L’exploration spatiale implique de grands investissements économiques, des risques massifs et des objectifs apparemment impossibles à atteindre. Alors pourquoi devrions-nous nous y engager ? Parce qu’elle peut nous apporter, en tant qu’individus et en tant qu’espèce, des avantages inattendus. Voici 10 raisons d’encourager l’exploration spatiale

Une magnifique galaxie vue de la Terre

Elle nous protège des astéroïdes

La menace des astéroïdes elle être prise en considération : un programme spatial sérieux et bien financé doit avoir la capacité de surveiller les grands astéroïdes qui pourraient potentiellement détruire notre planète. Les petits astéroïdes se désintègrent dans l’atmosphère au rythme d’un tous les quinze jours, mais certains font plus de 100 mètres de diamètre et que nous devons surveiller. Heureusement, nous disposons déjà d’instruments qui nous permettent (dans la plupart des cas) de prévoir et d’étudier le transit des astéroïdes.

Elle protège notre santé

Du bras robotique pouvant fonctionner directement grâce à l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRM) aux méthodes d’administration de médicaments anticancéreux visant directement les cellules malades, la recherche en microgravité a apporté d’importantes innovations dans le domaine de la médecine. Aujourd’hui, l’un des secteurs les plus prometteurs est la recherche sur l’ostéoporose – une maladie qui entraîne une perte de masse osseuse, ce qui signifie que les os deviennent faibles et plus susceptibles de se briser. Cette maladie ne touche pas seulement les personnes âgées (en particulier les femmes), mais aussi les astronautes de la Station spatiale internationale (ISS). Après un mois d’exposition à la microgravité, un astronaute perd environ 1,5 % de sa masse osseuse, soit le même pourcentage que celui perdu par une personne âgée au cours d’une année. Il y a donc non seulement de nombreuses possibilités d’essayer de nouveaux médicaments et traitements contre l’ostéoporose dans l’espace, mais il est aussi beaucoup plus facile de le faire que sur Terre.

Elle est à l’origine de grandes découvertes

De la couverture spatiale thermique, utilisée aujourd’hui par les marathoniens à la fin des courses, aux aspirateurs portables que nous avons maintenant dans nos maisons, la recherche spatiale a légué des innovations surprenantes et agréables que nous, non-astronautes, utilisons tous les jours.

Elle inspire les jeunes générations

Vous pouvez demander à un enfant : « Voudrais-tu devenir ingénieur en aéronautique et concevoir un avion 20 % plus efficace que le modèle précédent ? Ou bien vous pouvez demander à un enfant : « Voudrais-tu devenir ingénieur en aéronautique et concevoir un vaisseau spatial qui pourrait se rendre sur Mars ? » Devinez quelle question est la plus susceptible de l’inciter à étudier et à rêver de réaliser de grandes choses ?

Nous avons besoin de nouvelles matières premières

On a beaucoup parlé de sociétés privées, désireuses d’extraire des matières premières des astéroïdes, de transformer la matière spatiale en argent liquide. Mais il n’est pas nécessaire d’aller aussi loin que les astéroïdes dans la recherche des matières premières dont nous avons besoin sur Terre. La lune, par exemple, est riche en hélium 3, un isotope très rare sur Terre qui est utilisé principalement pour la recherche sur la fusion nucléaire. Sur la lune, on trouve également de l’europium et du tantale, des éléments toujours nécessaires dans le domaine de l’électronique et dans la construction de panneaux solaires.

Elle nous garantit une plus grande sécurité mondiale

Le rôle politique des satellites de surveillance dans l’étude des mouvements militaires des pays est bien connu. En s’assurant une place au premier rang de la recherche spatiale, les superpuissances militaires comme les États-Unis, la Russie et la Chine peuvent surveiller les mouvements des pays rivaux et empêcher, par exemple, la course à la possession d’une « tranche » de l’espace et des ressources qu’il offre (pensez à la lune, par exemple). Les États-Unis, l’Union soviétique et la Chine ont signé un accord international en 1967, qui empêche toute revendication de souveraineté sur une partie de l’espace extra-atmosphérique et interdit le placement d’armes nucléaires sur l’orbite terrestre, sur la lune ou sur d’autres corps célestes.

Elle constitue un exemple de collaboration pacifique

De nombreuses collaborations positives entre nations naissent de l’exploration spatiale, de la subdivision des coûts au partage des ressources technologiques qui garantissent la sécurité des astronautes (pensez aux navettes russes qui ont emmené même des Américains dans l’espace). Certes, les événements politiques internationaux peuvent avoir un impact sur les plans à long terme des différentes agences spatiales, mais, jusqu’à présent, ils n’ont pas réussi à miner l’amitié et l’esprit de groupe à bord de l’ISS.

Elle pourrait répondre à cette éternelle question… sommes-nous seuls dans l’univers ?

Jusqu’à présent, le télescope spatial Kepler a dévoilé une longue liste d’autres « Terres » au-delà de notre système solaire, situées dans des ceintures habitables autour de leurs étoiles respectives. Elles sont toutes potentiellement hospitalières pour la vie. En 2018, le télescope spatial James Webb découvre une nouvelle planète qui pourrait peut-être devenir un jumeau terrestre capable d’accueillir des formes de vie extraterrestre.

Elle répond à un désir séculaire

Il existe en effet des raisons pratiques et économiques d’explorer l’espace, comme nous l’avons souligné plus haut. Mais il y a aussi d’autres raisons, moins ouvertement rationnelles. Tout d’abord, il y a un motif qui sous-tend la volonté des gens de risquer leur vie en explorant l’espace : c’est la soif d’exploration qui, depuis des temps immémoriaux, caractérise l’humanité. Sans cette soif, nos ancêtres n’auraient jamais quitté l’Afrique, et encore moins posé le pied sur la lune. Et nous ne serions jamais allés sur une comète, comme l’a fait la mission Rosetta l’année dernière, pour rechercher les origines de la vie.

Nous devons coloniser l’espace

Il y a eu assez de dégâts sur cette planète. Très bientôt, si nous voulons que la race humaine survive, nous devrons coloniser une autre planète. Selon un rapport de 2012 du Programme des Nations unies pour l’environnement, la Terre peut supporter une population de huit à seize milliards d’habitants au maximum. Étant donné que nous avons déjà dépassé les sept milliards, nous devrons peut-être bientôt envisager de nouveaux mondes sur lesquels nous établir. C’est une recherche qui a déjà commencé.

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