Le programme Moonshot visant à mettre au point un vaccin contre Covid-19 progresse plus rapidement que quiconque aurait pu l'espérer. Il a été démontré qu'au moins quatre vaccins expérimentaux protègent les singes, et trois d'entre eux sont déjà administrés à de courageux volontaires humains.

L'objectif est un vaccin d'ici janvier, et l'argent n'est pas un problème. Le 21 mai, les États-Unis ont annoncé qu'ils jetteraient 1,2 milliard de dollars derrière un vaccin de l'Université d'Oxford et d'AstraZeneca, dans le cadre de ce que le président Donald Trump a appelé «Opération Warp Speed».

C’est une bonne nouvelle et de nombreux scientifiques pensent qu’un vaccin est probable. Mais le prochain obstacle est le plus grand: prouver qu'un vaccin candidat fonctionne réellement.

D'ici le début de l'été, attendez-vous à voir les chercheurs essayer de lancer plusieurs énormes études d'efficacité impliquant des milliers de volontaires. Ce sera la partie la plus coûteuse du test d'un vaccin, et aussi la plus difficile à accélérer. En effet, les chercheurs devront attendre que les personnes participant à l'étude soient infectées accidentellement par le virus, puis vérifier la fréquence à laquelle les personnes vaccinées tombent malades.

Trump, Fauci et Azar
Le président Trump aux côtés d'Anthony Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses et secrétaire à la Santé et aux Services sociaux Alex Azar en mars après son retour du centre de recherche sur les vaccins du NIH.
IMAGES SUR «DREW ANGERER / GETTY»

«C'est invariablement la partie la plus coûteuse du développement de vaccins et la plus longue des trois phases», explique Stanley Plotkin, ancien responsable des vaccins chez Sanofi Pasteur. Plus que tout, dit-il, le délai «dépend de l'incidence de la maladie».

L'effort mondial pour créer un vaccin dans un délai aussi court est sans précédent. Les nouvelles technologies ont conduit les fabricants de médicaments à agir rapidement et les régulateurs n'ont jamais poussé le papier aussi vite. Mais avec la convoitise 19 se faisant battre dans des villes comme New York, où de nouveaux cas sont passés de plus de 6000 par jour à moins de 600, des efforts fructueux pour supprimer la maladie pourraient perversement rendre plus difficile le test d'un vaccin.

Les fabricants de vaccins disent que c'est une préoccupation. S'adressant aux analystes de Wall Street lors d'une conférence téléphonique cette semaine, Tal Zaks, médecin en chef de Moderna, dont le vaccin à ARNm a été le premier à entrer dans les études humaines en mars, a déclaré: «Le défi est de savoir comment m'assurer d'avoir suffisamment de cas? Si je vais vacciner beaucoup de gens, peu importe combien il n’y a pas de virus en circulation. »

L'ironie est que le processus ira plus vite si l'épidémie de Covid-19 continue de s'embraser. Les chercheurs en vaccins devraient également choisir des infirmières, des médecins et d'autres groupes à risque pour se joindre à leurs études, il y a donc plus de chances que les sujets l'attrapent. Ils conseilleront aux gens de rester en sécurité, même en espérant que certains tombent malades.

«Vous devez toujours dire aux gens d'essayer de ne pas être infectés. Vous ne dites pas «Arrêtez de porter un masque, ou« Pourquoi ne rencontrez-vous pas des gens dans un espace clos ». Comment est-ce pour un dilemme étrange?" dit Arthur Caplan, bioéthicien à NYU Langone Health à New York. «Le monde essaie de contrôler cela, ce que j'admire, mais cela compromet la capacité d'étudier un vaccin.»

Conception d'essai

Alors que ce sont les entreprises qui décident de ce à quoi ressemble un essai, aux États-Unis, elles ont besoin de l'approbation de la Food and Drug Administration, qui a déjà dit qu'elle s'attend à voir des essais randomisés en double aveugle, l'étalon-or pour prouver qu'un traitement fonctionne vraiment .

Cela signifie que dans les grandes études débutant cet été, certaines personnes recevront le vrai vaccin et d'autres recevront probablement un placebo. Les chercheurs examineront ensuite le nombre de personnes infectées ou développant covid-19 dans chaque groupe.

