En décembre dernier, un un limon de lave glauque a commencé à sortir du sommet de La Soufrière, un volcan sur l’île caribéenne de Saint-Vincent. L’épanchement fut d’abord lent ; personne n’a été menacé. Puis, fin mars et début avril, le volcan a commencé à émettre des ondes sismiques associées à une montée rapide du magma. Des vapeurs nocives s’échappent vigoureusement du pic.

Craignant l’imminence d’une bombe magmatique, les scientifiques ont tiré la sonnette d’alarme et le gouvernement a ordonné l’évacuation complète du nord de l’île le 8 avril. Le lendemain, le volcan a commencé à exploser de manière catastrophique. L’évacuation était arrivée juste à temps : au moment de la rédaction, aucune vie n’a été perdue.

Simultanément, quelque chose de superficiellement similaire mais profondément différent se produisait au bord de l’Arctique.

Des tremblements de terre tectoniques de plus en plus intenses grondent sous la péninsule islandaise de Reykjanes depuis fin 2019, ce qui implique fortement que le monde souterrain s’ouvrait, laissant de la place au magma pour monter. Au début de 2021, alors qu’un serpent souterrain de magma migrait autour de la péninsule, à la recherche d’une échappatoire à la surface, le sol lui-même a commencé à changer de forme. Puis, à la mi-mars, la première fissure de plusieurs a traversé la terre à peu près là où les scientifiques s’y attendaient, déversant de la lave dans une vallée inhabitée nommée Geldingadalur.

Ici, les habitants ont immédiatement afflué vers l’éruption, pique-niquant et posant pour des selfies à un jet de pierre littéral des coulées de lave. Un concert s’y est récemment déroulé, avec des gens traitant les crêtes comme les sièges d’un amphithéâtre.

Dans les deux cas, les scientifiques n’ont pas seulement suggéré avec précision qu’une nouvelle éruption était en route. Ils ont également prévu les deux formes très différentes de ces éruptions. Et tandis que la partie « quand » de l’équation n’est jamais facile à prévoir, il est particulièrement difficile de déterminer la partie « comment » correctement, en particulier dans le cas de l’éruption explosive de La Soufrière. « C’est une question délicate, et ils l’ont cloué, ils l’ont absolument cloué », a déclaré Diana Roman, volcanologue à la Carnegie Institution for Science.

Les volcanologues ont développé une compréhension de plus en plus détaillée des conditions susceptibles de produire une éruption explosive. La présence ou l’absence d’eau souterraine est importante, par exemple, tout comme l’aspect gazeux et gloop du magma lui-même. Et dans une récente série d’études, des chercheurs ont montré comment lire des signaux cachés, des ondes sismiques aux observations satellitaires, afin de mieux prévoir exactement comment l’éruption se développera : avec un bang ou un gémissement.

Quelque chose mauvaise cette manière vient

Comme pour les gratte-ciel ou les cathédrales, les conceptions architecturales des volcans de la Terre diffèrent énormément. Vous pouvez obtenir des volcans hauts et escarpés, des volcans ultra-extensifs et peu inclinés et des caldeiras colossales et largement ouvertes. Parfois, il n’y a pas du tout de volcan, mais des chaînes de petites dépressions ou des essaims de fissures cicatrisant la terre comme des marques de griffes.

Les coulées de lave du volcan Geldingadalur ont été relativement langoureuses et prévisibles.

Photographie : Anton Brink/Agence Anadolu/Getty Images

La prévision des éruptions pose beaucoup de questions. La principale d’entre elles est : Quand ? À la base, cette question équivaut à demander quand le magma d’en bas remontera à travers un conduit (le tuyau entre le magma et l’ouverture de surface) et percera, sous forme de coulées de lave et de cendres, sous forme de verre volcanique et de bombes.