Nous sommes attristés d'annoncer que William English, co-inventeur de la souris d'ordinateur, est décédé le 26 juillet à San Rafael, en Californie. Il avait 91 ans.

Bill aux commandes du Stanford Research Institute. Image via MSN

Chaque élément de technologie commence par une vision, une vague notion de comment une chose pourrait ou devrait être. La souris d'ordinateur n'est pas différente. En fait, la souris a été conçue pour faire partie intégrante de l'avenir de l'informatique personnelle – un passage des cartes perforées et du mystère à un système plus accessible et convivial d'affichage de données fenêtré, d'hyperliens, de vidéoconférence, etc. Et tout cela serait commandé par un point sur l'écran se déplaçant en synchronisation avec l'intention de l'opérateur, en utilisant un morceau de matériel contrôlé par la main.

La science-fiction devient réalité chaque fois que quelqu'un a les moyens de le faire. Souvent, les moyens incluent un autre être humain, un complément intellectuel qui peut évoquer la même vision approximative et combler les lacunes. Pour la vision de Douglas Engelbart de la souris d’ordinateur désormais omniprésente, cette personne était William English.

William English est né le 27 janvier 1929 à Lexington, Kentucky. Son père était ingénieur électricien et William a suivi le même chemin après avoir obtenu son diplôme d'un pensionnat axé sur le ranch en Arizona. Après un passage dans la marine, il a pris un poste au Stanford Research Institute en Californie, où il a rencontré Douglas Engelbart.

La première souris d'ordinateur, construite par William English dans les années 1960. Image via Wikipedia

Engelbart a montré à William ses notes et ses dessins, et il a construit le périphérique d'entrée envisagé par Englebart – un périphérique capable de sélectionner des caractères et des mots à l'écran et de révolutionner l'édition de texte. L'indicateur de position X / Y, bientôt et à jamais appelé la souris: une sorte de voiture derby en pin rugueux mais élégant d'un périphérique d'entrée qui se dirige vers le futur de l'informatique personnelle.

La souris de William était utilitaire: un bloc de bois avec deux roues perpendiculaires en bas et une paire de potentiomètres à l'intérieur pour interpréter les positions X et Y des roues. Les entrées analogiques sont converties en numérique et représentées à l'écran. La première souris avait un seul bouton et le cordon était conçu pour sortir par le bas, pas par le haut.

Ce contrôleur a été conçu pour piloter le magnum opus d’Engelbart, un ordinateur expérimental baptisé oN-Line System, plus tard NLS, qui s’est avéré être un excellent pronostic de l’informatique en réseau moderne. Engelbart et English ont présenté les multiples facettes de la NLS dans une démonstration légendaire donnée le 9 décembre 1968 à San Francisco. Cet événement, connu comme la mère de toutes les démos technologiques, a été bien couvert par le nôtre (Dan Maloney) dans un mash-up biographique / retrotechtaculaire marquant le 50e anniversaire. Au moment où ils ont donné la démo, la souris avait trois boutons et reposait sur une majestueuse console sur les genoux montée sur une chaise conçue par Herman Miller. Cette console NLS contenait un clavier IBM Selectric et un clavier à accords à 5 boutons sur le côté gauche.

La console de luxe de la NLS. Image via The Smithsonian

Bill a conçu tous les éléments audio-visuels de la démo, a tout mis en place et mis en scène la présentation de plus de 90 minutes en parlant à Englebart et à d'autres via des casques. L'émission n'a été possible que d'un point de vue technique parce que Bill a eu une rencontre fortuite avec un technicien de téléphonie de la Silicon Valley et l'a convaincu de mettre en place une liaison sans fil pour la voix et la vidéo entre la salle et leur laboratoire à environ 50 km de Menlo Park. Cela, plus le projecteur géant Eidophor qu'ils ont emprunté à la NASA pour montrer la démo aux centaines d'ingénieurs présents. English et Englebart discutent de la NLS, de l'Eidophor et bien plus encore dans l'interview intégrée ci-dessous, mais le sujet vaut bien un approfondissement (ce que Mike Harrison a fait pour son discours à la conférence Hackaday Belgrade 2016).

En 1971, Bill a quitté le Stanford Research Institute pour le célèbre Palo Alto Research Center (PARC) de Xerox, où il a continué à développer les fonctionnalités du NLS dans l'Alto. Vous connaissez probablement l'histoire d'ici – Bill Gates et Steve Jobs ont tous deux visité le PARC, tous deux ont vu l'Alto et tous deux ont orienté l'ordinateur personnel vers leur propre vision.

Images principales et miniatures via NYT

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