Virginia Apgar vous a peut-être sauvé la vie

Entre les années 1930 et les années 1950, quelque chose d’étrange s’est produit aux États-Unis. Le taux de mortalité infantile a diminué, mais le nombre de bébés décédés dans les 24 heures suivant la naissance n’a pas bougé du tout. Cela semble terrible, mais à l’époque, de nombreux bébés qui ne respiraient pas bien ou montraient d’autres signes de retard de croissance étaient généralement laissés pour compte et enregistrés comme mort-nés.

En tant qu’anesthésiste obstétricale, médecin et chercheuse médicale, Virginia Apgar était bien placée pour observer les nouveau-nés et étudier les soins que leur prodiguaient les médecins. Elle est surtout connue pour avoir inventé le score d’Apgar, qui est utilisé pour évaluer rapidement la viabilité des nouveau-nés en dehors de l’utérus. À l’aide du score d’Apgar, un nouveau-né est évalué en fonction de la fréquence cardiaque, de l’irritabilité réflexe, du tonus musculaire, de l’effort respiratoire et de la couleur de la peau et reçoit un score compris entre zéro et deux pour chaque catégorie. Selon le score, le bébé serait évalué toutes les cinq minutes pour évaluer l’amélioration. La méthode de Virginia est toujours utilisée aujourd’hui et a permis à de nombreux bébés d’être déclarés mort-nés.

Virginia voulait être médecin dès son plus jeune âge, plus précisément chirurgienne. Bien qu’elle ait obtenu son diplôme de quatrième de sa classe au Columbia University College of Physicians and Surgeons, Virginia a été découragée de devenir chirurgien par un directeur de chirurgie et encouragée à aller à l’école un peu plus longtemps et à étudier l’anesthésiologie à la place. Aussi malheureux que cela puisse être, elle n’aurait probablement jamais créé le score d’Apgar avec l’emploi du temps d’un chirurgien.

Déterminé à être docteur

La cabane à jambon de Charles Apgar, y compris l’équipement qu’il a construit. Image via Wikipédia

Virginia Apgar est née le 7 juin 1909 à Westfield, New Jersey, à environ trente kilomètres de New York. Elle était la plus jeune des trois enfants nés de Helen May (Clarke) et Charles Emory Apgar.

Son père Charles était un cadre d’assurance, un astronome amateur, un inventeur amateur et un passionné de radioamateur dont le travail radio a révélé un réseau d’espionnage pendant la Première Guerre mondiale. Apgar s’était intéressé à la radio amateur après avoir entendu quelqu’un se vanter d’avoir obtenu les résultats des élections avant que les journaux ne puissent les imprimer. Il a construit la plupart de son propre équipement et a enregistré plusieurs transmissions radio vers le début de la guerre, dont certaines ont éveillé ses soupçons. Effectivement, la station d’où ils venaient appartenait à l’empire allemand.

L’un des frères de Virginia mourut très tôt de tuberculose et l’autre souffrit d’une maladie chronique. Au moment où elle obtient son diplôme de l’école secondaire Westfield en 1925, elle est déterminée à devenir médecin. Virginia est diplômée du Mount Holyoke College en 1929 avec une spécialisation en zoologie et une mineure en physiologie et chimie. Ensuite, elle est allée au Columbia University College of Physicians and Surgeons et a obtenu son quatrième diplôme de sa promotion en 1933. Quatre ans plus tard, elle y avait également terminé sa résidence en chirurgie.

Une Wonder Woman Médicale

Virginia évalue un nouveau-né frais. Image via Wikipédia

Bien que Virginia ait eu les qualifications et l’intelligence pour aller loin en tant que chirurgien, il y a une chose qu’elle n’avait pas : les gènes masculins. Allen Whipple, le président du service de chirurgie d’un hôpital voisin, l’a découragée de poursuivre une carrière de chirurgienne simplement parce qu’il avait vu une ou deux femmes essayer et échouer. Whipple l’a encouragée à se lancer en anesthésiologie – un domaine relativement nouveau – à la place.

Il croyait que faire progresser l’anesthésiologie, c’était faire avancer la chirurgie elle-même, et il pensait qu’elle pouvait apporter une contribution significative. Sans se laisser décourager, Virginia a étudié l’anesthésiologie en résidence pendant six mois à l’Université du Wisconsin, puis a passé six mois supplémentaires à l’hôpital Bellevue de New York.

