Ce ne serait pas octobre sans Halloween et ce ne serait pas Halloween sans une musique effrayante. Il n’y a pas d’instrument plus effrayant qu’un Theremin, qui se trouve également être l’un des premiers instruments électroniques au monde.

Leon Theremin joue de son instrument éponyme. Image via la bibliothèque Linda Hall

Vous avez sans doute entendu les sons étranges et d’un autre monde du Theremin dans divers films de science-fiction des années 1950, ou entendu le cousin unique de l’instrument, l’Electro-Theremin dans «Good Vibrations» des Beach Boys. Le Theremin fête ses 100 ans ce mois-ci, alors nous avons pensé jeter un œil à cet étrange instrument.

Il y a cent ans, un jeune physicien russe du nom de Lev Sergeyevich Termen, mieux connu sous le nom de Leon Theremin, essayait d’inventer un appareil pour mesurer la densité de divers gaz. En plus de la lecture analogique standard de l’aiguille, il voulait une autre façon d’indiquer la densité, il a donc conçu un sifflet d’oscillateur qui changerait la hauteur en fonction de la densité.

Il a découvert par accident qu’avoir sa main dans le champ de l’antenne modifiait également la hauteur du sifflet. Ensuite, il a fait ce que chacun de nous ferait – il a joué jusqu’à ce qu’il fasse une mélodie, puis a appelé tout le monde dans le laboratoire pour le vérifier.

Thérémine montra bientôt son appareil à Lénine, qui l’aimait tellement qu’il envoya Lev faire une tournée mondiale pour le montrer. À New York, il l’a joué pour Rachmaninov et Toscanini. En fait, vous pouvez voir un enregistrement vidéo de Leon jouant de l’instrument, une performance plus belle que fantasmagorique. En 1928, il a breveté le Theremin aux États-Unis et a travaillé avec RCA pour les produire.

À l’intérieur d’un Theremin. Image via Wikpedia

Comment ça fonctionne

Les ventes n’ont jamais vraiment décollé, en partie à cause de la Grande Dépression, mais en grande partie parce qu’il est si difficile d’en tirer un bon son. L’instrument a été présenté comme étant facile à jouer, parce que vous faites vraiment simplement agiter vos mains en l’air pour le jouer. Mais la vérité est que vos mains doivent être placées précisément pour éviter de terribles grincements. Le Theremin est assez difficile à maîtriser, et peu l’ont fait.

À l’intérieur du Theremin se trouvent une paire de circuits – l’un pour contrôler la hauteur de ton et l’autre pour contrôler le volume. Le circuit de hauteur utilise deux oscillateurs accordés pour produire du son. L’un est fixe et l’autre est variable et connecté à une antenne verticale. Le son est produit lorsque la main du joueur pénètre dans le champ électromagnétique autour de l’antenne. La fréquence produite par la main du joueur est soustraite de la fréquence de référence de l’oscillateur fixe dans un processus appelé hétérodynage. La différence entre les deux fréquences est ensuite amplifiée et envoyée via un haut-parleur. Le circuit de volume est un oscillateur unique connecté à une antenne cadre horizontale. Au fur et à mesure que la main du joueur se rapproche de l’antenne, le volume diminue, ce qui facilite le découpage du son en notes individuelles.

Le centenaire de Moog Claravox. Image via Moog

Les Theremins sont toujours fabriqués aujourd’hui par Moog, et beaucoup d’entre eux ont plus de cloches et de sifflets qui les rendent plus complexes par rapport au premier Theremin, qui avait un son sinusoïdal. L’une des meilleures et des plus expressives joueuses de Theremin était Clara Rockmore, et Moog lui rend hommage en publiant une édition limitée Theremin ce mois-ci. C’est Clara dans l’image d’en-tête.

Les choses n’ont pas si bien fonctionné pour Léon Theremin. En 1938, il est kidnappé et ramené en Russie par le KGB. Il a passé du temps dans un camp de prisonniers et a ensuite été contraint par le gouvernement de créer un bug pour espionner les États-Unis. Theremin est retourné aux États-Unis en 1991 à l’âge de 95 ans et a donné plusieurs concerts. Il mourut à Moscou deux ans plus tard.

Léon Theremin serait probablement ravi de voir combien de retombées son invention a suscité. Voici encore 100 ans de musique effrayante et éthérée. Plongez-vous en profondeur dans le fonctionnement de l’instrument et où en est l’art aujourd’hui avec cette interview avec Carolin Eyck.

Merci pour le conseil, [Qes]!

Image principale via Atlas Obscura

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