La guerre en Ukraine menace l’approvisionnement mondial en blé

Les bombardements incessants de l’Ukraine masque une crise parallèle créée par la guerre : des dommages à long terme au système alimentaire mondial qui semblent susceptibles d’augmenter la faim, de perturber les marchés, de modifier l’utilisation des terres et de l’eau, et peut-être même de libérer plus de carbone dans l’atmosphère.

La Russie et l’Ukraine sont le grenier de l’Europe ; l’Institut international de recherche sur les politiques alimentaires estime que leurs exportations représentent 12 % de toutes les calories alimentaires échangées dans le monde. Les deux pays représentent près de 30 % des exportations mondiales de blé, près de 20 % des exportations de maïs et plus de 80 % de l’approvisionnement mondial en huile de tournesol. Ces exportations sont bloquées pour différentes raisons – en Ukraine par l’invasion russe et en Russie par les sanctions mondiales – mais l’effet net est le même. C’est comme si l’Iowa et l’Illinois, le cœur de la production céréalière américaine, avaient été rayés de la carte.

Les premiers signes de ces dommages sont apparus cette semaine. La première évaluation mensuelle des cultures vivrières mondiales publiée par le ministère américain de l’Agriculture depuis le début de la guerre prévoyait que les exportations de blé russe et ukrainien chuteraient d’au moins 7 millions de tonnes métriques cette année. Simultanément, le cabinet ukrainien a voté pour interdire toutes les exportations de blé, ainsi que les expéditions d’avoine, de millet, de sarrasin et de bétail, gardant leurs produits à la maison pour les besoins de leur propre peuple.

« Cette crise dépasse la capacité normale de réorganiser les approvisionnements », déclare Scott Irwin, économiste agricole et professeur au Collège des sciences de l’agriculture, de la consommation et de l’environnement de l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign. « Nous avons fait exploser ce système, et le coût va être une douleur économique extrême. »

La crise des récoltes en Ukraine a plusieurs composantes. Les marchandises qui ont déjà été récoltées – le maïs de l’automne dernier, par exemple – ne peuvent pas être transportées hors du pays ; les ports et les routes maritimes sont fermés et les sociétés commerciales internationales ont cessé leurs activités pour des raisons de sécurité. (De plus, pendant que ces cultures sont dans des bacs, la destruction du réseau électrique du pays supprime les contrôles de température et la ventilation qui les empêchent de se gâter.) Le blé de cette année, qui sera prêt en juillet, ne peut pas être récolté s’il n’y a pas de carburant pour les moissonneuses-batteuses et pas de main-d’œuvre pour les faire fonctionner. Les agriculteurs se demandent s’ils doivent planter pour la saison prochaine – s’ils peuvent même obtenir des semences et des engrais, pour lesquels les approvisionnements avoir l’air incertain. (La Russie est le plus grand exportateur mondial d’engrais ; elle a suspendu ses expéditions la semaine dernière.)

Les prix mondiaux des denrées alimentaires ont atteint un niveau record avant même le début de la guerre, grâce à la pression que la pandémie de Covid a exercée sur les chaînes d’approvisionnement, et les prix du blé sont désormais à un pic de 14 ans. Les analystes craignent que les pays qui achètent le plus de blé à l’Ukraine, principalement en Afrique et au Moyen-Orient, aient le plus de mal à payer à mesure que les prix augmentent.

Des ouvriers palestiniens travaillent dans un moulin à blé, à Deir al-Balah, dans le centre de la bande de Gaza, le 1er mars 2022. L’invasion de l’Ukraine par la Russie pourrait signifier moins de pain sur la table en Palestine, au Liban, au Yémen et ailleurs dans le monde arabe.Photographie : Majdi Fathi/Getty Images