Selon Clinton Hermes, avocat à Bass, Berry & Sims et avocat extérieur à la Coalition for Epidemic Preparedness Innovation, un «bras placebo» est nécessaire pour garder à la fois les scientifiques et les sujets dans l'ignorance. "Savoir qui a reçu le vaccin peut biaiser le chercheur à un niveau subconscient dans la façon dont ils collectent les données, et biaiser le comportement du sujet aussi", explique Hermes. «Ce que vous trouvez, c'est que si les gens apprennent qu'ils ont reçu un vaccin, ils sont plus susceptibles de s'exposer à un virus que s'ils sont incertains. C’est juste la nature humaine d’adopter un comportement plus risqué s’ils pensent qu’ils ont été vaccinés. »

Aller plus vite

Selon Cynthia Dukes, vice-présidente des services de développement de médicaments à Icon Clinical Research, qui coordonne plusieurs essais de vaccins et de médicaments, Cynthia Dukes, vice-présidente des services de développement de médicaments chez Icon Clinical Research, est susceptible de mener des études pour rechercher des volontaires parmi les populations à haut risque dans les grandes villes denses.

La plupart des personnes à vacciner seront probablement des premiers intervenants, des agents de santé ou des membres de la Garde nationale, dit-elle. «C’est une bonne population pour entrer et obtenir une réponse. Nous voulons qu'ils aient un risque d'exposition. S'ils sont assis à la maison, ça ne marchera pas. "

Dukes dit qu'elle a vu des projets de plans pour des essais de vaccins impliquant 6 000 à 10 000 volontaires, dans lesquels les chercheurs ont estimé que jusqu'à 3,7% des volontaires seraient exposés au virus. Cela signifie qu'ils s'attendent à environ 100 à 150 infections dans le bras placebo et moins, ou idéalement aucune, parmi ceux qui seront vaccinés. Ce serait une preuve statistique que le coup fonctionne.

Pendant les essais, les personnes seront régulièrement contrôlées pour voir si elles sont également infectées. «Dans une étude clinique, au premier signe d'un reniflement, vous êtes testé», explique Dukes.

Selon Dukes, il est possible d'accélérer les études en les remplissant plus rapidement. Elle s'attend à ce que ce ne soit pas un problème; des bénévoles ont appelé par milliers. Une autre façon de les faire plus rapidement est simplement de les agrandir. C'est ce que le ministère de la Santé et des Services sociaux a indiqué qu'il prévoyait de faire avec le procès AstraZeneca, qui impliquerait 30 000 personnes aux États-Unis.

Comme une course de chevaux, l'opération Warp Speed ​​pourrait finir par soutenir les essais de plusieurs candidats au vaccin. Cela signifie que le nombre total de volontaires nécessaires pourrait atteindre plus de 150 000, a rapporté Reuters. Mais il est loin d'être clair qu'il y aura suffisamment de covid-19 autour. Adrian Hill, le scientifique de l'Université d'Oxford derrière le cliché d'AstraZeneca, a déclaré qu'il pensait qu'il y avait 50% de chances qu'un essai aboutisse à «aucun résultat».

"C'est une course contre la disparition du virus", a déclaré Hill au Telegraph.

La société pharmaceutique britannique s'est engagée à préparer 300 millions de doses d'ici octobre, mais certains sont sceptiques quant au fait que de grands essais auront bientôt donné des réponses. «Les experts continuent de dire que nous aurons un vaccin à l'automne, mais nous ne disposerons même pas de données d'ici là», explique Caplan, qui ajoute qu'il serait «éthiquement impossible» de distribuer un vaccin avant qu'il n'y ait la preuve qu'il fonctionne en toute sécurité. . «Les gens ne le prendraient pas. De plus, vous pourriez vous inquiéter d'un événement indésirable qui est un sur 25 000 », dit-il. "C'est rare, mais si vous vaccinez un milliard de personnes, les événements relativement rares seront plus fréquents."

Anthony Fauci, directeur des National Institutes of Allergy and Infectious Diseases des États-Unis, a estimé qu'il faudrait au moins quatre ou cinq mois pour qu'un gros essai produise suffisamment de preuves du bon fonctionnement d'un vaccin. "Si nous réussissons, nous espérons le savoir à la fin de l'automne et au début de l'hiver", a-t-il déclaré lors d'une audience au Sénat en mai.

Hermes, l'avocat du vaccin, convient que "vous ne verrez rien déployé dans la population générale sans preuve d'efficacité", mais il pense que les gouvernements seront susceptibles d'autoriser l'utilisation d'urgence d'un vaccin chez les travailleurs de première ligne avant même que toutes les données ne soient … peut-être dans quelques mois. «Si un vaccin a un bon profil d'innocuité et pourrait éventuellement fonctionner, vous pourriez voir des gens en première ligne l'obtenir», dit-il.

L'immunité est corrélée

Alors que les indices arrivent, le monde entier se demande si un vaccin mettra fin à la crise de la convoitise. Le 18 mai, Moderna Pharmaceuticals a fait grimper de près de 4% l'ensemble du marché boursier américain après avoir déclaré que des volontaires ayant reçu son vaccin dans un essai de sécurité avaient fabriqué des anticorps à des niveaux similaires à ceux des patients convalescents de Covid-19, une indication que son vaccin pourrait être efficace.

