Il y a longtemps, avant que les smartphones ne soient omniprésents et que les enfants dans les restaurants soient apaisés avec des jeux horribles sur iPad, il y avait un beau moment. Un moment où l'utilisateur final pouvait acheter, à un prix avantageux, un ordinateur x86 dans une coque compacte et portable. En 2007, le netbook est né et a pris le monde d'assaut – pour disparaître soudainement quelques années plus tard. Qu'est-ce qui a rendu les netbooks si géniaux et où sont-ils allés?

Une belle combinaison

Un PC Asus EEE illustré ici fonctionnant sous Linux. Vous pourriez tout exécuter sur eux! Parce qu'ils étaient de vrais ordinateurs pleins de graisse. Aucun chipset ou BIOS verrouillé. Juste bon, propre, amusant x86.

La première machine à lancer l'engouement a été l'Asus EEE PC 701, inspiré du projet One Laptop Per Child. Emballant un processeur Celeron de 700 MHz, un petit écran LCD de 7 pouces et un SSD de 4 Go, il était disponible avec Linux ou Windows XP installé en usine. Avec ce modèle, Asus a semblé trouver un marché que Toshiba n'avait jamais vraiment atteint avec ses machines Libretto une décennie plus tôt. L'avènement du réseau sans fil et d'un Internet toujours plus passionnant a soudainement rendu un petit ordinateur portable modulable attrayant, alors qu'auparavant, cela aurait été une machine douloureuse à travailler. Le nom «netbook» n’a pas été le fruit du hasard, soulignant le cas d’utilisation populaire – une machine légère et portable, parfaite pour la navigation sur le Web et les tâches occasionnelles.

Mais le netbook était plus que la somme de ses parties. La durée de vie de la batterie était supérieure à 3 heures et le processeur était un processeur x86 complet. Ce n'était pas une machine qui obligeait les utilisateurs à exécuter un logiciel de réduction spécial ou à faire des compromis sur l'utilisation. Tout ce que vous pourriez exécuter sur un PC moyen de faible spécification, vous pouvez également l'exécuter. Les sorties USB et VGA étaient disponibles, ainsi que le WiFi, les présentations étaient donc faciles et la mise en marche et l'arrêt des fichiers étaient un jeu d'enfant. Il convient également de rappeler qu'à l'époque de Windows XP, il était facile de partager des fichiers sur un réseau sans cliquer sur 7 onglets d'autorisations différents et taper votre mot de passe 19 fois.

Ventes de netbooks en 2008, en proportion des ventes totales d'ordinateurs portables.

Le netbook était la machine parfaite pour le moment. Il a tiré pleinement parti des avancées matérielles modernes et a créé une machine hautement utilisable pour le travail important de navigation sur le Web toute la journée, en discutant avec vos amis. Les modèles ultérieurs ont commencé à repousser les limites, avec des écrans poussant à 9 pouces et plus tard à 10 pouces, offrant plus de stockage, et offrant même une autonomie de batterie allant jusqu'à 6 heures. En 2008, ces chiffres étaient fous, et avoir moins de 20 Go de stockage n'était pas un handicap comme c'est le cas aujourd'hui. Enfin, il y avait le prix. Des modèles de bas niveau pourraient être achetés pour moins de 300 $. Le public acheteur a adoré et les ventes ont explosé. En juillet 2008, les netbooks ne représentaient que 1% des ventes totales d'ordinateurs portables. En décembre, ils détenaient près d'un cinquième du marché.

Cependant, les netbooks sont rapidement devenus une victime de leur propre succès. Les fabricants de quincaillerie n’ont pas apprécié qu’ils réduisent les ventes de modèles haut de gamme, assortis de marges bénéficiaires plus importantes. Microsoft et Intel ont commencé à faire pression sur les fabricants pour limiter les spécifications. Les coûts de licence de Windows 7 ont été augmentés pour toute machine avec une taille d'écran supérieure à 10,1 pouces, tuant une série de netbooks plus grands qui avaient légèrement évolué vers des écrans de 12 pouces. Microsoft a également lancé l'idée d'une édition réduite de Windows 7 Starter, limitée à l'exécution de seulement 3 programmes à la fois. Dans le même temps, alors que les fabricants cherchaient à rivaliser sur les fonctionnalités, les prix des modèles haut de gamme ont commencé à augmenter, en dehors du brief original et bon marché du netbook.

En fin de compte, le véritable glas du netbook est venu sous la forme de l'iPad. Pour la grande majorité des utilisateurs, ce qu'ils voulaient, c'était une machine Internet simple et bon marché pour exécuter Facebook et naviguer sur le Web. Alors que les ventes de tablettes ont augmenté, les ventes de netbooks ont chuté d'une falaise. Pris au piège entre un nouveau concurrent et des vendeurs soucieux de les bloquer du marché, les netbooks ont rapidement disparu. À leur place, les sous-ordinateurs portables et ultrabooks ont fait irruption – avec des modèles beaucoup plus grands à plus de trois fois le prix. En 2012, le netbook était effectivement mort.

