C’est dans ce domaine que se spécialise la dernière génération d’entreprises de robotique comme Covariant et Osaro, une technologie qui n’est devenue commercialement viable qu’à la fin de 2019. À l’heure actuelle, ces robots sont les plus doués pour des tâches de manipulation simples, comme ramasser des objets et les placer dans des boîtes. , mais les deux startups travaillent déjà avec des clients sur des séquences de mouvements plus complexes, y compris l’auto-ensachage, qui oblige les robots à travailler avec des matériaux froissés, fragiles ou translucides. En quelques années, toute tâche qui nécessitait auparavant des mains pour être exécutée pourrait être partiellement ou entièrement automatisée.

Certaines entreprises ont déjà commencé à reconcevoir leurs entrepôts pour mieux capitaliser sur ces nouvelles capacités. Knapp, par exemple, modifie la disposition de son sol et la façon dont il achemine les marchandises pour prendre en compte le type de travailleur (robot ou humain) qui est le plus apte à manipuler différents produits. Pour les objets qui écrasent encore les robots, comme un sac en filet de billes ou de la poterie délicate, un algorithme de routage central les enverrait à une station avec des cueilleurs humains. Des articles plus courants, comme des articles ménagers et des fournitures scolaires, seraient envoyés à une station avec des robots.

Derik Pridmore, cofondateur et PDG d’Osaro, prédit que dans des secteurs comme la mode, des entrepôts entièrement automatisés pourraient être mis en ligne d’ici deux ans, car les vêtements sont relativement faciles à manipuler pour les robots.

Cela ne signifie pas que tous les entrepôts seront bientôt automatisés. Il y en a des millions dans le monde, explique Michael Chui, partenaire du McKinsey Global Institute qui étudie l’impact des technologies de l’information sur l’économie. « La modernisation de toutes ces installations ne peut pas se faire du jour au lendemain », dit-il.

L’un des premiers bras robotiques Covariant que Knapp a piloté dans un entrepôt à Berlin, en Allemagne.

Néanmoins, la dernière poussée d’automatisation soulève des questions sur l’impact sur les emplois et les travailleurs.

Les vagues précédentes d’automatisation ont fourni aux chercheurs plus de données sur ce à quoi s’attendre. Une étude récente qui a analysé pour la première fois l’impact de l’automatisation au niveau de l’entreprise a révélé que les entreprises qui ont adopté des robots avant les autres dans leur industrie sont devenues plus compétitives et ont augmenté davantage, ce qui les a amenées à embaucher plus de travailleurs. « Toute perte d’emploi provient d’entreprises qui n’ont pas adopté de robots », explique Lynn Wu, professeur à Wharton et co-auteur de l’article. « Ils perdent leur compétitivité et licencient ensuite des travailleurs. »

Mais comme les travailleurs d’Amazon et de FedEx l’ont déjà vu, les emplois pour les humains seront différents. Des rôles tels que l’emballage des boîtes et des sacs seront déplacés, tandis que de nouveaux apparaîtront, certains directement liés à la maintenance et à la supervision des robots, d’autres aux effets de second ordre de l’exécution d’un plus grand nombre de commandes, ce qui nécessiterait une logistique et des opérations de livraison étendues. En d’autres termes, la main-d’œuvre moyennement qualifiée disparaîtra au profit d’un travail peu ou hautement qualifié, déclare Wu : « Nous brisons l’échelle de carrière et évidons le milieu. »

Mais plutôt que d’essayer d’arrêter la tendance à l’automatisation, disent les experts, il vaut mieux se concentrer sur la facilitation de la transition en aidant les travailleurs à se recycler et en créant de nouvelles opportunités d’évolution de carrière. « En raison du vieillissement, il existe un certain nombre de pays dans le monde où la taille de la main-d’œuvre diminue déjà », explique Chui. « La moitié de notre croissance économique est venue de plus de personnes qui ont travaillé au cours des 50 dernières années, et cela va disparaître. Il est donc impératif d’augmenter la productivité, et ces technologies peuvent aider.

« Nous devons également nous assurer que les travailleurs peuvent partager les bénéfices. »