Les promesses astronomiques du Fisher Space Pen

Nous avons tous entendu parler du Fisher Space Pen. Zut, il y a même un épisode de Seinfeld qui se concentre sur cette fontaine d’encre, qui est censée être prête à l’action, peu importe ce que vous lui lancez. La légende du Fisher Space Pen dit qu’il peut et écrira sous n’importe quel angle, à des températures extrêmes, sous l’eau et, surtout, en apesanteur. Bien que cette technologie soit une condition préalable certaine pour les astronautes dans l’espace, elle a également une longue liste d’applications pratiques liées à la Terre (bien qu’il serait bien qu’elle écrive également sur n’importe quel substrat).

Vous avez probablement entendu le mythe principal du Fisher Space Pen, à savoir que la NASA a dépensé des millions pour le développer, suivi rapidement de la blague qui l’accompagne selon laquelle les cosmonautes russes utilisaient simplement des crayons. La vérité est que la NASA avait déjà essayé les crayons et décidé que les particules de graphite étaient trop un problème car elles pourraient potentiellement obstruer les instruments, comme des sacs de croustilles ébouriffées et des fourmilières non sécurisées.

Un instrument digne de l’espace en effet

Habituellement, ce sont les agences gouvernementales qui font progresser la technologie, puis cela se répercute sur le marché des consommateurs à un moment donné. Mais la NASA n’a pas développé le Space Pen. Aucune agence gouvernementale ne l’a fait. Paul Fisher de la Fisher Pen Company a passé en privé la majeure partie des années 1960 à travailler sur un stylo pressurisé qui ne nécessitait pas de gravité dans l’espoir d’attirer l’attention et les affaires de la NASA. Cela a fonctionné et la NASA l’a motivé à continuer jusqu’à ce qu’il réussisse.

Un original Fisher Space Pen AG-7 au sommet du plan de vol d'Apollo 11.
Le stylo qui est allé sur la lune. Image de Sébastien Billard

Ensuite, ils l’ont testé dans toutes les positions possibles, l’ont exposé à des températures extrêmes entre -50 °F et 400 °F (-45 °C à 204 °C) et ont rédigé des listes de blanchisserie lisibles dans des atmosphères allant de l’oxygène pur à un vide total. Alors, comment fonctionne cette merveille d’ingénierie ?

La cartouche d’encre du Fisher Space Pen est pressurisée à 45 PSI avec de l’azote, ce qui empêche l’oxygène de pénétrer de la même manière que les sacs de croustilles. À l’intérieur se trouve une encre semblable à un gel particulièrement visqueuse qui se transforme en liquide lorsqu’elle rencontre la friction du stylo à bille en carbure de tungstène ajusté avec précision.

Entre la viscosité et l’ajustement précis du stylo à bille, le stylo ne devrait jamais fuir, mais comme vous le verrez dans la vidéo ci-dessous, (alerte spoiler !) l’encre est expulsée par l’azote.

En 1966, le Pen était prêt et a effectué son premier voyage dans l’espace lors de la mission Apollo 7. De nos jours, il existe 80 modèles différents de Space Pen, mais seuls deux d’entre eux sont approuvés par la NASA : l’original AG-7 (anti-gravité) qui est utilisé en vol, et le modèle Shuttle, dont des dizaines flottent autour de l’ISS. pour un usage général.

L’autre stylo d’Apollon

Marqueur à feutre de marque Duro de l'astronaute américain Michael Collins de la mission Apollo 11
Le stylo qui a sauvé la mission Apollo 11. Eh bien, assez près. Image via le Musée national de l’air et de l’espace

Voici un autre mythe que vous avez peut-être entendu : ce stylo a sauvé la mission Apollo 11. Mais non, c’était en fait un feutre fabriqué par Duro. Sur le chemin du retour dans Eagle après l’EVA, le sac à dos géant de Buzz Aldrin a cassé un disjoncteur du panneau. Il s’est avéré que c’était un élément important qui a activé le moteur d’ascension qui était censé les faire décoller de la Lune.

Armstrong et Aldrin avaient déjà largué nombre de leurs outils, mais ils avaient toujours leurs stylos. Après quelques heures à dormir sur le problème, Aldrin a pensé à enfoncer son stylo dans le panneau pendant que Tranquility Base cliquait nerveusement sur ses BiC à Houston. Cela a fonctionné (évidemment), et ils ont pu décoller et retrouver Collins dans la capsule.

Fait amusant : le Duro exposé au National Air & Space Museum est en fait le stylo de Michael Collins – Buzz Aldrin garde le sien à la maison à côté du disjoncteur cassé.

Inadapté terrien ?

Image via Pentulant

Le Fisher Space Pen peut être parfait pour toutes les applications et environnements extrêmes, de l’eau sous-marine au vide de l’espace, mais apparemment ils peuvent être frustrants ici sur Terre. Mais vous ne pouvez pas vraiment vous attendre à avoir une bonne expérience d’écriture avec quelque chose qui est destiné à écrire pour des situations extrêmes, n’est-ce pas ?

Bien que j’ai toujours voulu un Space Pen pour des raisons évidentes de nerd-tastique, je déteste utiliser des stylos à bille et je ne peux donc pas me justifier le coût. Notre propre [Tom Nardi] en a un et dit qu’ils sont de la merde. Ils peuvent écrire dans n’importe quelle condition, mais ils sont « difficiles à utiliser » et « l’encre (ne coulait pas) bien ». Là encore, le sien pourrait être un raté, car il a été acheté chez Staples au début des années 2000 quand il y avait des stylos contrefaits. Beaucoup de gens disent qu’ils doivent utiliser plus de pression que la normale à cause de l’encre gluante.

Nous nous demandons en quelque sorte pourquoi la NASA n’a pas utilisé de crayons gras. Peut-être encore le truc des particules ? Les crayons gras mécaniques étaient déjà une chose à l’époque, donc cela ne pouvait pas être l’excuse des «petits bouts de papier partout». Ou peut-être est-ce simplement que les crayons gras n’écrivent pas assez finement, ou que leurs marques peuvent facilement être maculées.

La NASA utilise toujours les Fisher Space Pens aujourd’hui, tout comme Space X. Quant aux Russes, ils ont commencé à acheter des Fisher Space Pens peu de temps après la NASA, en 1967.