Irremplaçable pour l'utilisateur averti

Alors que l'utilisateur moyen se trouvait mieux servi par une tablette de base qu'un petit ordinateur portable, ce sont les utilisateurs avancés qui ont le plus perdu lorsque le netbook a été tué. Il y a beaucoup de charme et d'utilité dans un ordinateur portable qui peut être facilement transporté d'une seule main sans risque de tomber ou de basculer. Malgré la petite taille, de nombreux netbooks regorgent de claviers compétents; Je frappais facilement 100 mots par minute sur un premier EEE PC 901. Combiné à plusieurs ports USB et à une installation complète de Windows, il constituait une excellente machine de développement portable.

Un netbook pourrait être transporté sur le terrain et s'interfacer avec toutes sortes de matériel. Étant un ordinateur x86 complet, il exécutait des IDE, programmait des Arduinos et se connectait au Web, le tout dans un package soigné. Rien de tout cela ne peut être réalisé aussi facilement avec une tablette. Il existe de nombreux claviers et dongles adaptateurs Bluetooth et des applications spéciales pour travailler avec du matériel, mais les tablettes ne peuvent tout simplement pas rivaliser avec un véritable ordinateur pour faire du vrai travail. Pour un pirate informatique en déplacement, c'était un outil magnifique. Et, à un prix si bas, il était accessible à tous – même à un étudiant universitaire fauché.

Heureusement, l'espoir est à l'horizon. Le marché du matériel est un endroit différent en 2020, et le concept de netbook a une fois de plus montré la viabilité aux fabricants. Pour être considéré comme un véritable netbook, une machine doit rester fidèle aux valeurs d'origine qui les ont rendus excellents. Les machines exécutant un système d'exploitation mobile, un processeur ARM (bien que cela puisse changer dans un proche avenir à mesure que les systèmes d'exploitation continuent d'augmenter le support), ou qui ont d'autres limitations logicielles ne sont pas dignes de porter le nom. La taille compacte et le prix bas sont également des attributs clés.

Les premiers netbooks d'ASUS offraient une grande autonomie. D'autres ordinateurs portables ont rattrapé leur retard ces dernières années, mais à 10 ans du Vivobook, il n'y a rien à renifler.

Des modèles comme HP Stream et ASUS VivoBook reprennent là où les netbooks se sont arrêtés. Emballant seulement 4 Go de RAM et des processeurs bas de gamme, ce ne sont pas des machines puissantes – mais elles ne sont pas censées l'être. Il s'agit d'un véritable ordinateur pour moins de 300 USD, livré avec Windows 10 S. Il s'agit d'une version «app store» de Windows, mais peut être mis à niveau vers Windows 10 complet sans frais. Avec moins de 100 Go de stockage, vous ne voudrez pas les charger avec toutes vos photos, vidéos et applications. Mais, comme bon nombre d'entre nous laissent tout cela dans le cloud, cela ne vous retiendra pas.

Le principal concurrent qui retient le netbook de la vraie gloire n'est plus la tablette, mais le Chromebook. Fonctionnant sous un système d'exploitation Linux spécial conçu par Google, ces machines sont conçues pour être des navigateurs Web légers, et bien plus encore. Plutôt que d'exécuter des applications locales, elles sont conçues pour fonctionner presque uniquement dans le cloud, avec un cadre d'application basé sur un navigateur. La plate-forme est devenue très populaire à l'extrémité inférieure du marché des ordinateurs portables, évinçant les possibilités d'une résurgence complète des netbooks. Ils ont, bien sûr, une suite Linux hardcore qui gâte joyeusement ChromeOS pour une installation Linux ou les exécute côte à côte avec une bonne dose de solutions de contournement adaptées au matériel. C'est là que de nombreux amateurs de netbooks se sont retrouvés lorsque la norme matérielle des netbooks est devenue rare.

Un œil sur l'avenir

Il est peu probable que nous voyions les netbooks retrouver l’importance qu’ils occupaient jadis pendant ces quatre années incroyables au tournant de la dernière décennie. L'utilisateur moyen à la recherche d'une machine de médias sociaux est mieux servi par des tablettes ou des Chromebooks réduits. Cela laisse les utilisateurs puissants comme marché principal pour le netbook, et beaucoup avec de plus grands Pocketbooks opteront simplement pour un ultrabook plus puissant à la place. Versez-en un pour les étudiants, qui devront hypothéquer leur Corolla battue, ou bien trimballer un gros botier de 15 pouces à leur projet de pierre angulaire pour comprendre comment ils ont laissé la fumée sortir. Pour l'instant, les netbooks restent endormis – puissent-ils un jour se relever.

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