En 1938, Virginia retourna à Columbia P&S en tant que directrice de la nouvelle division d’anesthésiologie du collège. Elle a eu l’honneur d’être la première femme à diriger une division de l’école, et cela comportait de nombreuses responsabilités.

Virginia a passé les années 40 à être administratrice, enseignante, recruteuse, coordinatrice et médecin praticienne. En 1949, elle est devenue la première femme professeur titulaire à Columbia P&S et y est restée jusqu’en 1959.

Le score d’Apgar

Une carte mentale de la matrice de notation d’Apgar. Image via Wikipédia

Une partie de son travail consistait à assurer l’anesthésie pendant les accouchements, elle passait donc pas mal de temps avec les nouveau-nés. Dans les années 1950 aux États-Unis, un nouveau-né sur 30 mourait à la naissance. Virginia était déterminée à résoudre ce problème, même si elle n’était pas vraiment en mesure de faire quoi que ce soit.

Elle a remarqué que même si le taux de mortalité infantile diminuait, le nombre de décès dans les 24 heures suivant la naissance restait constant. Comme elle était en mesure de voir de nombreuses naissances et de documenter les tendances, elle a trouvé un moyen d’évaluer la vitalité des nouveau-nés avec une simple matrice en cinq points.

Le score d’Apgar est un backronym qui signifie Activité, Pouls, Grimace, Apparence et Respiration. En termes plus révélateurs, il s’agit d’évaluer la capacité et la volonté de bouger du bébé, ainsi que sa fréquence cardiaque, son irritabilité, sa coloration et sa respiration.

Les bébés sont censés pleurer à la naissance – cela les aide à passer de la respiration du mucus à la respiration de l’air. Un bébé qui ne pleure pas obtiendrait un score de 0, tandis qu’un bébé qui haletait et crachotait obtiendrait un 1, et un bébé avec de bons poumons obtiendrait un 2 dans ce domaine. Si nécessaire, les cinq tests seraient exécutés à nouveau par incréments de cinq minutes tant que le bébé présentait une amélioration. Cela a bien fonctionné, et bientôt de nombreux hôpitaux l’ont mis en œuvre comme procédure standard.

Virginia a travaillé avec des pédiatres, des obstétriciens et d’autres anesthésistes pour établir une base physiologique pour le taux de réussite de l’utilisation du score d’Apgar. Pour ce faire, ils ont analysé la chimie du sang des bébés pour aider à corréler les scores avec les effets du travail, de l’accouchement et de l’anesthésie de la mère.

Lumière sur les malformations congénitales

Virginia a quitté Columbia P&S en 1959 pour obtenir une maîtrise en santé publique de la Johns Hopkins School of Hygiene and Public Health. Elle a travaillé pour la Fondation March of Dimes de 1959 jusqu’à sa mort en 1974, devenant finalement vice-présidente. Elle a également dirigé le programme de recherche dédié à la prévention et au traitement des malformations congénitales.

Virginia avec ses outils et quelques-uns des violons qu’elle a fabriqués. Image via l’Institut national de la santé

Au cours de cette phase de sa vie, Virginia a également écrit et donné des conférences, parcourant des milliers de kilomètres chaque année pour promouvoir la détection précoce des malformations congénitales et la nécessité de poursuivre les recherches. En 1965, elle est devenue professeure clinicienne de pédiatrie à la faculté de médecine de l’Université Cornell et a enseigné la tératologie, qui est l’étude des malformations congénitales.

Mère d’honneur de plusieurs

Tout au long de sa carrière, Virginia a publié des dizaines d’articles scientifiques ainsi que plusieurs essais de niveau profane pour divers journaux et magazines. Elle a également co-écrit un livre intitulé Mon bébé va-t-il bien ? qui explique les malformations congénitales courantes et vise à enseigner aux femmes enceintes comment elles peuvent les empêcher de se produire.

Virginia a reçu de nombreux prix au fil des ans, dont trois doctorats honorifiques. Elle ne s’est jamais mariée ni n’a eu d’enfants, mais considérait la musique comme une grande partie de sa vie. Au cours des années 1950, un ami l’a initiée à l’art de la fabrication d’instruments et, ensemble, ils ont fabriqué les instruments d’un quatuor à cordes : deux violons, un alto et un violoncelle.

Virginia a consacré sa vie à aider les autres à vivre, et elle n’a jamais pris sa retraite. Elle est décédée d’une cirrhose le 7 août 1974.