VCF East Roars Retour à la vie

Il n’a pas fallu longtemps pour se rendre compte que le 2021 Vintage Computer Festival East – de retour au InfoAge Science and History Museum à Wall, New Jersey après avoir eu lieu pratiquement l’année dernière – a été un énorme succès. En fait, le premier indice est venu avant même que je sois sorti de ma voiture. Lorsqu’un bénévole s’est approché de ma fenêtre pour m’expliquer en s’excusant que le parking principal était déjà plein et que je devais conduire sur la route jusqu’à un parking à débordement, cela ne faisait aucun doute; beaucoup de gens étaient plus que prêts à se débarrasser de ces bleus pandémiques et à reprendre leurs activités.

Ils ont certainement choisi un grand événement pour cela. Alors que VCF East a toujours été un moment fort de l’année des hackers de la côte Est, il était évident que les choses étaient vraiment tournées au maximum pour ce retour très attendu dans un festival en personne. En ce qui concerne tous ceux qui ont participé aux événements précédents, les choses se sont simplement senties plus cohérentes et mieux organisées cette fois-ci.

Les participants vétérans à qui j’ai parlé avaient tous l’impression d’assister à un changement évolutif en quelque chose de plus grand et de meilleur, tandis que les premiers aviateurs étaient impressionnés par le buzz de l’activité et l’étendue de ce qui était exposé. Bref, l’admiration pour l’événement et les personnes qui ont travaillé dans l’ombre pour le rendre possible était unanime.

Il n’est tout simplement pas possible de résumer de manière adéquate un événement de plusieurs jours comme VCF East en un seul message, donc je n’essaierai pas de le faire. Cet article, et ceux qui le suivront, ne servent qu’à documenter certains des faits saillants de mon temps personnel à errer sur le campus tentaculaire d’InfoAge. En fin de compte, il n’y a pas de véritable substitut pour faire le voyage à Wall, NJ et vivre cet événement incroyable par vous-même. Mais si ce n’est pas une option pour vous, j’espère que ce qui suit vous donnera un petit avant-goût de ce à quoi la Vintage Computer Federation travaille si dur chaque année.

Évolution de l’ENIAC

L’un des avantages d’assister à un événement annuel comme le VCF East est que vous pouvez parfois voir les projets passionnés des gens se développer au fil du temps. Ce qui aurait pu être un peu plus qu’une preuve de concept lorsque vous l’avez vu pour la première fois pourrait finir par être le sujet de conversation de la série deux ou trois ans plus tard. C’est précisément ce que j’ai ressenti lorsque je suis tombé sur le groupe de personnes entassées autour de Brian Stuart et de son simulateur ENIAC étendu.

Lorsque j’ai vu son projet pour la dernière fois en 2018, il prenait la forme d’un Raspberry Pi, de quelques écrans et d’un contrôleur manuel imprimé en 3D inspiré de la seule photographie rapprochée que Brian a pu trouver des unités de contrôle réelles que les opérateurs auraient utilisé à l’époque. Mais c’était juste au niveau physique. En termes de logiciel, il avait déjà réussi à simuler l’ENIAC jusqu’aux impulsions électriques individuelles qui auraient traversé l’ordinateur gargantuesque de la Seconde Guerre mondiale. Plutôt que de simplement imiter les machinations internes de l’ordinateur et de présenter à l’utilisateur une représentation de haut niveau, son objectif a toujours été de créer un modèle open source qui montre comment la machine fonctionnait réellement.

Ces objectifs n’ont pas changé, mais le projet est maintenant entré dans une nouvelle phase. Le code de simulation étant pratiquement terminé, Brian se concentre maintenant sur la recréation de l’expérience d’utilisation de l’ENIAC lui-même. Avec un encombrement considérablement réduit, bien sûr. Cette année, cela comprenait un modèle imprimé en 3D de l’ordinateur complet à l’échelle 1/10e. Il a également créé un modèle à l’échelle 1/8ème de quatre accumulateurs ENIAC, avec des écrans LED entièrement fonctionnels qui se rapprochent des clignotants de l’original.

Ne vous y trompez pas, le projet de Brian était déjà exceptionnellement impressionnant en 2018. Mais l’ajout des nouveaux composants physiques de son affichage a clairement résonné avec les participants au VCF de cette année, alors que les gens se sont rassemblés pour s’émerveiller de sa récréation méticuleuse. Pour certains, ce qu’il faut retenir, c’est peut-être l’importance des aides visuelles dans une salle d’exposition bondée, mais j’étais juste heureux de voir que son travail phénoménal attirait l’attention qu’il méritait.

Local sur les 8s

Des événements comme VCF sont également une excellente occasion de voir du matériel que vous ne pouviez auparavant admirer que de loin. Pour moi, cela signifiait voir le WeatherSTAR 4000 que techknight avait amoureusement ramené à la vie avec facilement certains des meilleurs travaux de rétro-ingénierie jamais publiés dans les pages de Hackaday. La machine a été rejointe par plusieurs exemples de dispositifs météorologiques similaires dans une exposition de groupe appelée Smooth Jazz et Stormy Skies, et chacun d’eux était un regard fascinant sur l’état de l’art de la technologie multimédia pour leurs époques respectives.

