La nourriture des astronautes est à des années-lumière au-delà du goût et de la crème glacée lyophilisée

En fin de compte, nous, les humains, avons deux préoccupations majeures lorsque nous nous aventurons loin de chez nous pendant une période prolongée : ce que nous allons manger et où nous allons dormir. Selon le mode de déplacement, vous pourrez emporter quelques en-cas, ou bien vous fier aux restaurants et/ou au garde-manger de vos éventuels hôtes. Jusqu’au jour où nous pourrons cultiver de manière fiable de nombreux types de nourriture dans l’espace, ou que Milliways, ce restaurant cinq étoiles à la fin de l’univers soit opérationnel, les astronautes et autres voyageurs spatiaux devront apporter la plupart de leur nourriture avec eux.

Cubes et tubes

La nourriture spatiale a ses racines dans les rations militaires, qui aux États-Unis ont été conçues pendant la guerre d’indépendance. La variété et les méthodes de livraison des aliments ont considérablement changé depuis le début du programme spatial. Bien que le menu ait d’abord été limité à des tubes de goo riche en nutriments, des cubes de la taille d’une bouchée et des boissons en poudre lyophilisées, le tarif est plus exorbitant ces jours-ci. Les astronautes de l’ISS apprécient même les tortillas, les fruits et légumes frais grâce aux missions de réapprovisionnement, bien qu’ils doivent manger rapidement certains de ces types d’aliments.

L’astronaute moyen a également beaucoup changé. Au début, ils étaient tous d’anciens militaires jeunes et en super forme, mais de nos jours, ils sont plus susceptibles d’être des scientifiques et des femmes d’âge moyen. Ces trois groupes ont des besoins nutritionnels différents lorsqu’ils sont confrontés aux rigueurs de la vie et du travail dans l’espace.

L’espace efface le goût et les choses ne restent pas en place

Un plateau d'aliments spatiaux avec aimant, ressorts et velcro pour maintenir les choses en place.
Un plateau d’aliments spatiaux équipé pour l’apesanteur avec des ressorts, des aimants et du velcro pour maintenir les choses en place. Domaine public via Wikipédia

Mis à part les épisodes occasionnels de détresse gastro-intestinale, beaucoup d’entre nous tiennent pour acquis la facilité avec laquelle nous mangeons et digérons les aliments ici sur Terre. Au début, les scientifiques ne savaient pas si les astronautes seraient capables de digérer et d’absorber les nutriments, ou même d’avaler de la nourriture en zéro ou en microgravité.

Il s’agit de maintenir les astronautes en vie, bien sûr, mais aussi de leur apporter une bonne nutrition grâce à leurs aliments préférés dans la mesure du possible. Le problème avec l’espace est qu’il n’y a pas de gravité pour tirer les fluides corporels vers le bas, donc tout s’écoule uniformément dans la tête et le torse. Il en résulte une sensation de tête congestionnée, complétée par une diminution du sens du goût.

Ils savaient dès le départ que les aliments et les boissons spatiaux devaient cocher quelques cases ; tout doit être léger, agréable au goût, nutritif et pas particulièrement périssable. Il doit également survivre au voyage dans l’espace, y compris aux changements de température, aux vibrations et aux divers gaz en cours de route.

En plus des considérations physiologiques, il y a des considérations d’apesanteur pour préparer la nourriture, l’emballer, puis réellement manger la substance sans qu’elle flotte partout et encrasse les instruments.

De Tubes et Tang

Le tube de bœuf et de légumes de John Glenn de Friendship 7.
Le tube de bœuf et de légumes de John Glenn de Friendship 7. Image via le Smithsonian National Air and Space Museum

L’une des missions de Youri Gagarine à bord Vostok 1 était d’essayer de manger quelque chose pour que les scientifiques soviétiques puissent étudier les effets sur le premier humain à manger dans l’espace. Yuri a siroté de trois tubes à l’aide d’une paille : deux d’entre eux avaient de la viande en purée et le troisième était plein de sauce au chocolat. Plus tard cette année-là, Vostok 2, Gherman Titov a obtenu le titre de première personne à vomir dans l’espace, indiquant clairement qu’une meilleure nutrition était nécessaire.

John Glenn a été le premier Américain à manger dans l’espace à bord Amitié 7 en 1962, et il l’a fait armé d’un tube en métal de purée de bœuf et de légumes et d’un autre plein de compote de pommes. Voici un fait amusant : Tang n’a pas été inventé pour les astronautes. Il était disponible pour les consommateurs quelques années avant que M. Glenn n’en boive dans l’espace, mais il ne s’est pas bien vendu avant cet événement. On pourrait dire que les ventes ont explosé par la suite.

Il suffit d’ajouter de l’eau

Des aliments lyophilisés ont été introduits au cours du programme Gemini pour compléter les offres déshydratées et en bouchées. Ceux-ci ont été enduits d’huile ou de gélatine pour les empêcher de s’effriter. Tout était emballé sous vide dans des emballages stratifiés à quatre plis avec un orifice à une extrémité pour l’injection d’eau provenant des piles à combustible hydrogène-oxygène.

