Quand vous pensez aux énergies renouvelables, qu'est-ce qui vous vient à l'esprit? Nous nous risquons à deviner que le vent et le solaire sont probablement en haut de la liste. Et oui, le vent et le solaire sont excellents tant que les vents sont favorables et que le soleil brille. Mais qu'en est-il de toutes ces courtes et sombres journées d'hiver? Jours de pluie? La nuit?

Rendu d'une usine Highview LAES. L'air est épuré, liquéfié dans la tour et stocké dans les réservoirs blancs. Les réservoirs bleus retiennent les déchets au froid qui sont réutilisés dans le processus de liquéfaction. Image via Highview Power

Des conditions défavorables signifient que le stockage est un élément important de toute solution viable utilisant des énergies renouvelables. Soit l'énergie elle-même doit être stockée, soit les moyens de produire l'énergie à la demande doivent être stockés.

Une réponse possible a toujours été sous notre nez – l'air. Le vieil air ambiant ordinaire peut être refroidi et comprimé en un liquide, stocké dans des réservoirs, puis réchauffé à son état gazeux pour faire le travail.

Cette technologie est appelée stockage d'énergie cryogénique (CES) ou stockage d'énergie dans l'air liquide (LAES). Il s’agit d’un système énergétique relativement nouveau qui a été développé pour la première fois il y a dix ans par l’inventeur britannique Peter Dearman en tant que moteur de voiture. Plus récemment, la technologie a été repensée en tant que stockage du réseau électrique.

Le service public britannique Highview Power a adopté la technologie et la met à l'épreuve dans le monde entier. Ils viennent tout juste de commencer la construction de la plus grande usine de batteries à air liquide au monde, qui utilisera de l’énergie pendant les heures creuses pour charger un liquéfacteur d’air ambiant, puis stockera l’air liquide et le regazéifiera au besoin pour produire de l’énergie via une turbine. La turbine ne sera utilisée pour produire de l'électricité que pendant les pics d'utilisation. En soi, le procédé LAES n'est pas très efficace, mais le système compense cela en captant la chaleur et le froid résiduels du procédé et en les réutilisant. Le plus gros avantage est que le seul échappement est de l'air pur et respirable.

Un aperçu de haut niveau du processus LAES.
Un aperçu de haut niveau du processus LAES. Image via Highview Power

La soi-disant gigaplant est en cours de construction près de Manchester, au Royaume-Uni, et devrait être achevée d'ici 2022. Elle sera en mesure d'alimenter près de 200 000 foyers pendant cinq heures consécutives, même si elles allument toutes leurs bouilloires dès que les crédits se déroulent. Coronation Street. Cette centrale aura une capacité de stockage de 250 MWh, soit presque le double de celle de la réserve de puissance de Hornsdale – c'est la batterie chimique que Tesla a installée en Australie-Méridionale l'année dernière après qu'une tempête particulièrement chaotique a détruit le réseau pour près de 2 millions de personnes.

LAES a beaucoup de points positifs par rapport aux autres sources d'énergie renouvelables. Certains projets d'énergie verte existants ont des besoins de stockage élevés – l'énergie hydroélectrique pompée nécessite une montagne, par exemple. De même, vous pouvez stocker de l'énergie dans un tas de gravier, mais vous avez besoin d'un assez gros tas de gravier. Les usines à air liquide ont un faible encombrement au départ, mais elles sont également modulaires, de sorte qu'elles peuvent être empilées pour un meilleur rendement. Ils peuvent également être utilisés en conjonction avec d'autres composants comme les centrales de pointe, qui ne fonctionnent que pendant les périodes de forte demande.

À la lumière de la récente vague de chaleur en Sibérie, c’est formidable de voir des projets d’énergie renouvelable à grande échelle comme celui-ci. Highview Power a d'autres projets en cours au Royaume-Uni, en Europe et aux États-Unis, alors nous pourrons peut-être faire une tournée un jour. Pendant que vous attendez cet article, consultez la présentation animée d'une usine LAES ci-dessous.

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