Il y a un peu plus de quinze jours, RV Polarstern, un navire de recherche allemand, a regagné le port, annonçant la fin du plus grand projet de recherche sur l’Arctique jamais entrepris. L’expédition MOSAiC, abréviation de Observatoire multidisciplinaire de la dérive pour l’étude du climat arctique, a passé une année entière à mener des expériences pour mesurer les conditions au pôle Nord et à rechercher comment le climat arctique unique est affecté par l’activité humaine.

Une taille et une portée sans précédent

L’opération était régulièrement réapprovisionnée par des visites d’autres brise-glaces, apportant du matériel, de la nourriture et du personnel frais. Alfred-Wegener-Institut / Jan Rohde (CC-BY 4.0)

Avec un budget de plus de 140 millions d’euros et avec plus de 300 scientifiques attachés au projet, l’expédition visait à étudier un cycle de glace d’une année complète dans la région arctique. Pour y parvenir, le navire de recherche du projet, RV Polarstern, a été conduit dans une banquise et autorisé à se figer et à dériver avec la banquise. Au fil des saisons, le navire a dérivé avec la glace de mer à travers la région polaire. En cours de route, une série d’équipes de recherche en rotation ont installé des équipements sur la glace et pris des mesures régulières, explorant plusieurs domaines d’intérêt scientifique. Différents groupes ont observé les conditions atmosphériques et la glace de mer elle-même, les chercheurs se concentrant également sur la biogéochimie, l’océan et les écosystèmes de la région.

Les brise-glaces ont été utilisés pour transporter des marchandises et du personnel à la RV Polarstern pendant la durée de la mission. Le projet a rencontré des problèmes au printemps, car un basculement pré-planifié exécuté par avion a dû être abandonné en raison des restrictions provoquées par la pandémie COVID-19. Au lieu de cela, cela a également été exécuté par bateau, avec le Polarstern quittant temporairement la glace pour rencontrer RV Sonne et RV Maria S. Merian pour le changement d’environ 100 membres d’équipage et pour ramasser des provisions. Le détour a duré trois semaines, mais n’a pas eu d’impacts négatifs majeurs sur la mission.

Combler les lacunes

Les chercheurs utilisent une perceuse électrique pour prélever des carottes sur la glace.

Le principal objectif de l’expédition MOSAiC est de remédier à l’incertitude actuelle dans la modélisation du climat concernant la région arctique. Cette région du globe a un rôle énorme à jouer en matière de changement climatique, mais en raison de données limitées, les scientifiques ont eu du mal à projeter avec précision les conditions futures dans l’Arctique. En collectant des données sur une année complète, les promoteurs du projet espèrent obtenir des informations cruciales sur les résultats potentiels futurs, ainsi que de mieux comprendre les mécanismes en jeu dans l’environnement polaire unique.

En général, les équipes de recherche n’ont pas pu accéder aux régions du centre de l’Arctique pendant l’hiver en raison de l’épaisseur de la glace. En restant toute l’année et en dérivant avec la banquise, les chercheurs ont pu se rapprocher beaucoup plus du pôle Nord et faire des observations continuelles qui étaient jusqu’à présent impossibles. Les équipes de recherche ont construit un grand camp sur la glace, avec différents groupes établissant des «villes» pour leurs spécialités individuelles. Les zones dédiées aux explorateurs sous-marins robotiques, aux études météorologiques et aux mesures océaniques avaient chacune leur propre emplacement sur la glace où les scientifiques pouvaient travailler sur la collecte et l’enquête de données.

Esther Horvath (CC-BY 4.0)

Cela n’a cependant pas été sans défis. Dès le début du projet, le réchauffement des températures a rendu plus difficile que prévu de trouver une masse de glace appropriée sur laquelle s’accrocher. À mesure que le projet avançait, la glace plus faible que d’habitude se fissurait et se déplaçait régulièrement, obligeant les équipes à déplacer l’équipement. Cependant, cela a également offert une excellente occasion d’observer de près comment les glaces agissent dans les conditions actuelles.

D’autres dangers comprenaient la menace très réelle de rencontrer des ours polaires. Une caméra infrarouge à balayage était montée sur le Polarstern, et lorsque les ours polaires s’approchaient trop près, tout le personnel était ramené à bord. En plus de cela, des fils de déclenchement avec de petites charges explosives ont été placés autour du périmètre du camp pour effrayer les ours qui s’aventuraient trop près, et des gardes armés ont tenu la garde au cas où.

Conclusion

Le navire est rentré avec succès au port après avoir passé une année complète dans les glaces. Les chercheurs espèrent que les données recueillies fourniront des informations vitales sur les systèmes climatiques de l’Arctique.

L’objectif est qu’avec une meilleure compréhension de sujets tels que la formation de la glace de mer, la circulation dans l’océan Arctique et les conditions atmosphériques au pôle, les scientifiques seront mieux en mesure de prédire les effets de l’activité humaine sur le climat mondial. Avec de nombreuses questions ouvertes sur les points de basculement irréversibles du système climatique, cette recherche pourrait s’avérer vitale pour enrayer les pires effets du changement climatique avant qu’il ne soit trop tard. Dans la poursuite de cet objectif, les données collectées seront largement partagées, d’abord avec les participants au programme, et avec le grand public à partir du 1er janvier 2023. Le MOSAiC espère produire des données qui aideront des générations de scientifiques à percer les mystères de l’Arctique. le climat fonctionne.

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