Un corned-beef sur seigle enrobé de résine.
Une réplique de corned-beef sur du seigle en résine, exposée au Gus Grissom Memorial Museum dans l’Indiana. Image via la mécanique populaire

Un repas Gemini typique comprenait un sandwich au bœuf, des pêches, des cubes de céréales aux fraises et un paquet de bœuf et de sauce. Malgré ce tarif alléchant, l’astronaute John Young a glissé un corned-beef sur du seigle à bord pour surprendre Gus Grissom, qui les a adorés.

Comme vous pouvez l’imaginer, les miettes de pain ont commencé à flotter dès qu’il les a sorties de la poche de sa combinaison spatiale, alors il les a rangées peu de temps après. Cet incident n’est pas passé inaperçu à la NASA, qui a donné une tape sur le poignet à Young puis a resserré la liste de ce que les astronautes pouvaient emporter avec eux.

Le film de 1966 intégré ci-dessous a été tourné au Natick Army Laboratory, qui a développé de la nourriture pour le programme Apollo. Il explore l’établissement d’une base de référence pour la nutrition grâce à des tests rigoureux que les chercheurs espéraient être une exagération de ce que les astronautes vivraient pendant les voyages dans l’espace.

Chow Time sur l’Apollo

Un paquet de dinde et de sauce thermostabilisée.
Un paquet de dinde et de sauce thermostabilisée. Image via le Smithsonian National Air and Space Museum

Le programme Apollo a vu des changements importants dans les emballages alimentaires et une expansion quasi constante des menus dans le but de garder les astronautes en bonne santé et heureux. Les commentaires des utilisateurs ont été un catalyseur majeur du changement. Tous les repas des astronautes étaient presque identiques lors des premières missions, mais au moment où ils ont lancé Apollo 17, les repas étaient très individualisés pour chaque personne.

Rendant les esprits lumineux

Parfois, ils recevaient même une gâterie spéciale. La veille de Noël 1968, les astronautes d’Apollo 8 ont été surpris de trouver des sachets de dinde thermostabilisée avec de la sauce et de la sauce aux canneberges qui n’avaient pas besoin d’être reconstituées. Et pour la première fois, ils ont mangé avec des cuillères. L’augmentation du moral qui en a résulté a rendu cette augmentation de poids justifiable pour les missions futures, et le wetpack était né.

C’est à cette époque que la NASA a vraiment commencé à prendre en compte les préférences individuelles lors de l’élaboration de recettes. Une femme nommée Rita Rapp a développé un emballage cuillère-bol qui a permis aux astronautes de profiter d’une expérience culinaire plus semblable à la Terre.

Voici un aperçu complet du programme Apollo Food Technology, qui a été l’inspiration pour cet article. Il contient des informations détaillées sur tous les aliments que les astronautes ont mangés pendant le programme Apollo, y compris les menus complets de chaque mission. C’est aussi une belle exploration du développement des denrées alimentaires spatiales et de leurs contraintes.

Skylab est la limite

Skylab, la première station spatiale américaine construite à partir de pièces d’Apollo, semble être le summum du luxe en apesanteur. Il y avait une cuisine, une table et le plateau de chaque membre d’équipage contenait des éléments chauffants.

Il n’y avait pas trop d’aliments déshydratés sur Skylab,

La galère de Skylab.
Chaque place à la table de Skylab contenait des éléments chauffants. Image via Google Arts & Culture

car il fonctionnait avec des cellules solaires au lieu de piles à combustible produisant de l’eau. La plupart des aliments étaient stockés dans des sachets en plastique et des boîtes en aluminium avec des couvercles pop.

Skylab avait également un petit réfrigérateur/congélateur et pour la première fois, les astronautes ont mangé de la vraie crème glacée. Soit dit en passant, la crème glacée lyophilisée n’est pas de la vraie nourriture d’astronaute. Bien que le matériel ait été développé pour la NASA et figure même dans le dossier de presse d’Apollo 7 (PDF, page 83), il n’a jamais volé dans l’espace, seulement hors des étagères des boutiques de cadeaux.

Manger à bord de l’ISS

Alors que les astronautes passent de plus en plus de périodes dans l’espace, le besoin d’aliments savoureux et nutritifs devient de plus en plus important. Aujourd’hui, les astronautes visitent d’abord la cuisine d’essai de la NASA pour aider à planifier les menus avant leur voyage dans l’espace. Ils apprécient tout, des fruits frais aux spaghettis en passant par le bœuf séché, selon leurs préférences. Cependant, comme la nourriture continue d’avoir un goût fade en raison de la congestion causée par l’apesanteur, les articles les plus populaires du garde-manger sont le sel, le poivre et la sauce piquante.

Dans la vidéo ci-dessous, l’astronaute Chris Hadfield prépare un sandwich au beurre de cacahuète et au miel dans l’espace. Si vous avez encore faim, regardez cette vidéo plus longue sur les repas à bord de l’ISS en général.

L’ISS ne fait pas absolument tout livrer, côté nourriture. Depuis 2002, ils cultivent de la nourriture dans quelques petites serres. Non seulement cela complète leur alimentation, mais la science découvre comment les aliments peuvent être cultivés dans l’espace.

Et puis il y a la nourriture interdite fabriquée dans l’espace. Vous vous souvenez quand ils ont dû faire des cookies et les renvoyer sur Terre sans en manger ?