La plupart des gens se souviennent de Charles Lindbergh pour son vol en solo sans escale à travers l’Atlantique qui a fait de lui une célébrité internationale. Si vous êtes étudiant en histoire, vous savez peut-être aussi qu’il était au centre d’un procès très controversé entourant l’enlèvement de son enfant ou encore qu’il avait une danse qui portait son nom. Mais saviez-vous qu’il était aussi le co-inventeur d’un dispositif médical très important ? Il s’avère que la médecine peut remercier Lindbergh pour la création de la pompe à perfusion.

Le quoi?

Photo de Sage Ross, CC-BY-SA-3.0

Une pompe à perfusion est un dispositif qui permet de maintenir des organes à l’extérieur du corps à l’aide de sang oxygéné ou d’un analogue approprié. Un chercheur, Alexis Carrel, disposait du fluide analogique approprié et était convaincu qu’il pouvait maintenir les organes en vie. in vitro, mais n’a pas pu concevoir un mécanisme de pompe. Lindbergh a relevé le défi de la mécanique et, avec Carrel, a inventé la machine en 1935.

Bien qu’ils ne soient pas devenus eux-mêmes importants sur le plan médical, ils ont été le précurseur de choses comme une machine cœur-poumon moderne qui a sauvé d’innombrables vies. À l’époque, beaucoup pensaient que Lindbergh pourrait être plus célèbre à l’avenir pour cette invention que son vol transatlantique. Mais aujourd’hui, peu de gens se souviennent de son invention médicale.

Pourquoi Lindbergh ?

S’il s’avérait que Lindbergh avait inventé un appareil pour les pilotes, ce ne serait pas très surprenant. Mais pourquoi une pompe à perfusion ? L’histoire remonte au moment où sa belle-sœur a subi des lésions cardiaques dues à un rhumatisme articulaire aigu. Les médecins ont déclaré que les dommages étaient irréversibles car le cœur ne pouvait pas survivre assez longtemps sans pomper pour permettre la chirurgie nécessaire.

Bien sûr, Lindbergh était bien connu pour contester ce qui pouvait et ne pouvait pas être fait et il se demandait pourquoi une machine ne pouvait pas garder le cœur en vie. Personne ne semblait très intéressé par l’idée jusqu’à ce qu’il en parle à un anesthésiste, Palulel Flagg, qui savait que Carrel travaillait sur la chose même.

Les partenaires

Carrel était, à tous égards, un drôle de type. Mais si Charles Lindbergh voulait une réunion, tu l’as prise. Le lendemain du jour où Lindy a découvert Carrel, ils se sont rencontrés dans son laboratoire où il y avait déjà eu deux tentatives infructueuses de construction d’une pompe.

Lindbergh a eu quelques idées et, en travaillant avec un souffleur de verre, a produit un prototype. Carrel a été impressionné et a offert de l’espace dans son laboratoire. Cependant, la renommée de Lindbergh était un problème constant et malgré les efforts pour garder son travail discret, les gens étaient tous impatients de rencontrer le célèbre flyer.

Carrel avait déjà remporté le prix Nobel pour avoir essentiellement inventé la chirurgie vasculaire. Il a également été le pionnier de l’utilisation du chlore pour laver les plaies, une grande avancée avant que les antibiotiques ne soient disponibles. Il était un peu excentrique, insistant sur le fait que ses assistants de laboratoire, par exemple, portent toujours du noir et, apparemment, avaient des croyances occultes. Il est mort en attendant son procès en France pour avoir été un sympathisant nazi après la Seconde Guerre mondiale.

Essai et erreur

Il y avait deux problèmes clés : la circulation et éviter l’infection bactérienne. Lindbergh a produit un prototype qui n’était pas parfait, mais a gardé une artère carotide en vie pendant un mois. En 1931, Lindbergh publie ses résultats non signés.

En 1935, l’appareil était proche de la perfection. Le dispositif était en verre et pouvait être rendu stérile dans un autoclave. Du coton stérile filtre l’air entrant. Il y avait trois chambres : celle du haut contenait l’orgue en question. La chambre la plus basse contenait le liquide de perfusion. La gravité a tiré le fluide vers le bas jusqu’à ce qu’il revienne à son point de départ.

Cependant, le fluide n’avait nulle part où aller et, contrairement à un corps humain, il n’y avait pas de rein pour tout nettoyer. Cela nécessitait de fréquents changements de fluide qui invitaient à la contamination et menaçaient la stérilité et la stabilité du système.

En 1935, le couple a gardé un organe de chat en vie pendant plus de 18 jours. La nouvelle a été tellement impressionnée qu’elle a fait la couverture du magazine Time. Nous ne savons pas si Time a été impressionné par l’invention ou par l’implication de Lindbergh, bien que vous puissiez supposer que c’était un peu des deux.

Cependant, la presse est devenue sensationnelle et bientôt des histoires ont circulé selon lesquelles Carrel cultivait des embryons et que Lindbergh se faisait un nouveau cœur. Carrel avait clairement utilisé Lindbergh pour sa valeur publicitaire, mais cela a commencé à se retourner contre lui.

La perfusion aujourd’hui

Les deux hommes sont tombés dans le scandale autour de la Seconde Guerre mondiale et le travail sur la pompe à perfusion s’est arrêté. En 1950, l’intérêt pour le maintien des organes en vie pendant la chirurgie s’est renouvelé et de meilleures méthodes ont été trouvées. Mais ce sont Lindbergh et Carrel qui ont ouvert la voie à des choses comme la chirurgie à cœur ouvert et même les greffes d’organes avec leur pompe à perfusion miraculeuse.

Les greffes d’organes ont parcouru un long chemin, et votre prochain organe pourrait provenir d’un porc. Ou peut-être viendra-t-il d’une imprimante 3D.