L’un des éléments particulièrement intéressants de cet écran était un encodeur FSK contrôlé par Arduino, capable de produire les signaux de temps et de données nécessaires pour contrôler au moins certaines variantes du WeatherSTAR. L’appareil était connecté à une paire de WeatherSTAR Jrs d’origine, de petits terminaux texte uniquement qui auraient probablement été commercialisés vers des marchés plus petits qui voulaient des fonctionnalités de base sans les cloches et les sifflets des plus grandes unités. Comme l’appareil repose sur un code back-end source fermé, techknight dit qu’il n’est pas sûr de pouvoir publier le projet dans son intégralité, mais prévoit de le documenter à l’avenir pour ceux qui sont intéressés par sa quête continue de se plier ces appareils emblématiques à sa volonté.

Repérer une célébrité en silicone

À une table voisine, je suis également tombé sur le désormais légendaire Mac maudit, mais pour être honnête, je ne l’ai pas vraiment reconnu au début. Le Macintosh SE, largement modifié, a été dépouillé de son boîtier noirci distinctif pour son apparition au VCF East, et à la place était vêtu d’un boîtier transparent certes magnifique.

Certains se sont demandé si une modification aussi drastique dépouillait le Mac maudit de son identité. Après tout, son travail de peinture amateur et les couleurs extrêmement contrastées de ses lecteurs optiques et Zip font partie de ce qui lui a valu le surnom en premier lieu. Mais en fin de compte, ce n’est que le début d’un autre chapitre dans la longue et sinueuse histoire de l’ordinateur préféré de Thésée.

Diversité computationnelle

Aussi fascinantes que soient les expositions les plus ciblées, la partie la plus excitante de VCF est sans doute de voir l’incroyable gamme d’ordinateurs et de matériel exposés chaque année. Des appareils uniques aux machines qui n’ont jamais été conçues pour voir l’extérieur d’un laboratoire de recherche, même l’amateur de rétro-informatique le plus averti et le plus expérimenté est assuré de voir au moins quelques spécimens qui lui seront complètement inconnus. .

Cette galerie montre certaines des pièces uniques, rares et carrément magnifiques de matériel vintage que j’ai vues pendant mon séjour à VCF East, mais n’est en aucun cas un enregistrement exhaustif de ce qui était exposé.

Envoi compétitif

Normalement, ce serait la partie du post où je vous montrerais toutes les choses incroyables que j’ai vues en vente chez VCF. Mais pour être tout à fait honnête, au moment où j’ai réussi à me rendre dans la zone de consignation considérablement agrandie samedi après-midi, les choses étaient plutôt bien ramassées. Certes, c’était une sorte de porte tournante, avec des gens qui déposaient plus de voitures pleines de bizarreries au fur et à mesure que la journée avançait; mais d’après ce que j’ai pu recueillir auprès des autres, le vendredi matin était vraiment l’endroit où vous vouliez être pour les meilleures offres et la meilleure sélection.

J’ai toujours aimé regarder à travers ce qui restait, et quelques pièces ont même réussi à se frayer un chemin dans le coffre de ma voiture, mais mon conseil à tous ceux qui cherchent à mettre la main sur un kit en particulier est d’être là lorsque les portes s’ouvrent le vendredi si possible. Ou mieux encore, gardez un œil sur le prochain VCF Swap Meet.

Une aventure printanière

Alors que le Vintage Computer Festival East de cette année a eu lieu en octobre, historiquement, il se déroule en mai, juste avant que les choses ne commencent à chauffer sur la côte du New Jersey. De toute évidence, COVID-19 a rendu cette date impraticable pour 2021, la décision a donc été prise tôt de la repousser à l’automne. Bien que le nombre de cas soit encore un peu plus élevé dans le nord-est que les organisateurs du VCF (ou quiconque, d’ailleurs) l’avaient probablement espéré, cette décision a certainement porté ses fruits. Les masques étaient fortement encouragés et il y avait pas mal de désinfectant pour les mains, mais sinon, c’était à peu près aussi proche d’un événement pré-pandémique que l’on pouvait s’y attendre.

En supposant que le pire de cette chose soit vraiment derrière nous maintenant, et que l’événement de 2022 n’a pas besoin d’être repoussé, cela signifie que le prochain VCF East n’est qu’à environ sept mois. C’est une excellente nouvelle pour ceux d’entre nous qui peuvent se promener et admirer tout le matériel fascinant exposé, mais cela met une pression supplémentaire sur les travailleurs acharnés de la Vintage Computer Federation qui rendent tout cela possible. Heureusement, les aider est aussi simple que de faire connaître le VCF et, bien sûr, d’acheter un billet pour l’un de leurs événements.

Nous serons certainement là quand le Vintage Computer Festival East reviendra à Wall, NJ au printemps. Allez-vous?