Dimanche matin, Virgin Orbit est devenue la troisième compagnie de fusée américaine à financement privé à atteindre l’orbite – et la seule à accomplir l’exploit depuis les airs. La fusée à carburant liquide de la société, appelée LauncherOne, a été larguée sous l’aile de Fille cosmique, Le Boeing 747 personnalisé de Virgin Orbit, au large de la Californie. Fille cosmiqueLe pilote de Kelly Latimer s’est séparé de la fusée à environ 30 000 pieds – l’altitude de croisière d’un jet de passagers typique – et après quelques secondes de chute libre, LauncherOne a mis ses moteurs en marche et s’est propulsé dans l’espace. Une fois en orbite, la fusée a libéré sa charge utile de 10 cubesats construits par des chercheurs de la NASA et de plusieurs universités américaines avant de retomber sur Terre.

Le lancement réussi a été une victoire bienvenue pour l’équipe Virgin, qui a été secouée par des revers depuis sa première tentative de lancement au printemps dernier. Ce premier vol d’essai en mai a été interrompu quelques secondes après le largage de la fusée en raison d’une rupture de sa ligne de propergol. Une fois que les ingénieurs ont identifié et résolu le problème, les responsables de l’entreprise ont prévu un deuxième lancement en décembre, mais ont décidé de le reporter à mesure que les cas de Covid-19 se multipliaient autour de leur siège à Los Angeles.

«Nous avons fait énormément d’efforts pour assurer la sécurité de l’équipe, et une grande partie de nos opérations de lancement et de nos activités sont virtuelles», a déclaré le PDG de Virgin Orbit, Dan Hart, lors d’un appel téléphonique avant le lancement de dimanche. «Le faire face à une pandémie est vraiment incroyable.»

Rocket sur le point de décoller

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Le lancement d’aujourd’hui a marqué le point culminant de près d’une décennie de travail des ingénieurs de Virgin Orbit, l’une des deux sociétés de fusées fondées par le milliardaire Richard Branson. En 2018, la société spatiale sœur de Virgin Orbit, Virgin Galactic, est entrée dans l’histoire en lançant un vaisseau spatial transportant deux humains sous un avion personnalisé, ce qui les a envoyés en flèche au bord de l’espace. Branson aime clairement lancer des trucs à partir d’avions et a doté les deux entreprises d’ingénieurs et de pilotes qui rendent les choses faciles. Maintenant, la question est: peut-il en faire une entreprise durable?

Le lancement aérien est généralement associé à des missiles destinés à des cibles à la surface de la Terre, mais il a également une longue histoire dans l’industrie spatiale. La première fusée orbitale lancée par air, connue sous le nom de Pegasus, a été mise en orbite au début de 1990 par Orbital Sciences Corporation, qui a depuis été repliée en Northrop Grumman. Comme LauncherOne, Pegasus est capable de propulser environ 1000 livres de charge utile dans l’espace, et la fusée est lâchée du ventre d’un avion de passagers éviscéré. Mais au cours des 30 dernières années, Pegasus n’a effectué que 44 missions. Pour mettre cela en perspective, SpaceX a volé plus de deux fois plus au cours de la dernière décennie.

«Quand j’ai commencé à étudier des études de faisabilité et à me demander si nous devrions le faire, Pegasus était l’enseigne au néon clignotante qui clignotait dans ma vision 24/7», a déclaré Will Pomerantz, vice-président des projets spéciaux chez Virgin Orbit, à WIRED à l’avance de la première tentative de lancement de l’entreprise en mai dernier. «Technologiquement, Pegasus est un énorme succès. Mais du point de vue du marché, peut-être pas.

Pomerantz dit que la raison pour laquelle Pegasus n’a pas réussi à attirer de nombreux clients est que, lors de son lancement, ces clients n’existaient pas. L’industrie commerciale des petits satellites a explosé au cours des dernières années, et maintenant il y a des centaines d’entreprises à la recherche d’un trajet bon marché vers l’espace. Pegasus existe toujours, mais son coût de lancement a explosé au cours des dernières décennies. Dans les années 1990, la NASA a payé 16 millions de dollars pour un lancement de Pegasus. Aujourd’hui, cela coûte près de 60 millions de dollars. Même en tenant compte de l’inflation, ce coût a presque triplé, et c’est au-delà de ce que la plupart de ces petites sociétés de satellites peuvent se permettre. Le lancement aérien était autrefois une idée en avance sur son temps, mais maintenant Pomerantz pense que son heure est venue.