le lac Mead, qui fournit de l’eau à 25 millions de personnes dans l’Ouest américain, a diminué à 36 % de sa capacité. Une communauté rurale de Californie est complètement à court d’eau après la rupture de son puits début juin. Les champs sont en jachère, alors que les agriculteurs vendent leurs parcelles d’eau au lieu de cultiver, mettant en péril l’approvisionnement alimentaire du pays.

Alors que l’Occident s’étiole sous une sécheresse extrême, les législateurs de la Chambre des représentants des États-Unis ont présenté le HR 4099, un projet de loi qui ordonnerait au secrétaire de l’Intérieur de créer un programme pour financer des projets de recyclage de l’eau d’une valeur de 750 millions de dollars dans les 17 États de l’ouest par 2027. (Le projet de loi, qui a été présenté fin juin, est actuellement devant le comité de la Chambre sur les ressources naturelles.)

« Cela commence à être notre nouvelle norme : 88 % de l’Occident est soumis à un certain degré de sécheresse », a déclaré la représentante Susie Lee (D-Nevada), qui a présenté le projet de loi. « Le lac Mead est au niveau le plus bas depuis la construction du barrage Hoover. Et le fleuve Colorado est en période de sécheresse depuis plus de deux décennies. »

Pendant tout ce temps, la population et l’économie de l’ouest des États-Unis étaient en plein essor, exerçant une pression énorme sur un approvisionnement en eau en baisse. « Nous avons, je suppose, plus de personnes – une. Et il y a une augmentation de la superficie agricole – deux », déclare la représentante Grace Napolitano (D-Californie), qui a présenté le projet de loi. « Et puis le changement climatique aggrave le problème. »

Une partie de la solution, selon les législateurs, consiste à financer la construction de davantage d’installations capables de recycler les eaux usées qui s’écoulent de nos éviers, toilettes et douches. Vous pouvez penser que c’est grossier et absurde, mais la technologie existe déjà – en fait, elle existe depuis un demi-siècle. Le processus est en fait assez simple. Une station d’épuration absorbe les eaux usées et ajoute des microbes qui consomment la matière organique. L’eau est ensuite pompée à travers des membranes spéciales qui filtrent les méchants comme les bactéries et les virus. Pour être encore plus sûr, l’eau est ensuite soufflée avec une lumière UV pour tuer les microbes. L’eau résultante peut en fait être trop pur pour la consommation humaine : si vous l’avez bu, le produit pourrait lessiver des minéraux de votre corps, de sorte que l’établissement doit rajouter des minéraux. (J’ai bu une fois le produit final. Il a le goût de… de l’eau.)

Le H recyclé2L’O peut être pompé sous terre dans des aquifères, puis pompé à nouveau en cas de besoin, purifié une fois de plus et envoyé aux clients. Ou il peut plutôt être utilisé à des fins non potables, comme pour l’agriculture ou les processus industriels.

Fondamentalement, vous prenez des eaux usées qui seraient normalement traitées et pompées vers la mer — en les gaspillant, en fait — et vous les réintroduisez dans le cycle de l’eau terrestre, les rendant à nouveau facilement accessibles aux gens. « Une partie de ce qui le rend si important en tant qu’élément des portefeuilles d’approvisionnement en eau est sa fiabilité », explique Michael Kiparsky, directeur du Wheeler Water Institute de l’Université de Californie à Berkeley. « Dans la mesure où des centres urbains existent et produisent des eaux usées, elles peuvent être traitées. Cela donne une source fiable d’approvisionnement en eau supplémentaire, même pendant les années sèches, lorsque l’approvisionnement est limité et que le développement de sources alternatives serait difficile, voire impossible.

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L’eau recyclée est également bancable, dans un sens : l’injecter sous terre pour recharger les aquifères la stocke pour une utilisation pendant les sécheresses. Cela est susceptible d’être particulièrement important dans l’Ouest américain, car le changement climatique rend les sécheresses plus punitives et futzing avec la dynamique de la pluie. La modélisation des climatologues montre que les futures tempêtes seront plus intenses, mais arriveront moins souvent. Et d’ici la fin du siècle, le manteau neigeux des montagnes, qui encaisse normalement une grande partie de l’eau de l’Ouest jusqu’à ce qu’il fonde dans le ruissellement printanier, devrait diminuer de moitié environ.

«Notre cycle hydrologique va devenir de plus en plus imprévisible», déclare Rafael Villegas, responsable du programme Operation NEXT au ministère de l’Eau et de l’électricité de Los Angeles, qui recycle l’eau depuis les années 1970 pour une réutilisation non potable. « Couplé à la croissance démographique, non seulement ici en Californie, mais d’où vient l’eau — Nevada, Arizona et Californie du Nord — vous pouvez vous attendre à ce qu’il y ait une demande supplémentaire sur ces systèmes. Nous sommes donc au bout de la paille, non ? Nous devons alors commencer à réfléchir, comment devenir plus efficace avec l’eau que nous fais avoir? »