Adieu Sir Clive Sinclair; Inspiré une génération d’ingénieurs

C’est avec tristesse que nous notons le décès de l’écrivain, ingénieur, pionnier de l’informatique domestique et entrepreneur britannique, Sir Clive Sinclair, décédé ce matin à l’âge de 81 ans des suites d’une longue maladie. Il est peut-être mieux connu parmi les lecteurs de Hackaday pour sa série d’ordinateurs personnels ZX des années 1980, mais au cours de sa vie dans l’industrie technologique, il y a peu de coins de l’électronique grand public qu’il n’a pas touché d’une manière ou d’une autre.

La première carrière de Sinclair dans les années 1950 était en tant que journaliste technique et écrivain, avant de fonder la société d’électronique Sinclair Radionics dans les années 1960. Sa production au cours de ces premières années était un mélange de radios à transistors miniatures et de composants Hi-Fi, donnant le ton à des décennies d’autres appareils minuscules, notamment une première montre numérique à LED au début des années 1970, des téléviseurs CRT miniatures dans les années 70 et ‘ années 80, et une autre petite radio FM intra-auriculaire qui a été mise en vente dans les années 90.

La calculatrice scientifique SInclair Cambridge.
La calculatrice scientifique de Sinclair Cambridge.

Au début des années 70, il s’attaque au monde émergent des calculatrices grand public avec encore plus de miniaturisation par l’utilisation de piles boutons plutôt que de piles sèches encombrantes, puis avec des calculatrices scientifiques à bas prix grâce à une reprogrammation extrêmement astucieuse d’un plus puce de calculatrice banale. Au fur et à mesure que les calculatrices sont devenues des produits de base, sa prochaine étape inévitable était dans le monde de l’informatique qui, à partir de débuts modestes, a conduit à la série de machines ZX extrêmement réussie avec le ZX Spectrum de 1982 comme l’un des ordinateurs britanniques les plus populaires de tous les temps. Ces machines ont fait un usage intelligent d’une puce Uncommitted Logic Array pour réduire le nombre de leurs appareils, et bien qu’elles n’aient pas les fonctionnalités avancées de leurs concurrents plus chers, leur prix inférieur à 100 £ en a fait un choix facile pour les parents soucieux de leur argent. Il y avait une gamme de périphériques Sinclair, y compris un périphérique de stockage sur bande miniaturisé, ainsi qu’un vaste écosystème de matériel et de logiciels tiers.

Au cours des années 1980, l’entreprise informatique a sombré et a été vendue à son rival Amstrad d’Alan Sugar, bien que la séquence d’invention de Sinclair soit restée intacte. Son véhicule électrique C5 a été un échec commercial, mais cela l’a amené à produire une gamme de produits complémentaires pour vélos électriques dans les années 90, ce qui a devancé de plusieurs décennies le boom actuel des vélos électriques. Il n’en avait pas tout à fait fini avec les ordinateurs, car son Cambridge Z88 de 1987 était un portable LCD qui fonctionnait avec des piles AA et fournissait des installations de bureau utiles sur la route.

Outre une gamme de produits technologiques toujours intéressants mais parfois sous-conçus, le véritable héritage de Sir Clive réside dans les générations qui ont bénéficié de son travail. Qu’il les ait initiés à l’électronique dans les années 1960 à travers ses écrits, ou qu’il les ait initiés à l’informatique dans les années 1980 grâce à la magie de Sinclair Basic, il a livré l’impossible directement de la science-fiction à un cadeau de Noël abordable. Il existe toute une cohorte d’ingénieurs et de développeurs de logiciels au Royaume-Uni et dans d’autres pays dont la première expérience d’un ordinateur portait le logo Sinclair et qui ont appris la cartographie de la mémoire à la manière de ZX. Pour nous, les entreprises et les produits de Sir Clive ont fourni une carrière et un intérêt tout au long de la vie, et il y aura peu d’autres personnes ayant un effet aussi durable sur nous. Clive Sinclair, merci !

En-tête : Mark Sanders, CC BY-SA 4.0.