Lorsque les ordinateurs étaient le genre de choses que vous commandiez dans un catalogue et que vous soudiez ensemble dans votre garage, les rencontres d’échange étaient un moyen inestimable d’échanger non seulement du matériel et des logiciels, mais aussi des informations. À mesure que les ordinateurs sont devenus plus courants et facilement disponibles, l’aspect social de ces événements a commencé à occuper une place centrale. Une fois que la vente au détail en ligne a vraiment commencé à prendre de l’ampleur, il était clair que l’ère de la soi-disant «exposition informatique» touchait à sa fin. Pourquoi attendre des mois pour vendre votre ancien matériel lors du prochain échange alors que vous pourriez le mettre sur eBay dans le confort de votre foyer?

Bien sûr, les utilisateurs d’ordinateurs partageant les mêmes idées n’ont jamais cessé de se réunir pour échanger des idées. Ils ont juste appelé ces rencontres quelque chose de différent. Dans les années 2000, les vestiges des rencontres d’échange informatique de la vieille école se trouvaient dans les salles des vendeurs de hackers. Le Vintage Computer Festival (VCF) a maintenu une petite zone de dépôt où les participants pouvaient décharger leur équipement excédentaire, mais ce n’était pas le véritable attrait de l’événement. Les participants sont venus pour les ateliers, les discussions et la chance de passer du temps avec des gens qui étaient passionnés par les mêmes choses qu’eux.

Marchandises en consignation à VCF East XIII en 2018.

Puis vint COVID-19. Depuis plus d’un an, nous avons été contraints d’annuler des événements majeurs, de suspendre des rencontres locales et, en général, de nous éviter les uns les autres. Certaines des conventions ont été remaniées et présentées virtuellement, et quelques-unes d’entre elles ont fini par offrir une expérience unique et agréable, mais ce n’était toujours pas la même chose. Si vous pouviez vraiment capturer le cœur et l’âme de ces événements avec un flux vidéo et une salle de chat, nous l’aurions déjà fait.

Mais le week-end dernier, les gens derrière VCF East ont essayé quelque chose d’un peu différent. Les rassemblements en salle étant toujours fortement découragés par les restrictions strictes du New Jersey en matière de COVID, ils ont décidé d’organiser une réunion d’échange d’ordinateurs dans le grand parking adjacent à l’InfoAge Science and History Museum. Il n’y a pas eu de discussions ou de présentations formelles, mais vous pouviez au moins vous rapprocher de personnes partageant les mêmes idées dans un environnement où tout le monde se sentait à l’aise.

Un début prometteur

Si vous vous promenez dans un parking les bras pleins d’équipement, la fin du mois d’avril sur la côte du New Jersey n’est ni un mauvais moment ni un mauvais endroit pour le faire. Le beau temps a certainement aidé le taux de participation, qui, de l’avis général, a été encore meilleur que prévu. Conformément aux directives COVID actuelles de l’État, les tables étaient maintenues à au moins six pieds les unes des autres et tout le monde était tenu de porter un masque lors de l’entrée dans la zone bouclée. Il s’agissait de précautions simples et raisonnables compte tenu de la situation actuelle, et personne n’avait de problème à les respecter.

Il faut dire que VCF a organisé un échange similaire l’année dernière, mais étant donné que c’était au cours des premières étapes de la pandémie, c’était une affaire plus discrète. Même quand même, suffisamment de personnes se sont présentées pendant ces périodes incertaines pour que les organisateurs aient été encouragés à recommencer avec une plus forte poussée publicitaire. Avec les précautions de sécurité en place, l’amélioration des conditions météorologiques et le temps que nous avons tous passé à l’intérieur, beaucoup plus de gens étaient prêts à sortir la tête cette fois-ci.

Cela dit, je n’ai pas pu m’empêcher d’avoir le sentiment que les organisateurs hésitaient à s’engager pleinement dans l’événement étant donné les circonstances. La seule commodité offerte sur place était une seule toilette portable qui devenait de plus en plus encombrée au fil de la journée, et même la table vendant la marchandise officielle VCF n’a été entièrement installée que plus tard dans la matinée.

Garder vos frais généraux aussi bas que possible pour un événement expérimental comme celui-ci est compréhensible, mais entrer en contact avec certains camions de restauration locaux aurait au moins fait en sorte qu’il y ait des rafraîchissements disponibles pour les personnes qui se tenaient dehors pendant plusieurs heures. Un certain nombre de participants ont également déclaré qu’un guichet automatique portable aurait été le bienvenu, car ils étaient à court d’argent lorsqu’il s’est avéré qu’il y avait plus de vendeurs qu’ils ne l’avaient prévu.

L’ancien rencontre le nouveau

Bien que ce ne soit pas exactement une plainte, plusieurs personnes à qui j’ai parlé ont déclaré ne pas savoir à quoi s’attendre lorsqu’elles se sont présentées compte tenu du message ambigu de l’événement. Naturellement, il avait été annoncé comme le « VCF Swap Meet », mais il n’était pas immédiatement clair si les ordinateurs d’époque seraient les seul matériel sur le menu. Ajoutant à la confusion est le fait que le terme «ordinateur vintage» a tendance à avoir une signification différente selon le nombre de fois que vous avez voyagé autour du soleil. Parlons-nous du Commodore et d’Atari, ou des clignotants et des interrupteurs à bascule?

En fin de compte, les vendeurs qui se sont présentés ont offert un mélange sain d’ordinateurs modernes et classiques avec une pincée de composants électroniques et de radio amateur. Les ordinateurs plus anciens étaient un peu plus nombreux que les machines contemporaines, du moins en partie parce que VCF utilisait lui-même plusieurs tables pour décharger son propre stock excédentaire, mais il y avait suffisamment de bacs remplis de cartes vidéo modernes et de disques durs SATA pour égaliser les choses.

Sans aucun doute, certaines personnes auraient préféré que l’événement s’adresse exclusivement au matériel vintage. Mais une approche plus équilibrée est beaucoup plus réalisable et, franchement, plus susceptible de réussir étant donné qu’elle attirera un plus grand nombre d’acheteurs et de vendeurs. À l’avenir, VCF devrait envisager de faire de la publicité succincte pour l’événement en tant qu’ordinateur générique et échange électronique avec un thème informatique classique.

Arriver au cercle complet

Bien que plusieurs événements notables aient des dates provisoires prévues pour 2021, il est beaucoup trop tôt pour dire avec certitude s’il sera prudent de reprendre les rassemblements en salle à grande échelle cette année. Nous voulons tous désespérément que les choses reviennent à la normale, mais la réalité est que la menace du COVID-19 plane toujours au-dessus de nos têtes.

Dans ce cas, j’espère que d’autres groupes seront inspirés par le succès que la Vintage Computer Federation a trouvé avec leur rencontre d’échange. C’est la preuve que, du moins tant que le temps se maintient, tout ne doit pas être fait virtuellement. Si un camp de hackers de style européen peut continuer face à la pandémie, alors peut-être que la version américaine pourrait être une revitalisation de l’émission informatique itinérante classique. À tout le moins, espérons que le VCF décide de continuer à organiser ces réunions d’échange même après que la côte soit dégagée.