Au Salvador, la séquence libertaire de Bitcoin rencontre un régime autocratique

En début juin, une vidéo préenregistrée a informé les citoyens d’El Salvador qu’ils étaient sur le point de participer à une grande expérience. L’orateur était Nayib Bukele, le président du pays âgé de 40 ans, qui a déclaré qu’il avait un plan pour un avenir meilleur : Bitcoin. La crypto-monnaie deviendrait monnaie légale dans le pays, a-t-il déclaré – une première mondiale qui l’élèverait au même statut juridique que le dollar américain, la monnaie nationale d’El Salvador depuis 2001. Cela aiderait les chômeurs, a-t-il ajouté, et ceux qui restent. par les banques. Mais pour un plan destiné à aider les Salvadoriens en difficulté, ils étaient manifestement absents; Bukele ne parlait même pas espagnol. Au lieu de cela, le message a été diffusé pour une foule enthousiaste d’enthousiastes internationaux de Bitcoin lors d’une conférence à Miami.

Dans la capitale de San Salvador, Mario Gomez, un développeur de logiciels charismatique de 36 ans et fondateur d’un « espace hacker » pour les autres codeurs, était sceptique. « Je ne suis pas complètement convaincu de tout ce que ces gens vendent », a-t-il expliqué plus tard. Fan de la technologie open source, il ne se considère pas comme un ennemi du Bitcoin, mais il était troublé par la façon dont le gouvernement semblait imposer le bitcoin à son peuple. Alors il s’est tourné vers Twitter. Au cours des semaines suivantes, ses critiques du plan ont augmenté en volume, tout comme ses suivants.

Un guichet automatique Chivo pour l’application Bitcoin nationale d’El Salvador à Oakland, en Californie.

Photographie : Cady Voge

Le 31 août, Gomez a tweeté plusieurs diapositives divulguées d’une application appelée Chivo, le prochain portefeuille Bitcoin du gouvernement, ainsi que des critiques. Le lendemain matin, il conduisait sa mère au travail, comme d’habitude, lorsqu’il a été arrêté par la police nationale. Il y avait un problème avec sa voiture, lui ont dit les agents, mais ils ne voulaient pas lui dire quel était le problème. Gomez se souvient s’être senti plus confus que terrifié. Il a rapidement tapé un message à ses quelque 8 000 abonnés sur Twitter avant que les policiers ne lui confisquent son téléphone. Sa mère a pris une photo de lui chargé dans le lit d’un camion de police, qui l’a emmené dans un poste voisin, puis dans un autre, où il dit qu’on lui a refusé l’accès à un avocat. Pendant ce temps, une protestation a grandi sur Twitter exigeant sa libération. Six heures plus tard, les autorités l’ont laissé partir.

La police salvadorienne a depuis déclaré que Gomez faisait l’objet d’une enquête pour des crimes financiers non spécifiés, bien qu’aucune accusation n’ait été déposée. Gomez et des avocats de Cristosal, un groupe de défense des droits humains qui le représente, soutiennent que sa détention est liée aux informations qu’il a partagées sur Chivo et était un acte d’intimidation pour avoir pris la parole. Son téléphone n’a jamais été rendu, mais il est depuis retourné sur Twitter, où il insiste sur le fait qu’il n’est toujours qu’un gars donnant des opinions liées à son travail. Il trouve cela plutôt ironique. Bitcoin a longtemps été considéré comme un phare de liberté vis-à-vis des banques et des gouvernements. Et pourtant, d’une manière ou d’une autre, en s’opposant à l’adoption de Bitcoin par son pays, Gomez était devenu un dissident politique réticent. La police nationale n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Un homme fort émerge

L’annonce de Bukele sur le Bitcoin en juin est intervenue alors qu’il resserrait son emprise sur le pouvoir. Le premier signe d’un homme fort prometteur est apparu un an plus tôt lorsque, après avoir perdu un vote législatif, il est entré à l’Assemblée législative du pays flanqué de policiers et de soldats armés. Assis dans le fauteuil réservé au président de la législature, Bukele a prié Dieu, qui, a-t-il dit plus tard, lui a dit de faire preuve de patience. Il n’a pas eu besoin d’attendre longtemps. En mai, après avoir obtenu une majorité qualifiée à la législature, la coalition de Bukele a voté en faveur de la destitution du procureur général et des cinq membres de la cour constitutionnelle du pays et de leur remplacement par des loyalistes. Peu de temps après, Bukele a conçu une prolongation de son mandat présidentiel au-delà des limites habituelles.

Le virage autoritaire du Salvador a suscité des avertissements de la part des États-Unis, qui ont sanctionné de proches alliés de Bukele pour corruption et ont déclaré qu’ils transféreraient l’aide du gouvernement aux groupes de la société civile. Mais au Salvador, Bukele reste populaire, les sondages évaluant son taux d’approbation à plus de 80 %. Pendant un certain temps, il a changé sa biographie sur Twitter en « Le dictateur le plus cool du monde. » (Il se lit maintenant « PDG d’El Salvador. ») américain caudillos du passé », explique Eduardo Gamarra, politologue à la Florida International University.

Bukele a présenté Bitcoin comme une opportunité pour les Salvadoriens, en particulier comme moyen de contourner les frais élevés pour les personnes recevant des dollars américains de l’étranger, un flux qui représente près d’un quart de l’économie d’El Salvador. Il a prédit avec confiance que la valeur de Bitcoin montera en flèche, apportant la richesse du pays. Mais malgré la popularité de Bukele, les Salvadoriens ordinaires semblent incertains quant à savoir qui en bénéficiera. Un sondage de septembre a révélé que plus des deux tiers des Salvadoriens désapprouvent la «loi Bitcoin» et les protestations contre l’utilisation de l’argent des impôts pour acheter une crypto-monnaie volatile ont attiré des milliers de personnes. Des militants tels que Gomez disent que le gouvernement est allé trop vite et que les personnes en difficulté que Bukele prétend qu’il veut aider sont les plus susceptibles de subir des pertes. Dans le sondage, les plus grandes préoccupations des personnes interrogées concernant Bitcoin étaient sa volatilité et le fait qu’ils ne savaient pas comment l’utiliser.

Mais l’effort Bitcoin n’a pris de l’ampleur et du battage médiatique que ces derniers mois, en grande partie grâce au compte Twitter personnel de Bukele. Le gouvernement préconise des mesures pour attirer les investisseurs étrangers, notamment une obligation adossée à 1 milliard de dollars au Bitcoin, des zones économiques avec des réglementations laxistes, des allégements fiscaux et une résidence permanente pour les investisseurs fortunés. Ces politiques ont été largement élaborées par un petit groupe de conseillers présidentiels, dont beaucoup sont étrangers, selon les personnes impliquées dans les discussions.