maladie était l’air contaminé par la décomposition de matières organiques. Ce n’est que dans les années 1850 qu’un homme du nom de Louis Pasteur, dont nous obtenons la «pasteurisation», fera la promotion de la théorie des germes sous les projecteurs des sciences.

Louis Pasteur expérimente dans son laboratoire.
Louis Pasteur. La source

Pasteur, considéré par beaucoup comme le père de la microbiologie, continuerait d’assister son collègue biologiste Charles Chameberland dans l’invention du bien nommé filtre Pasteur Chamberland – un filtre en porcelaine avec une taille de pore comprise entre 100 et 1000 nanomètres. Celui-ci était suffisamment petit pour filtrer les bactéries microscopiques et les cellules connues à l’époque à partir d’une suspension liquide, laissant derrière elle une réserve d’eau non contaminée. Mais comme tant d’autres inventions d’instrumentation scientifique, cela conduirait à la découverte de quelque chose d’inattendu. Dans ce cas, un monde bien plus petit que 100 nanomètres… et ajoute encore une autre dimension au monde toujours plus petit du microscopique.

C’est à ce moment-là que nous avons commencé à découvrir les virus.

Découverte du virus et du vaccin

Le mot «virus» vient de l’expression latine «fluide visqueux«. En 1898, un homme du nom de Martinus Beijerinck a fait passer une solution contenant un agent infectieux encore inconnu qui ciblait les plants de tabac à travers un filtre Pasteur Chamberland. La solution purifiée a été appliquée sur une plante de tabac saine et à sa grande surprise, la plante a été infectée. Il a conclu que l’agent infectieux n’était pas filtrable et a fait un pas encore plus loin pour décrire l’agent infectieux comme un «liquide vivant».

Virus microscopique
Le virus Brome Mosaic passe facilement à travers les filtres. La source

La même année, une paire de scientifiques allemands, Friedrich Loeffler et Paul Frosch, ont effectué la même expérience qui a donné les mêmes résultats avec ce que nous appelons maintenant la fièvre aphteuse (fièvre aphteuse) chez le bétail. Cependant, ils n’étaient pas d’accord avec la conclusion de Beijerinck selon laquelle l’agent infectieux était un liquide vivant. Mais au lieu de cela, il s’agissait d’une particule plus petite que la taille des pores du filtre en porcelaine. Ils ont poussé en avant avec leur conviction en chauffant l’élément filtrant pour «détruire l’infectivité de l’agent», bien qu’ils ne sachent pas clairement comment la chaleur l’a détruit. Néanmoins, ils ont réussi à créer un vaccin contre la fièvre aphteuse pour les vaches et les moutons à partir de la solution infectieuse qui a été passée à travers le filtre chauffé, ce qui a mis davantage l’accent sur la compréhension d’un virus comme une particule vivante ultrascopique, et non comme un liquide vivant.

Il convient de noter que le vaccin contre la variole était largement utilisé à cette époque, même si personne ne savait comment il fonctionnait ou ce qu’il était même. En effet, le terme vaccin est dérivé du mot latin vacca, qui se traduit directement par vache. Cette étrange relation doit son histoire à la découverte quelque peu accidentelle que les laitières qui ont souvent contracté une maladie très légère appelée la variole de la vache n’ont pas été infectées par la variole beaucoup plus grave. En 1796, une expérience cruelle a été réalisée par un homme du nom d’Edward Jenner. Il a pris le chat d’une ampoule de variole de la vache et a délibérément infecté un jeune garçon. Une fois que le garçon s’est rétabli, il a répété le processus avec la variole et a constaté que le garçon n’avait pas contracté la maladie. La technique de vaccination de Jenner ne permettrait pas seulement de sauver des millions de vies de la variole; il serait utilisé pour vacciner les gens contre plusieurs autres maladies, notamment la polio et la fièvre jaune.

La naissance de la biologie moléculaire

Pointes de virus COVID-19
Une vue moléculaire des «pics» de la protéine COVID-19. La source

Les prochaines décennies identifieront des centaines de virus de toutes formes et tailles, et avec eux divers types de vaccins. Mais c’était l’étude de ce qu’étaient exactement ces virus et de la manière dont les vaccins fonctionnaient réellement qui donneraient naissance à une nouvelle science révolutionnaire – la biologie moléculaire.

Les nouvelles technologies telles que la microscopie électronique, ainsi que d’autres progrès dans la compréhension scientifique montreraient que les virus sont parmi les plus petites formes de vie sur terre. On pourrait même prétendre qu’ils ne sont pas du tout vivants … un débat qui se poursuit encore aujourd’hui. Notre propre [Dan Maloney] a écrit plusieurs articles sur les détails du fonctionnement des virus et de notre système immunitaire au niveau moléculaire. Et les moyens intelligents que nous essayons d’arrêter les virus. Cependant, il reste encore beaucoup à apprendre.

Comprendre les virus au niveau moléculaire présente un véritable défi des temps modernes. Malgré la pleine puissance, la richesse et la connaissance de notre civilisation moderne, un minuscule paquet d’ARN enfermé dans une goutte grasse continue de faire des ravages sur notre monde. Le virus COVID-19 a, d’une manière ou d’une autre, affecté chaque être humain sur terre. Ces virus autrefois invisibles pour nous se tiennent maintenant devant nos yeux, et pourtant nous avons subi de terribles pertes à cause de celui-ci. Notre meilleur outil est une percée d’à peine 30 ans – notre capacité à adapter l’ARN messager (ARNm) à un objectif ciblé – a très rapidement conduit à un vaccin viable. Il ne fait aucun doute dans mon esprit que ce virus finira par succomber à la puissance de l’ingéniosité humaine qui a été libérée par plus d’un siècle de connaissances scientifiques cumulées.