Chez certains volontaires, les anticorps étaient «neutralisants», ce qui signifie qu'ils ont contré le virus lorsque leur plasma a été testé dans une boîte de Pétri.

L'entreprise a été rapidement attaquée pour avoir fait de la «science par communiqué de presse», mais Fauci, dont l'agence teste le vaccin Moderna, dit qu'il y a de bonnes raisons de croire que cela pourrait fonctionner. "Ce n’est certainement pas loin", at-il déclaré au sénateur Mitt Romney lors de l’audience au Sénat. "C'est un virus qui induit une réponse immunitaire, et les gens se rétablissent … le fait même que le corps soit capable d'éliminer spontanément le virus me dit qu'au moins d'un point de vue conceptuel, nous pouvons stimuler le corps avec un vaccin qui induirait une réponse similaire. "

C'est une situation très différente du VIH – où (à de rares exceptions près) les gens ne vaincent jamais naturellement le virus, ce qui peut expliquer pourquoi les vaccins contre le SIDA ont échoué à maintes reprises. Avec covid-19, en revanche, environ 99 personnes sur 100 survivent et semblent finalement éliminer le virus.

Les premières données de l'essai Moderna sont un exemple de ce que les fabricants de vaccins appellent «corrélats de l'immunité». Un corrélat est quelque chose qu'ils peuvent mesurer, comme les niveaux d'anticorps, et qu'ils peuvent également faire augmenter à un certain niveau avec un vaccin. Ce qu'ils doivent prouver maintenant, dans l'essai d'efficacité, c'est si ces facteurs peuvent prédire ou réellement provoquer une protection réelle contre le virus.

«Il existe de nombreux types de réponses immunitaires. Alors, lequel de ces éléments créez-vous et lequel est responsable de la protection, s'il y a protection? Telle est la question », explique Plotkin. «Les anticorps neutralisants ne sont pas toujours suffisants, mais c'est une bonne supposition. Pour de nombreuses maladies, c'est la clé de la protection, mais pas toujours. »

Qu'est-ce qui pourrait mal se passer

Ce qui est extraordinaire maintenant, c'est que les vaccins Covid-19 avancent vers de grands tests alors même que l'effort scientifique parallèle pour comprendre notre réponse immunitaire au coronavirus n'en est qu'à ses débuts. Zaks, le médecin-chef de Moderna, a comparé le processus à «piloter un avion» lors de sa construction.

Et certaines voix s'élèvent pour avertir que l'opération Warp Speed ​​pourrait facilement s'écraser au décollage. "Normalement, il faut jusqu'à 10 ans pour fabriquer un vaccin", a déclaré le 14 mai Rick Bright, l'ancien chef de l'agence américaine responsable de la promotion des vaccins. "Beaucoup d'optimisme tourbillonne autour d'un 12 à Délai de 18 mois, si tout se passe parfaitement. Nous n'avons jamais vu tout se dérouler parfaitement. "

Alors qu'est-ce qui peut mal tourner? Dukes, qui dirige des études pour le compte d'entreprises, dit que selon son expérience, il s'agit généralement de fabrication. S'il y a un problème de mise à l'échelle des fournitures, le processus peut faire face à un gros revers, car tout, des études animales aux études humaines, est censé être basé sur un produit identique.

Pour sa part, Plotkin dit que la chute habituelle d'un vaccin est que les chercheurs choisissent la mauvaise partie du virus pour l'inclure ou ne parviennent pas à injecter suffisamment de la substance. D'autres fois, c'est la biologie du virus qui pose problème, comme dans le cas du VIH, un métamorphe qui attaque le système immunitaire.

Il est également bien connu qu'un vaccin parfaitement efficace peut ne pas faire la différence pour une raison beaucoup plus banale: les gens ne se font pas vacciner.

Cela arrive plus souvent que vous ne le pensez. Beaucoup de gens ne se soucient pas des vaccins contre la grippe, les mouvements anti-vaccin sement la peur et il y a des régions du monde où les vaccins contre les maladies évitables ne sont jamais délivrés.

Avec covid-19, tous ces problèmes restent à l'horizon. Il y a aussi le fait qu'il sera difficile de fabriquer suffisamment de vaccins pour tout le monde. "Dans le contexte d'une pandémie, nous nous attendons à ce que la demande dépasse de loin l'offre", a déclaré Zaks à propos du vaccin de son entreprise. Lors de l'appel avec les analystes boursiers, son patron, Stéphane Bancel, PDG de la société, a convenu: "Croyez-moi, cela ne faisait pas partie de notre plan d'affaires d'avoir un milliard de doses."

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