Il y a quelques des endroits spéciaux sur Terre dont les scientifiques sont à peu près sûrs donneront de nouvelles espèces lorsqu’ils parviendront à y arriver. Les parties les plus profondes de l’océan, par exemple, ou les îles éloignées qui n’ont pas été piétinées par les touristes. Mais une forêt nuageuse bolivienne de haute altitude a revendiqué sa prétention en tant que point chaud de la biodiversité mondiale alors que les biologistes ont annoncé aujourd’hui qu’ils avaient découvert 20 espèces nouvelles pour la science, dont une vipère venimeuse, une super petite grenouille et quatre espèces d’orchidées et de papillons. .

Ce Shangri-La de biodiversité est connu sous le nom de vallée de Zongo, situé à environ 30 miles de la ville de La Paz, en Bolivie. Il a été protégé de l’intrusion humaine en raison de la raideur des pentes des montagnes, qui vont de 2000 à 17000 pieds d’altitude. Ces pentes abritent une «forêt nuageuse» qui se forme à mesure que l’air humide ascendant se condense et produit une pluviométrie constante à haute altitude qui supporte une grande variété d’animaux, du rare ours andin aux minuscules coléoptères de bouse et aux plantes inhabituelles qui ressemblent à des insectes. Les forêts nuageuses andines comme le Zongo produisent également la majeure partie de l’eau qui s’écoule dans le bassin du fleuve Amazone. Le terrain accidenté et les pentes abruptes du Zongo ont également isolé les animaux et les plantes les uns des autres, produisant ainsi de nouvelles espèces au fil des générations.

La vallée de Zongo est difficile d’accès tant pour les scientifiques que pour les bûcherons, selon Trond Larsen, directeur du programme d’évaluation rapide de Conservation International et coordinateur de l’expédition bolivienne. «C’est une raison pour laquelle nous trouvons de nombreuses espèces uniques», dit Larsen. «Lorsque vous trouvez beaucoup de vallées escarpées, cela bloque le mouvement des animaux, et il y a donc des poches de haut endémisme. Les mêmes caractéristiques qui conduisent cette zone à bénéficier d’une protection naturelle contribuent également aux choses uniques que nous trouvons.

Parmi le trésor de découvertes biologiques annoncées aujourd’hui: La grenouille lilliputienne (Noblella sp. nov.), qui mesure environ 10 millimètres de longueur, soit environ la moitié de la largeur d’un sou, ce qui en fait l’un des plus petits amphibiens du monde. Il vit dans des tunnels sous la mousse et n’a été trouvé qu’en suivant patiemment son cri grave. L’équipe d’expédition a également trouvé le fer-de-lance de montagne (Bothrops Monsignifer), une nouvelle espèce de vipère venimeuse, qui utilise des fosses de détection de chaleur sur sa tête pour détecter ses proies, et le serpent drapeau bolivien (Eutrachelophis sp. nov.), qui se distingue par des couleurs rouge, jaune et verte similaires au drapeau bolivien. Il a été découvert dans les sous-bois épais le long de la crête de la montagne à la plus haute altitude étudiée.

Photographie: Trond Larsen / Conservation International

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