Chaque hiver, comme couvertures de neige de l’Alaska et du nord du Canada, les incendies de forêt de l’été s’éteignent et le calme règne – du moins en surface. Sous toute cette sérénité blanche, certains de ces incendies continuent de brûler sous terre, grignotant de la tourbe riche en carbone, attendant leur heure. Lorsque le printemps arrive et que le paysage froid se dégèle, ces feux «hivernants» surgissent d’en bas – c’est pourquoi les scientifiques les appellent des feux de zombies.

Maintenant, une nouvelle analyse dans le journal Nature quantifie leur ampleur pour la première fois et montre quelles conditions sont les plus susceptibles de provoquer une réanimation des incendies. À l’aide de données satellitaires et de rapports depuis le sol, les chercheurs ont développé un algorithme capable de détecter les endroits où plus d’une décennie d’incendies – des dizaines au total – ont brûlé en Alaska et dans les Territoires du Nord-Ouest du Canada, ont neigé et se sont rallumés au printemps. Fondamentalement, ils ont corrélé les cicatrices de brûlures avec les zones proches où un nouveau feu s’est déclenché plus tard. (Ils ont exclu les cas qui auraient pu coïncider avec un orage, ainsi que ceux assez proches des personnes pour avoir été causés par un allumage accidentel.) Ils ont calculé qu’entre 2002 et 2018, les incendies d’hivernage étaient responsables de 0,8% du total. zone brûlée sur ces terres. Cela semble petit, mais une année s’est démarquée: 2008, lorsqu’un seul feu de zombie était en fait responsable de la carbonisation de 38% de la superficie totale brûlée.

Ce genre d’épidémie peut être le signe de choses à venir dans un Arctique qui se réchauffe rapidement. Si 2008 a été une année particulièrement mauvaise, ce n’est pas un hasard. Au lieu de cela, cela faisait partie d’un modèle de conditions dans lesquelles les incendies de zombies sont les plus susceptibles de se produire. «Ils apparaissent plus souvent après des étés chauds et de grands incendies», explique Rebecca Scholten, scientifique des systèmes terrestres, de l’université de recherche VU Amsterdam, auteur principal du nouvel article. « Et en effet, c’est quelque chose que nous pourrions montrer a augmenté au cours des 40 dernières années. » Par exemple, les années d’incendie particulièrement actives de 2009 et 2015 en Alaska et de 2014 dans les Territoires du Nord-Ouest ont généré plusieurs incendies d’hivernage le printemps suivant.

Les sols nordiques sont chargés de tourbe, de végétation morte essentiellement concentrée en carbone. Lorsqu’un incendie de forêt brûle dans un paysage arctique, il brûle également verticalement à travers ce sol. Longtemps après que le feu de surface a épuisé le combustible de la plante, le feu de tourbe continue de se consumer sous la terre, se déplaçant plus profondément vers le bas et marchant également latéralement. Dans leur analyse, Scholten et ses collègues ont constaté que cela est plus susceptible de se produire après des étés plus chauds, car cela rend la végétation plus sèche et s’enflamme de manière plus catastrophique. «Plus il brûle gravement, plus il peut brûler profondément dans ce sol», déclare Sander Veraverbeke, chercheur en systèmes terrestres de VU Amsterdam, co-auteur du nouveau document. «Et plus il brûle profondément, plus il y a de chances que ce feu hiberne.» Même lorsque la pluie d’automne tombe ou que la surface gèle en hiver, l’eau ne peut pas pénétrer suffisamment le sol pour l’éteindre complètement.

Puis le printemps arrive et la glace recule. Ces points chauds peuvent éclater, cherchant plus de végétation à brûler sur les bords de la cicatrice de brûlure d’origine. «En gros, juste après la fonte des neiges, nous avons déjà du carburant sec», dit Scholten.

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C’est ce qu’ils pensent être arrivé en 2008 et les autres années avec de fréquents incendies de zombies. De grandes flammes ont brûlé plus profondément dans le sol, ce qui leur a donné de meilleures chances de survivre à l’hiver. Et les chercheurs pensent que ces conditions sont de plus en plus courantes. «Nous montrons en effet que les grandes années d’incendie, associées aux étés chauds, sont devenues plus fréquentes depuis 1975, et nous nous attendons à ce que cette tendance se poursuive», déclare Veraverbeke. «Cela entraînerait également des incendies plus fréquents pendant l’hiver.»